¿Es El Sexto Sentido De Los 'Numerosity' Humanos?

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Según los científicos, un mapa del cerebro humano para percibir números, un sentido llamado numerosidad, se parece a los mapas cerebrales para la visión y otros sentidos principales.

La investigación reciente, ya sea para determinar la cantidad de barcos en el horizonte o la cantidad de galletas en un frasco, el cerebro humano tiene un "mapa" para percibir los números.

Se sabe que existen mapas topográficos del cerebro humano para los sentidos primarios, como la vista, la audición y el tacto, pero esta es la primera vez que se encuentra un mapa de este tipo para la numerosidad o el sentido numérico. El diseño del mapa permite la comunicación más eficiente entre las neuronas que realizan tareas similares.

Los estudios en monos han demostrado que ciertas neuronas en la corteza parietal, ubicadas en la parte posterior del cerebro debajo de la corona del cabello, se activaron cuando los animales observaron un número específico de elementos. Estos estudios no encontraron un mapa para la numerosidad, aunque los científicos han sospechado durante mucho tiempo que existe uno. [Los 10 mejores misterios de la mente]

"Los científicos han sospechado un mapeo ordenado de números durante mucho tiempo", dijo Andreas Nieder, neurobiólogo de la Universidad de Tübingen en Alemania, que no participó en el estudio. "Muchos laboratorios han estado investigando esta idea de manera intensiva. Finalmente, Harvey y otros lograron demostrar convincentemente un mapa de cantidad numérica en el cerebro humano", agregó, refiriéndose al investigador Ben Harvey, neurocientífico de la Universidad de Utrecht en los Países Bajos.

Puntos en la mente

En el estudio, Harvey y sus colegas colocaron a los participantes en un escáner de resonancia magnética (RMN) y les mostraron patrones de puntos que variaban en número con el tiempo. Mostrarían un punto una y otra vez, luego dos puntos una y otra vez, luego tres puntos, y así sucesivamente.

Los investigadores utilizaron un método de imagen avanzado conocido como IRMf de campo alto, que les permitió ver detalles a gran escala de la actividad cerebral. Analizaron las respuestas neuronales utilizando técnicas similares a las utilizadas para estudiar las partes del cerebro responsables de la visión.

La corteza parietal posterior respondió a los patrones de puntos de una manera organizada: pequeños números de puntos estaban representados en un área, mientras que grandes números estaban representados en otra, según los resultados.

Los diferentes sitios en la superficie del cerebro responden de manera máxima a diferentes números de elementos presentados visualmente.

Los diferentes sitios en la superficie del cerebro responden de manera máxima a diferentes números de elementos presentados visualmente.

Crédito: Imagen cortesía de Ben M. Harvey, Universidad de Utrecht

Es como si el cerebro actuara como un ábaco. "En un ábaco, asignas un número al espacio", dijo Harvey a WordsSideKick.com. [5 datos de matemáticas en serio alucinantes]

El cerebro pensante

Los hallazgos, detallados en línea hoy (5 de septiembre) en la revista Science, sugieren que las funciones cognitivas superiores podrían depender de los mismos principios de organización que los sistemas sensoriales. Por ejemplo, en el reconocimiento facial, que es mucho más complicado que el sentido numérico, los objetos que parecen similares podrían agruparse en el cerebro, dijo Harvey.

En estos mapas topográficos, un área mayor del cerebro se dedicaba a percibir números más pequeños que a los más grandes, en línea con los hallazgos anteriores de que el sentido numérico se vuelve menos preciso a medida que aumenta la cantidad de elementos.

Es importante destacar que la numerosidad es diferente de la capacidad matemática o el simbolismo. La numerosidad solo se refiere a la cantidad numérica.

La gente varía algo en su capacidad para distinguir la numerosidad, dijo Harvey. En el extremo, tiene sabios: individuos, muchos de los cuales tienen autismo o un trastorno similar, que poseen habilidades extraordinarias en matemáticas, arte u otras áreas. Algunos sabios pueden mirar un montón de palos de recogida, por ejemplo, y saber al instante cuántos hay.

"Si bien siempre hay esta estructura de mapa, no siempre hay el mismo contexto", dijo Harvey.

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