¿Es El Gas Ozono Un Precursor De Terremotos?

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Los experimentos de laboratorio que aplastaron rocas que a menudo se muelen en terremotos mostraron que el aplastamiento emite grandes cantidades de ozono, lo que sugiere que un aumento en los niveles de ozono podría ser un precursor de un terremoto, aunque no es un método de terremoto.

Abundan las historias de animales que se comportan de manera extraña en los momentos previos a un terremoto: los perros ladran incesantemente, las aves se reúnen en bandadas cerradas y los sapos huyen de sus estanques. ¿Qué podrían estar sintiendo que los humanos no lo hacen?

Esa pregunta llevó a un grupo de físicos de la Universidad de Virginia a comenzar a moler rocas y medir gases en un experimento de laboratorio diseñado para imitar un terremoto y ver qué podría estar haciendo que los animales se deslicen. Lo que encontraron fue dramático: las rocas que trituraron produjeron gas ozono a niveles hasta 100 veces más altos que un día de Los Ángeles con smog.

"Incluso la fractura de roca más pequeña produjo ozono", dijo Catherine Dukes, miembro del equipo, a OurAmazingPlanet. "La pregunta es, ¿podemos detectarla en el ambiente?"

Si esa respuesta es "sí", la señal de ozono que Dukes y sus colegas vieron podría ser utilizada algún día para advertir sobre terremotos inminentes.

Aplastando rocas

El grupo de Dukes probó varios tipos de rocas ígneas y metamórficas en su laboratorio, incluyendo basalto, granito, gneis y riolita, que en conjunto representan más del 95 por ciento de la corteza terrestre.

Las rocas trituradas produjeron ozono a niveles que oscilaron entre 100 partes por billón (ppb) y 10 partes por millón (ppm). Las firmas de ozono fueron todas más altas que los niveles de fondo, que pueden ir desde menos de 40 ppb en áreas rurales a más de 100 ppb en centros urbanos.

Exactamente cómo las rocas trituradas produjeron ozono no está claro, pero probablemente se debió a las diferencias en la carga eléctrica entre las superficies de las rocas fracturadas, dijo Dukes. Los electrones de las superficies rocosas cargadas descomponen las moléculas de oxígeno en el aire, que se recombinan para formar ozono a nivel del suelo.

"Es como mini rayos", dijo Dukes.

Haití sismo ozono

El estudio de la Universidad de Virginia, detallado en la edición del 14 de noviembre de la revista Applied Physics Letters, es el primero en medir el ozono a nivel del suelo asociado con la fractura de roca. Otros grupos, sin embargo, han encontrado un aumento en el ozono atmosférico a raíz de los grandes terremotos.

Después del terremoto de Haití de 2010, el geofísico de la Universidad de Chapman, Ramesh Singh, utilizó satélites para detectar el aumento de los niveles de ozono en los días inmediatamente posteriores al terremoto. No está claro si el ozono provino de rocas fracturadas, como en el experimento de laboratorio de la Universidad de Virginia, pero una variedad de observaciones ayudará a los científicos a desentrañar los procesos físicos en el trabajo, dijo Singh.

"Lo que están viendo en el laboratorio a pequeña escala puede comenzar a explicar las mediciones que tomamos por satélite", dijo Singh en una entrevista, "pero toda la Tierra es un sistema de sistemas muy complejo".

No es una predicción

Eventualmente, a Dukes y sus colegas les gustaría ver si existe una correlación entre los movimientos del terreno y las mediciones de ozono al colocar matrices de detectores de ozono a nivel del suelo (que son baratos y fáciles de usar) en áreas con fallas activas y niveles bajos de ozono de fondo.

Dukes y Singh enfatizaron que estudios como el de ellos no pretenden predecir terremotos. Más bien, ayudan a explicar los procesos físicos detrás de los terremotos y otros fenómenos naturales.

"Esta no es una forma de predecir los terremotos. Nunca podremos decir: 'encontramos algo de ozono, ahora tienes cinco minutos'", dijo Dukes. "Es solo una forma de advertir que la Tierra se está moviendo y algo, como un terremoto, un desprendimiento de tierra o algo más, podría seguir".

Esta historia fue proporcionada por Nuestro Plan de Asombro, un sitio hermano de WordsSideKick.com.


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