Tecnología Increíble: Cómo Los Arqueólogos De Hoy Golpean El Trasero De Indiana Jones

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Muévete, indiana jones. Los arqueólogos modernos usan todo, desde pistolas de rayos hasta satélites para estudiar reliquias antiguas.

Nota del editor: En esta serie semanal, WordsSideKick.com explora cómo la tecnología impulsa la exploración y el descubrimiento científicos.

La noción de arqueólogo puede traer a la mente a un Indiana Jones con khakis en las manos y las rodillas, excavando artefactos con un pequeño cepillo. Pero hoy en día, los arqueólogos tienen herramientas mucho más sofisticadas a su alcance y no menos aventuras.

Desde las pistolas de rayos X que pueden identificar la composición química de un artefacto hasta el radar de penetración en el suelo que puede detectar pirámides enterradas, las tecnologías utilizadas para estudiar antiguas civilizaciones humanas son todo menos antiguas.

"Como toda tecnología, obtenemos esta tendencia más rápida, más pequeña y mejor", dijo el arqueólogo Ellery Frahm de la Universidad de Sheffield, en Inglaterra. La portabilidad también es crítica, agregó Frahm.

Tradicionalmente, los arqueólogos se han visto limitados por la cantidad de artefactos que pueden transportar desde el campo o desde un museo hasta un laboratorio donde se pueden analizar. Y mapear grandes áreas alrededor o debajo de un sitio de campo no era factible. Pero ahora, las técnicas adaptadas de la química, la industria petrolera y otros campos han inyectado sangre nueva en el estudio del pasado.

Pistolas de rayos, no toros

Indiana Jones puede ser el arqueólogo ficticio más conocido, pero su látigo palidece en comparación con algunas de las herramientas reales del campo. [10 herramientas modernas para Indiana Jones]

"Salgo y hago arqueología con una pistola de rayos", dijo Frahm a WordsSideKick.com, y agregó: "No hay más ciencia ficción que eso".

Frahm y sus colegas han desarrollado una versión portátil de fluorescencia de rayos X (XRF), una técnica común para determinar la composición química de un artefacto. Usando una especie de "pistola de rayos", los científicos disparan rayos X a una muestra, aumentando la energía de los electrones dentro de la muestra, donde emiten nuevos rayos X que corresponden a elementos específicos, como el zinc o el cobre. Los museos de arte utilizan técnicas similares para estudiar pinturas.

Al medir la longitud de onda y la intensidad de la radiación emitida, los científicos pueden averiguar qué elementos están presentes y su abundancia en un artefacto. Actualmente, Frahm y sus colegas están usando XRF portátil para encontrar la fuente de herramientas de piedra hechas de obsidiana, un vidrio volcánico formado por lava de enfriamiento rápido.

Mira antes de cavar

Los arqueólogos utilizan algunas de las técnicas más vanguardistas incluso antes de sacar sus palas. Los métodos de teledetección han permitido a los científicos encontrar sitios y objetos ocultos, desde pirámides egipcias hasta el sitio de entierro de Ricardo III.

"Los arqueólogos son algunos de los pocos científicos que destruyen sus propios datos", dijo David Hurst Thomas, antropólogo del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. La arqueología de la teledetección es como la cirugía artroscópica, dijo Thomas: los científicos ya no tienen que hacer grandes "cortes".

Thomas ha estado utilizando métodos de teledetección durante casi 40 años en la isla St. Catherine, en la costa de Georgia. Ayudado por estas herramientas, él y sus colegas descubrieron el sitio perdido de la misión franciscana Santa Catalina de Guale, que data de 1566 a 1680. [Los misterios más olvidados de la historia]

El equipo de Thomas mide la resistividad del suelo, lo que implica pasar una corriente eléctrica a través del suelo y medir la resistencia. Los cambios corresponden al contenido de agua, porque las corrientes pasan más rápido a través del agua. "Te da patrones notables de lo que hay ahí abajo", dijo Thomas a WordsSideKick.com.

El equipo también utiliza magnetometría, que mide los cambios en el campo magnético de la Tierra debido a edificios y artefactos enterrados o fluctuaciones naturales. Restar la variabilidad natural del resto del campo magnético revela un mapa de las características arqueológicas. La magnetometría es buena para encontrar restos estructurales, y de hecho, así fue como Thomas descubrió la misión franciscana.

Luego está el radar que penetra en el suelo, una técnica no destructiva en la que los científicos rebotan ondas de radio de alta frecuencia desde el suelo y miden las señales reflejadas, que revelan objetos o estructuras enterradas en el suelo. En las últimas dos décadas, los instrumentos de radar y la potencia de cómputo asociada han mejorado enormemente, dijo Thomas.

Los mapas de Google Earth mostraron 1,977 estructuras construidas con piedra de basalto del campo de lava circundante en Jeddah, incluidos varios colgantes o montículos circulares similares a tumbas colapsadas con procesiones de pequeñas pilas de piedra que se ramifican (A, B, C y D).

Los mapas de Google Earth mostraron 1,977 estructuras construidas con piedra de basalto del campo de lava circundante en Jeddah, incluidos varios colgantes o montículos circulares similares a tumbas colapsadas con procesiones de pequeñas pilas de piedra que se ramifican (A, B, C y D).

Crédito: Google Earth, cortesía de David Kennedy / Journal of Archaeological Science

La resistividad del suelo funciona bien para distinguir el interior y el exterior de los edificios, pero es menos efectiva en áreas muy boscosas porque las raíces de los árboles arruinan las lecturas. Los magnetómetros funcionan bien para detectar características de hierro, acero, ladrillo y muchos tipos de roca, pero un sitio con metal perdido incrustado en el suelo puede interferir con las lecturas. Y el radar de penetración en el suelo es ideal para ubicar artefactos y características a grandes profundidades, pero requiere ambientes uniformes y arenosos.

La arqueología funciona mejor cuando se combinan múltiples técnicas, dijo Thomas. "Donde coinciden, ahí es donde quieres ir a cavar", dijo Thomas.

Muchos de estos métodos de teledetección también se pueden realizar desde aviones, satélites o incluso cometas.

Por ejemplo, lidar, un término que combina luz y radar, proporciona una descripción general de las características más grandes de un sitio arqueológico que son difíciles de ver desde el suelo. Los sistemas Lidar hacen brillar un láser en el suelo y detectan la luz reflejada. Google Earth es otro recurso útil; los científicos informaron en 2011 que habían descubierto miles de tumbas en el desierto de Arabia Saudita con Google Earth.

Ninguna de estas técnicas es un sustituto de la excavación, pero ayuda a los arqueólogos a realizar excavaciones más específicas. "Todavía tenemos que cavar, pero podemos cavar mucho menos y saber mucho más", dijo el arqueólogo John Steinberg, de la Universidad de Massachusetts en Boston. Cavar menos es más barato y más eficiente, pero los científicos pueden aprender lo mismo, dijo Steinberg.

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