¿Es Einstein El Último Gran Genio?

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Individuos contra instituciones: no descartes el genio científico todavía.

Los principales avances en la ciencia han sido históricamente la provincia de individuos, no institutos. Galileo y Copérnico, Edison y Einstein, trabajando en laboratorios solitarios o reflexionando sobre el cosmos en estudios privados.

Pero en las últimas décadas, especialmente desde el éxito soviético en el lanzamiento del satélite Sputnik en 1957, la tendencia ha sido crear instituciones masivas que fomenten una mayor colaboración y obtengan grandes cantidades de fondos.

Y ahora es más difícil alcanzar la grandeza científica. Un estudio de los ganadores del Premio Nobel en 2005 encontró que la acumulación de conocimiento a lo largo del tiempo ha obligado a las grandes mentes a trabajar más tiempo antes de que puedan hacer avances. La edad en que los pensadores producen innovaciones significativas aumentó aproximadamente seis años durante el siglo XX.

Sin embargo, no descartes el genio individual todavía.

La mejor idea es un equilibrio entre los enfoques individuales y los institucionales, según una nueva teoría del ingeniero de la Universidad de Duke, Adrian Bejan, quien cree que las instituciones se benefician más de la coexistencia de grandes grupos que se organizan de forma natural y que los científicos solitarios crean brillantes nuevas ideas.

"La historia del logro científico está marcada por investigadores solitarios, desde Arquímedes hasta Newton y Darwin", señala Bejan en la edición de diciembre de la Revista Internacional de Diseño y Naturaleza y Ecodinámica.. "Los pensadores solitarios han florecido a lo largo de la historia porque es natural: la ciencia es buena para la mente del pensador y para el bienestar de la sociedad. Aunque la tendencia es hacia la creación de grandes grupos de investigación, el individuo siempre florecerá".

Sin embargo, la noción misma de genio individual está algo sobrevaluada, como lo atestiguan algunos de los genios.

Sir Isaac Newton, por ejemplo, dijo que si había logrado algo con su trabajo, como sus leyes de movimiento y gravedad, era "pararse sobre los hombros de gigantes".

Presión soviética

El curso de la investigación moderna cambió bruscamente después del 4 de octubre de 1957, cuando la antigua Unión Soviética se convirtió en la primera nación en el espacio al lanzar Sputnik, dijo Bejan. Eso impulsó un aumento dramático en la financiación estadounidense de grandes grupos de investigación dentro de instituciones ya conocidas por su investigación, dice. Este modelo fue adoptado por instituciones más pequeñas, que también comenzaron a formar grupos más grandes para atraer fondos.

Sin embargo, los grandes pensadores individuales no desaparecieron. Bejan sostiene que continuaron prosperando. Piensa que su "teoría constructiva", que comenzó a describir en 1996, podría explicar por qué.

La teoría afirma que los llamados sistemas de flujo evolucionan para equilibrar y minimizar las imperfecciones, reduciendo la fricción u otras formas de resistencia, de modo que se pierde la menor cantidad de energía útil. Los ejemplos en la naturaleza incluyen ríos y arroyos que forman un delta o las intrincadas vías respiratorias de los pulmones.

En una investigación realizada por seres humanos, Bejan ve dos flujos principales: los de las ideas en forma de hallazgos científicos y los de apoyo, medidos por factores tangibles como la financiación y el espacio de laboratorio.

"Los grupos de investigación exitosos son aquellos que crecen y evolucionan por sí solos con el tiempo", dice. "Por ejemplo, una persona tiene una buena idea, obtiene fondos y un nuevo grupo comienza a formarse en torno a esa buena idea. Esto crea un marco donde muchos grupos más pequeños contribuyen al conjunto".

Confinamiento solitario

Los extremos no son propicios para la ciencia productiva, piensa Bejan.

"Si una institución está formada solo por investigadores solitarios, tendría muchas ideas pero poco apoyo", dijo. "Por otro lado, un grupo que es grande por el tamaño tendría mucho apoyo, pero comparativamente tendría menos ideas por investigador".

Este problema fue personificado por la antigua investigación de estilo soviético, donde el gobierno decretó la meta y el alcance de la investigación y poblaba sus estructuras monolíticas con científicos de ideas afines, dijo Bejan.

No hay conflicto inherente entre los imperios de investigación y el individuo, sino un equilibrio que sirve al bien mayor, como lo expresa Bejan. Y así, los administradores institucionales deben ser fáciles con el individuo que muestra signos de grandeza.

"Yo diría que aquellos administradores que obligan a sus colegas a formar grupos grandes únicamente para atraer más fondos, para reforzar su currículum vitae o para generar más documentos, están actuando en contra del carácter autoorganizado de la institución y su investigación", dijo Bejan.. "La coalescencia completa en grandes grupos no ocurre y no sucederá".

Debe tenerse en cuenta que el pensamiento de Bejan está respaldado por fondos de la National Science Foundation.

El próximo Einstein?

Algunos podrían argumentar que la naturaleza del genio es tal que no puede ser anulada, independientemente.

Aquellos que usan sus mentes para grandes fines son conocidos por trabajar en ello. Un estudio de 35 años en 2006, que examinó a niños dotados matemáticamente para ver qué terminaron haciendo con sus vidas, reveló los ingredientes de una gran y Mente productiva: habilidades cognitivas, oportunidades educativas, interés y trabajo duro y simple. No todos los que empiezan inteligentes terminan brillantes.

Entonces, ¿cuándo surgirá el próximo Einstein?

Esa es una pregunta que ni siquiera un Einstein puede responder. Pero vale la pena señalar que dos siglos separaron a Einstein de Newton, considerado por muchos como su mayor rival intelectual.Eso significa que el próximo Einstein podría ser un bebé ahora, o tal vez aún no haya nacido.

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Este artículo es de WordsSideKick.com Water Cooler: lo que la gente habla en el mundo de la ciencia y más allá.


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