Enjambres De Medusas: Amenazantes O Mal Entendidos?

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Las floraciones problemáticas de las medusas han provocado temores de que las medusas puedan llegar a dominar los ecosistemas marinos gracias a los seres humanos; sin embargo, para algunos científicos esto es prematuro e injusto.

Pican, incluso matan, nadadores. Bloquean los sistemas de refrigeración de las centrales eléctricas. Obstruyen las redes de pesca y matan al salmón.

En los últimos años, los informes de los estragos causados ​​por enjambres de medusas han inspirado la especulación de que estas criaturas simples y de otro mundo están aprovechando los cambios que hemos traído a los ecosistemas oceánicos.

Los científicos están descubriendo que podríamos ser los potenciales benefactores de las medusas. La pesca excesiva los libera de la competencia y los depredadores. La contaminación rica en nutrientes puede causar la proliferación de fitoplancton, proporcionando banquetes para algunas jaleas y reduciendo el contenido de oxígeno del agua, lo que podría favorecer su alta tolerancia al bajo nivel de oxígeno. El calor del cambio climático podría fomentar la expansión entre algunas especies. Transportamos especies invasoras a nuevos ambientes, donde prosperan. Y el desarrollo costero proporciona un nuevo refugio para la etapa de vida estacionaria de las jaleas, llamada pólipo.

Un artículo llamado "The Jellyfish Joyride", publicado en 2009 en la revista Trends in Ecology and Evolution, analiza la teoría de que, sin un cambio de nuestra parte, estas presiones podrían empujar a los ecosistemas coronados por peces y mamíferos marinos a convertirse en dominados por Medusas, como pueden haber sido hace 500 millones de años.

Es exactamente el tipo de resumen que a Steven Haddock no le gusta.

¿Demasiado fácilmente malvado?

Como Haddock, quien estudia el plancton gelatinoso en el Monterey Bay Aquarium Research Institute en California, lo informa, el potencial de las jaleas para invadir los mares se asemeja a películas de monstruos, retratando incorrectamente y demonizando injustamente a estas criaturas.

"Así que terminas con este tipo de animal imaginario que tiene todas estas propiedades, que en realidad no tiene una medusa", dijo Haddock. "Básicamente, las medusas necesitan comer, y las medusas también son consumidas por las cosas, por lo que son parte de un ecosistema saludable".

El término "medusa" es resbaladizo. De uso general, abarca dos grupos: Cnidaria, un grupo diverso de animales armados con células urticantes, que incluyen corales y jaleas verdaderas: las criaturas gelatinosas que los bañistas encuentran. Los otros son los Ctenóforos o las jaleas de peine, que usan filas de pelos diminutos, llamados cilios, para nadar, y no pican. La evidencia fósil de ambas fechas se remonta al período cámbrico, que duró desde hace 543 millones hasta 490 millones de años.

Las floraciones se producen cuando los pólipos, la etapa temprana de la vida, de algunas jaleas Cnidaria brotan para formar las medusas con forma de paraguas que flotan libremente, que consideramos como medusas. Los pólipos brotan simultáneamente, y uno puede producir muchas medusas, creando, dependiendo de la perspectiva de uno, flores o enjambres de jaleas. Las jaleas de peine, los hermafroditas que liberan huevos y el esperma simultáneamente, también pueden crear flores cuando se reproducen.

En Japón, los conflictos con las medusas han aumentado en los últimos años, ya que las poblaciones de medusas lunares y las medusas gigantes de Nomura, que crecen hasta 6,7 ​​pies (2 metros) de diámetro, tienen redes de pesca obstruidas y consumos de centrales eléctricas.

Si bien no hay duda de que estas jaleas aparecen con mayor frecuencia en aguas japonesas, no está claro si las floraciones son más intensas que en años anteriores, porque los científicos no pueden determinar el tamaño de la población, según Shin-ichi Uye, profesor de Graduate. Escuela de Ciencias de la Biosfera en la Universidad de Hiroshima.

Basándose en el aparente aumento de las floraciones en Japón y en otras partes de los mares del este de Asia, Uye sospecha que los aumentos son de escala mundial y son atribuibles a actividades humanas como la pesca excesiva, la construcción costera y la contaminación de nutrientes, así como el calentamiento de las aguas.

"Sin embargo, admito que los datos no son suficientes" para concluir que el fenómeno es global, dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico. "De hecho, no presté atención a las medusas hasta que se volvieron cada vez más problemáticas en la pesca en la década de 1990".

Sin línea de base sólida

Los estudios científicos sobre las medusas aumentaron hacia fines del siglo pasado, pero fueron superados significativamente por las historias de medusas en la prensa popular, lo que indica que las exageraciones pueden estar impulsadas por los medios de comunicación, dijo Rob Condon, uno de los principales investigadores del Centro Nacional para la Ecología. Grupo de trabajo de análisis y síntesis de medusas. El grupo está examinando la hipótesis de que los aumentos en la proliferación de medusas se están produciendo en todo el mundo.

Una conclusión sería prematura, según Condon.

"Lo importante aquí es un 'si', y el jurado aún está deliberando sobre esto", dijo. "Yo digo, 'Muéstrame los números'. Sin lugar a dudas, hay áreas localizadas donde las floraciones han aumentado... A escala global, no sabemos lo suficiente sobre las poblaciones de medusas, su biología, su distribución, para emitir un juicio ".

Su grupo está tratando de llegar al fondo de esto, analizando los datos limitados disponibles de los informes gubernamentales y científicos, y creando una base de datos que sobrevivirá al proyecto de dos años. La difusión pública también es parte de la misión; cualquier persona puede enviar un avistamiento en un sitio web (jellywatch.org), y el grupo realizará un evento de divulgación en Santa Barbara, California, el 20 de noviembre.

Debido a que los datos a largo plazo sobre las poblaciones de medusas son limitados, Lucas Brotz, un estudiante graduado de la Universidad de British Columbia, también ha estado buscando información anecdótica, informes en periódicos o de personas que trabajan en el mar.Dijo que está viendo evidencia de aumentos de población, pero aún no está preparado para decir si son significativos.

"Uno de los problemas para identificar cambios en las poblaciones de medusas es que fluctúan con tanta variabilidad. Un año ves un millón y el próximo año no habrá", dijo Brotz.

No hay respuestas simples

Aunque los investigadores han intentado correlacionar los cambios ambientales con las poblaciones de medusas, a menudo es difícil trazar una línea recta entre ellas.

Hay evidencia de que algunas especies de medusas aumentan o se expanden a medida que las aguas se calientan. Sin embargo, un escenario complejo jugado hace 10 años en el mar de Bering, cerca de Alaska, contradice eso.

Los datos de arrastre recolectados por el Alaska Fisheries Science Center revelaron que el número de medusas, principalmente la ortiga marina, creció rápidamente a lo largo de la década de 1990 en el mar de Bering, mientras que las temperaturas fueron moderadas. Las capturas alcanzaron su punto máximo en el verano de 2000, aproximadamente 40 veces más que en 1982, y las medusas también aumentaron su rango. Luego comenzaron a declinar, mientras el mar se calentaba notablemente.

De acuerdo con un estudio realizado en 2008 en la revista Progress in Oceanography, el descenso de la dieta podría haber ocurrido cuando el suministro de alimento para las medusas (peces y pequeños animales flotantes, llamado zooplancton) ya no podía soportar su creciente apetito. Cuando las condiciones para la floración del zooplancton fueron óptimas, las poblaciones de medusas crecieron.

Una relación igualmente compleja entre las medusas y ciertos peces, que se comen a los demás, puede dar a las medusas una ventaja en las aguas sobreexplotadas. Este fenómeno pudo haber suprimido la recuperación de las pesquerías de sardina y anchoa de Namibia después del colapso, según Mark Gibbons, un biólogo de plancton de la Universidad de Western Cape en Sudáfrica.

También hay una gran cantidad de factores desconocidos en los cambios de población observados en el mar de Bering, ya que los científicos tienen poca información sobre dónde brotan los pólipos de medusa para formar la medusa familiar y sobre las condiciones necesarias para el cambio en la etapa de la vida.

"Nuestra comprensión de la historia de vida básica de los pólipos es casi insignificante", dijo Gibbons. Se sabe que los pólipos pueden permanecer unidos durante largos períodos de tiempo, y si el entorno se vuelve hostil, pueden cerrarse de manera efectiva y luego "volver a la vida". También pueden producir más pólipos bajo ciertas condiciones. Sin embargo, los factores que influyen en su comportamiento son poco conocidos en la mayoría de las especies, escribió en un correo electrónico a WordsSideKick.com.

¿Injustamente malvado?

Las flores de las medusas no son nada nuevo; Estas repentinas proliferaciones de medusa se registran en el registro fósil de hace más de 500 millones de años. "Por eso es difícil saber si eso es diferente de lo que era hace mucho tiempo", según Haddock.

Haddock, también miembro del grupo de trabajo NCEAS, dijo que se encontró con un estudio de 1925 sobre la reproducción de medusas, que el autor especuló que ayudaría a explicar las masas de medusas que habían llegado a la playa en la Bahía de Monterey. "Incluso para él en 1925, no fue necesario decir que sí, tenemos estas grandes floraciones de medusas todo el tiempo".

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