Jeepers, Peepers: ¿Por Qué Las Arañas Tienen Tantos Ojos?

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Las arañas necesitan sus ojos secundarios para esquivar cuando algo les llega.

¿Son sus ocho patas espeluznantes o sus ocho ojos pequeños que hacen de las arañas un elemento espeluznante de Halloween? De cualquier manera, una nueva investigación sugiere que todos esos pares extra de arañas mirones tienen sus propios roles para mantener a los arácnidos a salvo.

Las arañas saltarinas, un grupo de arañas que cazan activamente su presa en lugar de atraparla en redes, tienen cuatro pares de ojos (al igual que la mayoría de las arañas). Un nuevo estudio encuentra que si bien el centro, o el principal, un par de ojos es bueno para seleccionar detalles, uno de los pares de lados es crucial para advertir a las arañas cuando algo se les acerca.

Esta "respuesta inminente" es el equivalente a un agachamiento humano que se cubre cuando una pelota de béisbol vuela hacia su cara. Pero los humanos confían en un solo par de ojos para evitar el béisbol y ver los detalles de su costura. Las arañas saltarinas usan cuatro ojos para las mismas tareas.

"Vemos la división del trabajo dentro de ese sistema visual", dijo a WordsSideKick.com el estudio de investigación Skye Long, un estudiante de doctorado en la Universidad de Massachusetts, Amherst. "Eso está muy bien si lo piensas, porque solo tenemos un par de ojos".

Arañas asustadas

Hay más de 5,000 especies de arañas saltarinas, que Long describió como los "grandes felinos" del mundo arácnido por sus habilidades de caza. Los ojos principales de estas arañas permiten una visión nítida y en color; Las arañas también pueden ver la luz ultravioleta, que está fuera del espectro de la visión humana, con sus ojos principales, dijo Long. [Galería: Seriously Spooky Spiders]

Los ojos secundarios salpicados alrededor de las cabezas de las arañas se cree que les ayudan a detectar el movimiento, dijo Long, pero el par justo al lado de los ojos centrales, llamados ojos laterales anteriores, o ALE, también parecen ser capaces de discernir algunos detalles. Eran este par de ojos que a Long y sus colegas les interesaba estudiar.

La araña saltarina Phidippus audax.

La araña saltarina Phidippus audax.

Crédito: Elizabeth Jakob, Universidad de Massachusetts, Amherst

Los investigadores capturaron salvaje Phidippus audax, una especie de araña saltarina, y se secó los pares de sus ojos con pintura verde y naranja, la versión arácnida de una venda. En 16 arañas, los investigadores enmascararon los ojos principales. En 14, cubrieron la pareja lateral anterior. Otros 16 quedaron libres de pintura. (Después del experimento, los investigadores quitaron la pintura para restaurar la visión completa de la araña).

Las arañas fueron colocadas en un recinto con un iPod touch. En la pantalla había un punto negro. Cuando la araña estaba mirando hacia la pantalla, los investigadores presionaron play, y el punto se expandió rápidamente (como si se acercara a la araña) o se contrajo (como si retrocediera).

Si la araña pudiera detectar el movimiento, respondería retrocediendo rápidamente, generalmente levantando un par de piernas en una postura defensiva. [Ver video de una araña que se desliza]

"Es una respuesta muy asustada", dijo Long.

Pero las arañas con sus ojos laterales anteriores bloqueados no mostraron esta respuesta, informaron los investigadores en la edición del 16 de octubre de la revista Biology Letters.

Mientras tanto, "las arañas con sus ojos principales bloqueados se comportan igual que las arañas que no tienen pintura en absoluto", dijo Long.

Evolución de laberinto de ojos

Eso significa que los ojos secundarios son cruciales para alertar a la araña del movimiento peligroso, dijo Long. Los ojos de araña son un "muy buen paso en la evolución", agregó; los insectos tienen ojos compuestos con múltiples lentes, y algunas áreas de esos ojos tienen ciertas funciones. Las arañas, por otro lado, separan las funciones visuales en sus cabezas.

"Esta es una ruta diferente que la evolución ha tomado para permitir que un animal muy pequeño tenga un sistema visual muy extenso", dijo Long.

Los investigadores ahora planean continuar investigando los roles de los ojos secundarios. Están desarrollando un rastreador ocular de araña para poder exponer a los arácnidos a videos y ver dónde miran sus ojos principales.

"Eso nos permite comprender cómo la araña está viendo el mundo", dijo Long. "Lo más cerca que puede llegar, en realidad".

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