Las Resinas Industriales Y El Medio Ambiente.

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Las resinas industriales se encuentran en todo, desde bolsas de plástico hasta botellas de agua. Aprende sobre las resinas industriales y su impacto en el medio ambiente.

Tony Kingsbury sabe lo que es enfrentarse a un público escéptico. Como profesor en el programa de productos y soluciones sostenibles de la Escuela de Negocios Haas de la Universidad de California en Berkeley, a menudo se le pide que se dirija a grupos de estudiantes y ciudadanos sobre sostenibilidad. Cuando aborda un tema en particular en esta famosa ciudad liberal, la sabiduría de usar bolsas de papel en lugar de plástico, sabe exactamente lo que su público piensa antes de abrir la boca.

"La gente se queja de las bolsas de plástico. A la gente le encanta odiarlas", dice. Pero, agrega, puede que no conozcan toda la historia.

De hecho, las bolsas de plástico son más cómodas en los laboratorios que en los bosques. Se componen de resinas o polímeros: el plástico, la resina y el polímero se usan indistintamente, al igual que los muchos otros productos de plástico que se han convertido en parte de nuestra vida cotidiana. Entonces, antes de que Kingsbury comience explícitamente a abordar los beneficios y desventajas ambientales de cada uno, consulta a su audiencia sobre los atributos clave de la sostenibilidad, métricas como la energía, el agua y la tierra requeridas para hacer cada tipo de bolsa. Entonces, él se prepara para sorprenderlos.

Kingsbury dice que los que examinan las dos opciones lado a lado utilizando este tipo de análisis se sorprenden invariablemente de que el papel no sea el ganador claro, ni mucho menos. "El plástico gana en todo, excepto en uno: basura", dice. "Los árboles no se convierten en bolsas. Requieren muchos procesos y agua y cargas terrestres".

Por supuesto, el ámbito en el que las bolsas de plástico son más perjudiciales para el medio ambiente que el papel es enorme. Las bolsas que no son recicladas obstruyen los vertederos y a menudo terminan en los ríos y el océano, donde pueden ser ingeridos por peces, aves y otras criaturas [fuente: Mieszkowski]. Miles y miles de aves y animales marinos mueren cada año por ingerir o quedar atrapados en los billones de bolsas de plástico que los estadounidenses usan cada año. Las bolsas incluso han sido consideradas un problema suficiente como para que ciudades como Santa Mónica y San Francisco, California, junto con naciones como Italia, las hayan prohibido en gran medida.

Kingsbury sostiene que el problema de la basura relacionado con las bolsas de plástico tiene que ver con el comportamiento humano; Si la gente reciclaba bolsas de plástico, los problemas ambientales se reducirían enormemente. Pero el punto aún más grande aquí es que los plásticos tienen un impacto más matizado en el medio ambiente de lo que mucha gente imagina. Tomemos, por ejemplo, el nuevo avión 787, que está hecho con una resina de alta tecnología reforzada con fibras de carbono en lugar de aluminio. Debido a que es más liviano de lo que sería si estuviera hecho de metal, el avión usa menos combustible, lo que reduce sus emisiones.

Si bien hay desventajas y efectos negativos asociados con las resinas, los impactos ambientales de los plásticos que se utilizan en todo, desde las botellas de leche y refrescos que contienen bebidas a la ropa que usamos son más complicados de lo que pueda imaginar.

¿Qué son las resinas?

Para entender qué son las resinas (o los plásticos, elija un término), es útil tener claro que no son solo una cosa.

"Una manera de pensar en las resinas es pensar en los metales", dice Kingsbury. "Son plomo, oro, aluminio y hierro. Todos pertenecen a la categoría de metales, pero tienen propiedades diferentes. Se extraen de manera diferente y tienen diferentes estructuras de costos. El plástico es el mismo". Traducido al mundo de las resinas, eso significa que hay muchos tipos diferentes bajo el término general de los plásticos, incluido el tereftalato de polietileno (PET), uno de los tipos más comunes, a menudo utilizados en botellas de agua, y el polietileno de alta densidad (HDPE). ), que comprende botellas de leche.

Por supuesto, la pregunta realmente no es "¿En qué productos se encuentran las resinas?" Es "¿En qué no están?" Como se mencionó, las resinas se encuentran en todo tipo de envases, así como en aviones. Pero eso es solo el comienzo. Hay muchas resinas usadas en muchos productos diferentes, y aquí hay algunos ejemplos: Las resinas de poliuretano se usan para hacer muebles de espuma y calzado; resinas alquídicas se utilizan en pintura; y las resinas de formaldehído se utilizan en colas de madera [fuente: O'Lochlainn].

Aunque es importante saber que hay una variedad de resinas, hay algunas generalizaciones generales que se pueden hacer acerca de cómo se producen todas. En su mayor parte, las resinas se derivan del gas natural y el petróleo. Piense en el gas y el petróleo como la materia prima o los componentes básicos de la mayoría de los plásticos (aunque hay algunas excepciones, de las cuales podrá obtener información en la última página de este artículo). Para dar un paso más allá, a nivel molecular básico, las resinas son simplemente enlaces de monómeros derivados del petróleo y el gas natural. Entonces, cuando escuchas el término polímero usado indistintamente con resinas o plásticos, es porque tal vez sea una descripción más precisa del producto final del proceso utilizado para producir resinas: los polímeros están hechos de muchos monómeros.

Un ejemplo probablemente ayude. El polietileno, el plástico más común en el mundo, está compuesto de muchos monómeros llamados etileno. Para obtener polietileno, se lleva a cabo un proceso que rompe un doble enlace de carbono en el gas etileno y lo une a otro etileno [fuente: Kingsbury]. Y cuando ensartas suficientes monómeros de etileno, no solo tienes polietileno, sino que también tienes un sólido, que puede moldearse para formar un recipiente como una botella de leche.

Aún mejor, sin embargo, es pensarlo como lo describe Bill Carroll.Carroll, quien es presidente de la junta directiva del American Chemistry Council, dice que es mejor pensar en los monómeros como pequeñas piezas de hilo de una pulgada. Si algunos de ellos están apilados frente a usted, es fácil separarlos fila por hebra. Pero si tienes un montón de hilos mucho más largos enredados y entremezclados, será mucho más difícil separarlos. En otras palabras, el lío enredado de hilo es equivalente a resinas, plásticos o polímeros. "Así es como debes entender de dónde proviene la resistencia de los polímeros y los plásticos", dice Carroll.

Residuos industriales de resina

Las mezclas de resina pueden contaminar los cursos de agua si se vierten por el desagüe.

Las mezclas de resina pueden contaminar los cursos de agua si se vierten por el desagüe.

Obviamente, los monómeros no piensan. Lo que significa que no se despiertan un día y deciden que quieren unirse a un montón de otros monómeros y crear un polímero. Más bien, los monómeros se unen a su propio tipo con la ayuda de un reactor químico, un dispositivo que facilita las reacciones químicas controladas. Kingsbury, de UC Berkeley, explica un poco sobre cómo se produce la reacción de monómero a polímero.

"Por lo general, tendrías que mantenerlos a altas temperaturas o altas presiones o con algún solvente para que fluyan. De lo contrario, los reactores se enmascaran con un pedazo gigante de plástico", dice Kingsbury. Una vez que salen del reactor, las resinas salen de la puerta de la fábrica en forma de gránulos que parecen granos de arroz, que se envían a las compañías que los convierten en una amplia variedad de productos.

Los impactos que tienen las resinas sobre el medio ambiente son variados. En primer lugar, el hecho de que se deriven del petróleo y el gas natural significa el uso de una cantidad sustancial de combustibles fósiles, aunque mucho menos de lo que se usa para, por ejemplo, el transporte. Pero los efectos ambientales de los residuos de resina van aún más lejos.

"[Las resinas] son ​​conocidas por ser inflamables y tóxicas, y los humos producidos después de que se incendian son bastante peligrosos", dice Ross O'Lochlainn, quien trabaja con ERA Environmental Management Solutions, una consultora ambiental.

O'Lochlainn dice que el uso de resinas como recubrimientos de superficie y aplicaciones requiere que se rocíen como parte de una mezcla volátil de productos químicos, conocidos como compuestos orgánicos volátiles (COV). "Estos productos químicos son necesarios como medio de entrega y, debido a su volatilidad, se evaporan rápidamente, dejando atrás el revestimiento de resina. Estos COV son dañinos para el medio ambiente y son supervisados ​​de cerca por las agencias de protección ambiental", dice.

O'Lochlainn agrega que las mezclas de resina pueden conducir a la contaminación de los cursos de agua si, por ejemplo, se vierten por el desagüe. La mayoría de las plantas de tratamiento de aguas residuales no están diseñadas para descomponer los químicos y simplemente descargarlos.

Reciclaje de resinas industriales

La simple verdad es que las bolsas de plástico, junto con la mayoría de los envases de yogur y leche y una amplia variedad de otros envases, pueden reciclarse. Esa es la buena noticia. Desafortunadamente, al menos según la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., Solo el 8 por ciento de todos los plásticos se reciclaron en 2010, lo que significa que miles de millones de bolsas y botellas terminaron en vertederos o, peor aún, en océanos, arroyos y árboles [fuente: EPA].

Sin embargo, el hecho es que, para muchas resinas, el reciclaje es posible, y hay una serie de empresas en los Estados Unidos, incluida Industrial Resin Recycling Inc. en Michigan, que lo manejan.

"Básicamente, estas compañías reúnen todos los diferentes productos de resina postindustrial, ya sean cubiertas de asiento de plástico, cubiertas de plástico o cualquier pieza defectuosa de plástico", dice Andrew Schrage, copropietario de Money Crashers, un sitio web que proporciona financiamiento personal. así como cobertura y asesoramiento en materia de sostenibilidad. "Luego, estos productos se funden en grandes trozos de plástico. A su vez, se muelen o se trituran y se reducen para su reutilización".

Aunque todavía es un mercado de nicho en comparación con las resinas producidas tradicionalmente, los plásticos de base biológica son cada vez más comunes. Una indicación de su crecimiento es la variedad de productos que ahora usan resinas hechas de material como el maíz y la caña de azúcar. Por ejemplo, las botellas de agua reciclables Dasani están hechas con hasta un 30 por ciento de material vegetal. Pero las resinas de origen vegetal se encuentran en todo tipo de otros materiales de embalaje, además de botellas, incluidas bolsas y otros recipientes, así como artículos menos obvios, como piezas y componentes de automóviles. Obtenga más información sobre estas opciones de resina sostenible en la página siguiente.

Resinas industriales sostenibles

La caña de azúcar puede ser una mejor fuente de material alternativo para las resinas que el maíz.

La caña de azúcar puede ser una mejor fuente de material alternativo para las resinas que el maíz.

Las resinas se pueden fabricar a partir de material de origen, además del petróleo y el gas natural. Hay varias formas diferentes de hacerlo. El material de origen alternativo más común es el ácido poliláctico, que se deriva del maíz.

"[Las compañías que producen resinas de base biológica] toman azúcar de maíz y lo alimentan a microorganismos que producen un producto de desecho llamado ácido láctico, que es el monómero", dice Kingsbury, de la Universidad de California en Berkeley. "Se separa el ácido láctico y se convierte en un plástico".

El beneficio ambiental del uso de un material de origen vegetal, obviamente, es que evita el consumo de más combustibles fósiles, y los productos fabricados también se pueden compostar.

Pero hay algunas desventajas, especialmente con el uso de maíz. Después de todo, el maíz requiere el uso de una gran cantidad de fertilizante a base de petróleo para crecer, y la escorrentía ingresa a los cursos de agua, lo que lleva a la creación de las llamadas "zonas muertas", lugares donde se corta el oxígeno, en lugares como el Golfo de México, vida marina en peligro.

Kingsbury dice que una mejor alternativa al maíz es la caña de azúcar, que utiliza el mismo procedimiento básico para producir resinas, pero no necesita tanta tierra y produce menos emisiones durante el procesamiento.Pero ya sea que se trate de una resina a base de maíz o caña de azúcar, aún es importante que los productos que se utilizan para crear se desechen de manera adecuada.

De hecho, Kingsbury dice que, con demasiada frecuencia, la gente ve que una botella o contenedor es compostable y piensan que está bien tirarlo a un lado de la carretera. "Un problema con el que nos encontramos es que las personas se ensucian más cuando creen que desaparece mágicamente, y eso es lo último que queremos", dice. "Lo queremos en compost o reciclaje, no a lo largo del camino".


Suplemento De Vídeo: Planta de reciclaje PET en Backus y Jhonston y San Miguel Industrias (Peru).




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