Coral Herido Tiene Menos 'Sexo'

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Los científicos han descubierto que los corales que han sido dañados por eventos relacionados con el cambio climático como tormentas muestran tasas de reproducción más bajas y menos sexo.

Nadie piensa que dañar el coral es sexy, pero los investigadores de la Universidad de Buffalo lo han hecho oficial. Resulta que, el sexo del coral se humedece después de las lesiones causadas por las tormentas y la actividad humana.

Su estudio muestra que, si bien el coral se adapta a los eventos de lesiones al volver a crecer inicialmente rápidamente, las tasas de reproducción se suprimen hasta cuatro años después de la lesión inicial. Esto es particularmente alarmante ya que el tamaño, en lugar de la edad, determina la salud y la madurez del coral, explicó el líder del estudio, Howard Lasker.

Muchos corales tienen reproducción sexual y asexual, esta última suele ser una especie de sexo salvaje, donde los corales liberan esperma y huevos en el agua en un momento preciso. Esos gametos sexuales se conectan entre sí, de diferentes individuos, para producir larvas flotantes llamadas planulas.

Lasker y su equipo estudiaron las colonias de coral en las Bahamas que se estaban recolectando para usar en productos para el cuidado de la piel. Descubrieron que incluso años después de la cosecha, los espermarios (colonias de espermatozoides de coral) y los pólipos, donde el coral almacena los huevos, estaban subproduciendo.

"Desde el punto de vista científico, esto realmente plantea la pregunta: 'Bueno, ¿qué está pasando?'", Dijo Lasker a WordsSideKick.com. "Esta es una colonia de aspecto saludable, esas heridas [de la cosecha] son ​​largas, tienen una larga cicatrización, entonces, ¿qué tiene de diferente? Y eso es algo sobre lo que todavía estamos desconcertados".

Christopher Page, coautor de Lasker y ahora biólogo del personal en el Laboratorio Marino de Mote, cree que, ante un entorno cambiante, la capacidad del coral para reasignar recursos después de eventos de lesiones muestra una adaptabilidad prometedora. [Creaciones coloridas: fotos increíbles de coral]

"Los coral son más adaptables de lo que pensamos al principio, pero eso no significa que persistirán a pesar de los cambios", dijo Page a WordsSideKick.com.

Cuando se le da energía a un recurso, en este caso, un rápido crecimiento después de la lesión, se toma de otro, explica Page. Esto deja efectos más persistentes de lo que se sospechaba previamente, en este caso, reproducción lenta a largo plazo.

Los hallazgos tienen implicaciones para la salud futura del coral. Si bien los investigadores habían pensado previamente que el coral se recuperó con entusiasmo después de los eventos de lesiones, como los incurridos por huracanes y otras tormentas, así como la actividad humana como la navegación, este estudio revela que las poblaciones no pueden reconstruirse tan rápido como se esperaba. Pero la forma más efectiva de proteger el coral sigue siendo el cese de los eventos de lesiones.

"Cuando hay daño, ese daño tiene un efecto a más largo plazo del que pudimos haber previsto inicialmente, pero el factor más importante es ese daño inicial", dijo Lasker. El coral es una criatura particularmente sensible, afectada por una serie de eventos relacionados con el cambio climático, desde el aumento de la temperatura del agua hasta tormentas más frecuentes y severas. Y ahora, la investigación revela que es difícil predecir cómo reaccionarán estos animales marinos a las lesiones, ya que las variables cambiantes determinarán su salud y crecimiento.

Para conservar y proteger el coral, explicó Page, debemos evitar su daño continuo y examinar nuestros enfoques de restauración para considerar los efectos a largo plazo del daño, así como la adaptabilidad significativa de estos organismos. Si se adopta un enfoque de gestión multifacético y enfocado, el coral, amenazado en todo el mundo, podría ser capaz de renovar su vida sexual.

Aquí, una hembra. Antillogorgia elisabethae Coral con huevos recién liberados y larvas en desarrollo de planulas.

Crédito: Howard Lasker

Muchos corales son reproductores de transmisión hermafroditas, lo que significa que liberan paquetes de esperma y huevos en el agua.

Las aguas cálidas indican al coral que es hora de comenzar a producir células sexuales, luego una combinación precisa de luz diurna y de luna provoca la liberación repentina y simultánea de óvulos y esperma.

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