Las Colonias De Insectos Funcionan Como Superorganismos

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Las colonias de insectos enteras funcionan de manera similar a los organismos individuales, según un nuevo estudio.

Las colonias de insectos, aunque están compuestas por muchas criaturas, funcionan de manera similar a los organismos individuales, según un nuevo estudio. Los resultados sugieren que estas colonias actúan como "superorganismos", al menos en términos de su fisiología básica.

Muchas especies de insectos, incluyendo hormigas y abejas, trabajan juntas en colonias, y su comportamiento cooperativo determina la supervivencia de todo el grupo. Este tipo de interacción se ha comparado con la de un solo organismo, y cada individuo en una colonia actúa como una célula en el cuerpo, dando lugar al término "superorganismo".

Sin embargo, aunque esta frase ha existido durante al menos un siglo, en general se ha usado como metáfora, y muy pocos estudios, si es que los hay, han comparado cuantitativamente colonias enteras con organismos individuales, dijo el investigador del estudio James Gillooly, de la Universidad de Florida..

Así que este estudio marca el primero en una evaluación cuantitativa del vínculo entre las colonias sociales y un solo organismo, dijo Gillooly. Los resultados también podrían explicar algunas anomalías encontradas en algunos insectos sociales, como por ejemplo, por qué una abeja reina vive mucho más tiempo de lo que dictaría su tamaño. La respuesta: la reina actúa como una parte de una máquina mucho más grande.

Un científico no se vende, sin embargo, dice que la investigación es teórica y puede que no se sostenga en la vida real.

Las partes móviles

Gillooly y sus colegas tomaron ecuaciones matemáticas que normalmente se usan para describir la fisiología y el ciclo de vida de un solo organismo, y las aplicaron a colonias completas. Estas ecuaciones, conocidas como la "teoría de la escala metabólica", predicen las tasas de crecimiento, reproducción, vida útil y muchos otros factores para organismos individuales según el tamaño de esa criatura. Los investigadores utilizaron datos de 168 especies de insectos sociales diferentes, incluyendo hormigas, termitas, abejas y avispas.

Encontraron que colonias enteras "están restringidas de la misma manera y siguen muchas de las llamadas reglas biológicas", como organismos individuales, dijo Gillooly a WordsSideKick.com. En otras palabras, las colonias funcionaban como superorganismos.

"Sugiere que estas sociedades enteras están organizadas funcionalmente y están usando y gastando energía para los procesos básicos de la vida de la misma manera en que lo están [los individuos]", dijo Gillooly.

También vieron que los factores que podrían haber parecido excepcionales para los organismos individuales en una colonia, como la notable supervivencia y la tasa de crecimiento, no eran tan excepcionales desde el punto de vista de un superorganismo, dijo Gillooly.

Por ejemplo, la hormiga reina en una colonia puede vivir durante 20 o 30 años, y eso parece excepcional por su tamaño corporal. Pero si piensas que la reina es el ovario de un solo organismo y las otras hormigas como el resto del cuerpo, entonces la vida útil de la reina es lo que podrías esperar, dijo Gillooly.

Cómo operan los superorganismos

Si bien los científicos saben mucho sobre cómo las células de un cuerpo trabajan juntas para llevar a cabo los procesos biológicos en un solo organismo, los nuevos hallazgos revelan información sobre cómo el comportamiento cooperativo de las colonias puede afectar la fisiología o el funcionamiento biológico del grupo, Gillooly dijo.

"Lo que esto nos dice es cómo el comportamiento altamente estructurado y altamente cooperativo de las colonias afecta la fisiología básica y la historia de la vida de una colonia", dijo Gillooly.

El estudio "es notable por su originalidad y también por su importancia", dijo Edward O. Wilson, profesor de biología en la Universidad de Harvard y coautor del libro "El superorganismo" (W. W. Norton & Company, 2008). "La investigación sin duda agrega una nueva perspectiva a nuestro estudio de cómo están organizadas las sociedades de insectos y en qué grado están organizadas", dijo Wilson, quien no participó en la investigación actual.

Sin embargo, algunos científicos creen que el análisis puede ser demasiado teórico en sus métodos y que los resultados pueden no aplicarse al mundo real. Por ejemplo, el estudio agrupa a todos los insectos sociales a pesar de que muchas de estas criaturas muestran grados de sociabilidad, dijo Jerome Rozen, curador del Museo Americano de Historia Natural que estudia abejas solitarias.

"Su enfoque es válido, es solo que no se ajusta a la realidad, y no están tomando un animal específico y viendo cómo funciona", dijo Rozen en una entrevista telefónica. "Me gustaría ver si obtendrían las mismas respuestas si tuvieran un animal real allí".

El estudio fue una colaboración entre Gillooly, Hannah B. Vander Zanden y Chen Hou de la Universidad de Florida y Michael Kaspari de la Universidad de Oklahoma. Los resultados serán publicados esta semana en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

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