¿Lo Que Estamos Reciclando Realmente Se Está Reciclando?

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Los datos de reciclaje muestran que no todo lo que se pone en una papelera de reciclaje en realidad se recicla. Aprende sobre más hechos de reciclaje y fraude de reciclaje.

A medida que los recolectores de desechos se llevan sus materiales reciclables, de repente se ven envueltos por algunas preguntas terribles: ¿A dónde van esos materiales una vez que los recogen? ¿Serán realmente reciclados? ¿Cómo sabes que no van a terminar en un vertedero?

El movimiento para instar a los estadounidenses a reciclar los productos que usan en lugar de simplemente tirarlos a la basura ha sido una de las campañas de relaciones públicas más exitosas que se han lanzado en el país. En 1973, University City, Mo., fue la primera ciudad en comenzar un programa de reciclaje en la acera para la recolección de periódicos. Para el año 2006, había alrededor de 8,660 programas de reciclaje en el lado de la acera en los Estados Unidos [fuente: EPA].

Al principio, la gente tenía que separar su reciclaje. Los plásticos iban en una papelera, el vidrio en otra, el papel en una tercera. Pero con la introducción de colección single-stream, la gente puede poner todos sus materiales reciclables en un solo lugar. Con un cambio tan radical de la clasificación deliberada al método Hodge-Podge, parecía que las empresas de recolección de reciclaje estaban confirmando el temor sutil de un escéptico: nuestros materiales reciclables en realidad no se reciclan. Lo que es peor, las compañías parecían haber parado incluso tratando de mantener las apariencias.

Pero este cambio a la colección de flujo único es el resultado de un cambio en la tecnología. Se desarrolló un mejor equipo que clasifica a través de nuestros materiales reciclables para nosotros. Los imanes y las corrientes eléctricas separan diferentes metales, mientras que los láseres infrarrojos clasifican diferentes tipos de papel y recipientes de plástico entre sí, según la longitud de onda de la luz que emite cada tipo de material.

A menos que siga sus materiales reciclables durante todo el proceso hasta que se conviertan en nuevos productos, es imposible decir con certeza si sus materiales realmente se están reciclando. Pero, lógicamente, la razón por la que puede estar seguro de que la mayoría de sus materiales reciclables realmente se reciclan es porque tienen un valor en dólares.

Los reciclables son considerados un mercancía - Un bien que se puede vender. Esas latas, botellas y cajas que recicla pueden descomponerse en materias primas nuevamente y venderse a los fabricantes. Y dado que a los consumidores les gustan los productos hechos de materiales reciclados, los fabricantes compran más materiales reciclados para sus productos. Esto significa que los precios de estos productos aumentan, lo que significa que los programas de reciclaje siguen siendo factibles.

Por eso los reciclables son valiosos. La basura, por otro lado, no lo es. De hecho, a las empresas de residuos generalmente se les cobran tarifas por el derecho a desechar sus residuos en los vertederos. Y realmente la única diferencia entre la basura y los materiales reciclables es lo que sucede después de que se recogen. Entonces, en última instancia, sería un modelo de negocio terrible para una empresa de gestión de residuos que recoja sus materiales reciclables y simplemente los deposite en un vertedero.

Esto no quiere decir que todo lo que ponga en su contenedor de reciclaje realmente se recicle. Y ha habido algunos casos de fraude de reciclaje de muy alto perfil. Aprenda más en la página siguiente.

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Clasificación de material reciclado

Los trabajadores de la planta de reciclaje de residuos de Norcal clasifican a través de los materiales. Las piezas pequeñas mezcladas probablemente terminarán como residuales.

Los trabajadores de la planta de reciclaje de residuos de Norcal clasifican a través de los materiales. Las piezas pequeñas mezcladas probablemente terminarán como residuales.

Debido a que sus materiales reciclables se venderán a los fabricantes, estos deben cumplir con ciertos estándares. No pueden tener demasiadas impurezas, ya que los materiales reciclados compiten con los materiales vírgenes para su uso en la fabricación. Por lo tanto, cuanto más limpios sean los materiales que devuelva, mayor será la probabilidad de que sean reciclados.

El Programa de reciclaje de Minnesota dice que esto significa que una caja de pizza cubierta con grasa y queso que arrojas en tu contenedor de reciclaje terminará en un relleno sanitario. Por lo tanto, también lo harán las pequeñas piezas de vidrio roto, especialmente cuando las piezas son de diferentes colores (llamadas vidrio mixto). Y muchos programas de reciclaje no aceptan algunos productos que son muy difíciles de reciclar. El principal de ellos es CLORURO DE POLIVINILO. Este tipo de plástico (que puede identificarse por los 3 dentro del símbolo de reciclaje que llevan estos productos) contiene demasiados aditivos para ser reciclados en la mayoría de los casos, ya que estos aditivos pueden afectar la pureza de un lote de plástico reciclado.

Los restos de los materiales que no se pueden reciclar se llaman residual. Cuanto menos residual permita una planta de reciclaje, más dinero ganará, ya que el residuo simplemente se tira a un costo para el equipo de reciclaje.

Debido a su crecimiento económico sin paralelo, China se ha convertido en el mayor importador mundial de materias primas recicladas. Muchos de los artículos usados ​​que pones en tu bordillo llegan a China; en 2004, China importó $ 3.1 mil millones en materiales de desecho de los Estados Unidos [fuente: USC]. Pero no todo lo que termina en China puede ser usado.

Debido a que China comenzó a comprar cartuchos de impresora antiguos a principios del siglo XXI, los cartuchos pasaron repentinamente de la basura al tesoro. Como resultado, las tiendas comenzaron a aceptar cartuchos usados ​​y los consumidores comenzaron a traerlos.

Pero resulta que la parte más valiosa del cartucho de tinta es la tinta. Después de retirar las últimas gotas de los cartuchos, la tinta se puede volver a empaquetar y vender. Los cartuchos simplemente se desechan, lo que hace que los rellenos sanitarios en China se llenen con cartuchos de impresora de plástico vacíos. Lo que es peor, una investigación encontró que en Guiyu, China, el vertido o la quema de estos cartuchos dio lugar a que el suministro de bebida local se contaminara con 200 veces los niveles aceptables de ácido y 2,400 veces los niveles aceptables de plomo [fuente: International ITC].

Ha habido muchos otros casos de fraude de reciclaje que han salido a la luz desde que comenzó el movimiento de reciclaje. En 2002, en New Hampshire, un hombre fue acusado de fraude después de que se descubrió que su empresa de reciclaje de bombillas fluorescentes carecía de la capacidad para reciclar las bombillas. La firma había cobrado a los distritos escolares y agencias en varios estados por aceptar sus bombillas para reciclarlas. Las bombillas fluorescentes contienen mercurio, una sustancia tóxica, pero en lugar de reciclar las bombillas, la compañía las almacenó en edificios abandonados de todo el estado [fuente: EPA].

Y en Illinois, se descubrió que una empresa especializada en el reciclaje de desechos tóxicos había almacenado ilegalmente en abundancia en edificios abandonados en zonas pobres de Chicago. Lo que es más, la empresa en realidad marcó algunos desechos tóxicos como inofensivos y los envió a los vertederos donde se vertió [fuente: National Post].

Pero a pesar de historias como esta y las críticas sobre el reciclaje, que en realidad pueden ser dañinas para el medio ambiente o que son financieramente poco sólidas, los estadounidenses parecen preferir enviar sus desechos a las plantas de reciclaje que a los vertederos o al Great Pacific Garbage Patch.

Para obtener más información sobre el reciclaje y otros temas relacionados, visite la página siguiente.


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