¿Héroes De Insectos? Las Hormigas Salvan A Sus Camaradas Heridos

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Las hormigas se salvan por el bien de la colonia.

Las hormigas cazadoras en África marchan para atacar nidos de termitas con precisión militar. Ahora, una nueva investigación encuentra que estas hormigas son verdaderamente una banda de hermanos. Incluso rescatan a sus compañeros heridos.

Estos rescates de hormigas no son realmente desinteresados, informaron los investigadores hoy (12 de abril) en la revista Science Advances. Sin las hormigas caídas, el tamaño de las colonias probablemente sería casi un tercio más pequeño, porque las hormigas lesionadas mueren con frecuencia si no se les ayuda en casa.

"La gente siempre piensa que para las hormigas o los insectos sociales, todo lo que hacen es por el bien de la colonia", dijo Erik Frank, estudiante de doctorado de la Universidad de Würzburg, en Alemania, quien dirigió la investigación. Los biólogos suelen restar importancia a la importancia del insecto individual, dijo Frank a WordsSideKick.com. [Ver fotos de hormigas zombis]

"Aquí mostramos, por primera vez, un ejemplo donde el bien del individuo, de salvar una hormiga individual, también es bueno para la colonia", dijo Frank.

¡Hormigas al rescate!

Megaponera analis Las hormigas viven en el África subsahariana y comen termitas, solo termitas. Múltiples veces al día, un explorador de hormigas se encontrará con una banda de termitas que se forrajeará y regresará a su nido, reclutando hasta 500 hormigas para marchar hacia las termitas y atacar. Las hormigas luego llevan los cadáveres de termitas al nido para festejar. [Antigua guerra de termitas y hormigas encerrada en ámbar]

Una araña saltarina ataca a una hormiga herida cuando intenta regresar del coto de caza al nido. Cuando los compañeros del nido llevan a sus compañeros heridos a casa, es mucho menos probable que mueran.

Una araña saltarina ataca a una hormiga herida cuando intenta regresar del coto de caza al nido. Cuando los compañeros del nido llevan a sus compañeros heridos a casa, es mucho menos probable que mueran.

Crédito: Frank et al./Sci. Adv. 2017; 3: e1602187

En comparación, solo el 10 por ciento de las hormigas sanas cayeron ante los depredadores en sus marchas de regreso al nido, y Frank nunca vio que una hormiga portada fuera atacada en 420 redadas.

Para una hormiga lesionada, fue claramente beneficioso ser rescatado.

"Pero esta no es la razón por la que este comportamiento ha evolucionado", dijo Frank. "Obviamente necesita beneficiar a la colonia en su conjunto".

Por el bien del grupo.

Y beneficia a toda la colonia, descubrió Frank. Al marcar las hormigas lesionadas con pintura acrílica, Frank pudo rastrearlas en incursiones posteriores. Encontró que el 95 por ciento de las veces, las hormigas que una vez resultaron heridas regresaron a la batalla. De hecho, el 21 por ciento de las hormigas en los asaltos mostraron signos de lesiones previas. Frank también descubrió que a las hormigas con termitas adheridas se les extrajeron cuando estaban de regreso en el nido; Las hormigas que perdieron una extremidad o antena pasaron unas horas descubriendo cómo funcionaban sus cuerpos. Al día siguiente, las hormigas amputadas podrían correr casi tan rápido como sus compañeros de nido no lesionados.

Una investigación posterior reveló que una sustancia proveniente de las glándulas mandibulares (mandíbulas) de las hormigas lesionadas parecía provocar el comportamiento de rescate. Los investigadores encontraron que las feromonas liberadas de la glándula son una mezcla de disulfuro de dimetilo y trisulfuro de dimetilo. Las hormigas sanas manchadas con estos compuestos fueron rápidamente recogidas y "rescatadas" por sus compañeros de nido.

En los mamíferos, especialmente en los humanos, la empatía se usa a menudo para explicar el comportamiento heroico o útil. El descubrimiento de la feromona revela que las hormigas han evolucionado de otra manera para generar ayuda.

"Tenemos la evolución convergente de dos mecanismos diferentes con el mismo objetivo final", dijo Frank.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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