El Árbol Genealógico De Insectos Proyecta Una Evolución De 400 Millones De Años

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Un nuevo árbol filogenético de insectos explica cómo y cuándo se originó y evolucionó el grupo de animales más diverso en la tierra.

Crear un árbol genealógico que se remonta a más de 400 millones de años y que detalle la evolución del grupo de animales más diverso del planeta no es una tarea fácil, pero un grupo ambicioso de científicos ha hecho precisamente eso.

Un grupo de investigadores de todo el mundo creó recientemente el primer árbol evolutivo integral de insectos. Este árbol filogenético, construido a partir de secuencias genéticas y datos fósiles, ayuda a explicar las relaciones entre diferentes tipos de insectos a lo largo de millones de años de evolución.

Dirigidos por el proyecto 1000 Insect Transcriptome Evolution, o 1KITE, en China, los investigadores utilizaron 1,478 genes codificantes de proteínas de todas las principales órdenes de insectos para construir un enorme conjunto de datos que detalla la composición genética de los principales grupos de insectos que existen en la actualidad. Luego compararon este conjunto de datos con el registro de fósiles de insectos para determinar cuándo evolucionaron las diferentes especies. [Ver fotos del árbol genealógico de los insectos]

"Reunimos a un equipo de más de 100 personas, e incluimos a muchas personas que a menudo quedan excluidas [de tales proyectos], como morfólogos, embriólogos y paleontólogos, para que no solo tuviéramos un árbol, tenga historias que contar sobre ese árbol ", dijo Karl Kjer, profesor del Departamento de Ecología, Evolución y Recursos Naturales de la Universidad de Rutgers en Nueva Jersey, quien participó en el proyecto.

Un esfuerzo de colaboración entre más de 100 científicos, el árbol filogenético de insectos se basa en información genética de 144 especies cuidadosamente seleccionadas.

Un esfuerzo de colaboración entre más de 100 científicos, el árbol filogenético de insectos se basa en información genética de 144 especies cuidadosamente seleccionadas.

Crédito: 1KITE (1K Insect Transcriptome Evolution)

Entre las historias que se pueden contar utilizando el nuevo árbol está la historia de origen de los insectos. La evidencia fósil sugiere que los primeros insectos vivieron hace unos 412 millones de años, durante el Período Devónico Temprano. Pero los datos filogenéticos de los investigadores indican que el mayor grupo de insectos, la hexápoda, puede haber evolucionado incluso antes, hace unos 479 millones de años, durante el Período Ordovícico Temprano.

Sin embargo, los datos también sugieren que en algunos casos, los registros fósiles en los que los científicos han confiado durante mucho tiempo para obtener información sobre cuándo evolucionaron los insectos son bastante precisos, según Jessica Ware, profesora asistente de biología evolutiva en Rutgers, quien también participó en el estudio..

"Pensé que era interesante cómo el registro fósil y las edades moleculares que recuperamos estaban muy cerca en algunos casos. Eso fue sorprendente, porque hubo un poco de debate sobre la edad de los insectos basados ​​en el registro fósil", dijo Ware. Ciencia viva.

La línea de tiempo establecida por los investigadores indica que los insectos probablemente comenzaron a colonizar el planeta aproximadamente al mismo tiempo que las plantas, y en algunos casos, incluso antes. Los insectos voladores evolucionaron después de que los complejos ecosistemas ya se hubieran desarrollado en tierra, hace unos 406 millones de años, durante el Período Devónico Temprano, dijeron los científicos.

Ahora los investigadores saben con certeza que los insectos no pueden quedar fuera de las discusiones sobre los ecosistemas de, digamos, el Período Jurásico, hace unos 150 millones de años, dijo Ware.

"Todos los jugadores clave ya existían antes del final del Período Jurásico. Cuando nos imaginamos tirano-saurio Rex "vagando por la Tierra, podemos decir que había libélulas alrededor, y probablemente saltamontes y grillos y mariposas", dijo Ware.

Y los insectos que zumbaban y saltaban junto a los dinosaurios no eran criaturas de aspecto prehistórico que los amantes de los insectos modernos no podrían reconocer. Los datos filogenéticos sugieren que estos insectos eran en realidad muy similares a los que todavía vagan por el planeta hoy en día, según Kjer.

"Si tuvieras una máquina del tiempo y regresaras al Jurásico, los entomólogos reconoceríamos a todos los insectos y podríamos [clasificarlos] en el orden correcto", dijo Kjer. "Muchos de ellos se verían muy similares a lo que vemos hoy".

Por supuesto, el hecho de que los insectos zumbaban alrededor de los dinosaurios también significa que estas criaturas estaban en la Tierra mucho antes de la evolución de Homo sapiens. La misma mosca con la que podría aplacar hoy no es muy diferente (si es que es diferente) de la mosca que un hombre de las cavernas pudo haber aplastado hace 200,000 años.

Los hallazgos de los investigadores fueron publicados hoy (6 de noviembre) en la revista Science.

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