Tecnología Increíble: Cómo Explorar La Antártida

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La ciencia en el continente más frío a veces requiere equipo de alta tecnología. Otras veces, un viejo frasco de mayonesa hará el truco.

Nota del editor: En esta serie semanal, WordsSideKick.com explora cómo la tecnología impulsa la exploración y el descubrimiento científicos.

La humanidad ha aterrizado robots en Marte e inventado tecnologías capaces de construir materiales a partir de átomos. Pero al explorar el continente más frío de la Tierra, los humanos a menudo son sorprendentemente de baja tecnología.

Oh, vas a querer polar polar. Gore-Tex, también. Y evite el algodón, tan pronto como se moje con el viento de la Antártida, estará temblando de hipotermia.

Sin embargo, más allá de las telas sintéticas, gran parte de la tecnología utilizada para sobrevivir en la Antártida no es nada nuevo. Incluso las carpas utilizadas para acampar en el hielo no son apreciablemente diferentes de las que Robert Falcon Scott y su equipo durmieron hace más de un siglo cuando lideraron algunas de las primeras expediciones al continente helado, según Robert Mulvaney, un glaciólogo con el British Antarctic Survey. [Galería de imágenes: lugares únicos]

"¡Ahora usamos skidoos en lugar de perros para tirar de los trineos!" Mulvaney le dijo a WordsSideKick.com.

En muchos sentidos, el British Antarctic Survey tipifica la experiencia antártica: Explorar el continente implica una mezcla de antiguos (estufas de parafina, aviones con tres décadas de vuelo bajo sus alas) y nuevos (dispositivos GPS ultra-precisos, imágenes satelitales y técnicas de perforación que permitir que los investigadores muestren profundamente en el hielo). Lo que no ha cambiado es que la Antártida es, en muchos sentidos, uno de los lugares más misteriosos de la Tierra.

Explorando en el hielo

No hay duda de que la tecnología ha facilitado los viajes a la Antártida. La desafortunada expedición Terra Nova de Scott de 1910 a 1912 vio al explorador empacando ponis y perros, mientras que los científicos modernos viajan en avión, helicóptero y moto de nieve. Scott y su grupo perecieron en una tormenta de nieve, y Scott escribió cartas a familiares, amigos y comandantes militares que solo podía esperar encontrar más tarde. Hoy, incluso la Antártida tiene internet.

Pero en el terreno, la tecnología no necesariamente gobierna. Christian Sidor, biólogo de la Universidad de Washington e investigador asociado en el Field Museum of Natural History en Chicago, realizó excavaciones paleontológicas en la Antártida en busca de los ancestros de los dinosaurios que recorrían la zona cuando era parte del supercontinente. Pangea.

"La mayor diferencia es probablemente que donde trabajo en el campo en otros lugares, todo se basa en camiones y caminatas", dijo Sidor a WordsSideKick.com. "En la Antártida, en su mayor parte, especialmente en las Montañas Transantárticas Centrales, básicamente nos dejan en helicóptero".

El helicóptero y las motos de nieve son más fáciles de viajar que los perros de trineo, pero una vez que Sidor y sus colegas están en sus sitios de excavación, mantienen las cosas simples. Las sierras de roca y los martillos perforadores los ayudan a recolectar fósiles, y un teléfono satelital los mantiene en comunicación con el mundo exterior, si es necesario. La herramienta de alta tecnología más útil que usa el equipo es el GPS, dijo Sidor. La precisión de los dispositivos ahora es tan avanzada que si deja un GPS en un descubrimiento de fósiles durante 15 a 20 minutos, puede ubicar esa ubicación en 4 a 8 pulgadas (10 a 20 centímetros).

El GPS también es una bendición para los geólogos, dijo Dave Barbeau, geocientífico de la Universidad de Carolina del Sur y del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty en Nueva York. Sin embargo, Barbeau y su equipo aún recolectan muestras a la antigua, con martillos de roca y fuerza muscular.

"Las cosas son más eficientes, más productivas, etcétera, pero usando técnicas similares que hemos estado usando durante décadas, si no más de un siglo en algunos casos, para trabajos de geología basados ​​en rocas", dijo Barbeau.

En parte, agregó, las técnicas anticuadas siguen siendo útiles porque la geología de la Antártida aún es muy desconocida.

"Necesitas hacer estas décadas para el tipo de geología centenaria", dijo. "Las cosas que se hicieron en los Apalaches hace 100 años todavía tienen que hacerse en la Antártida".

Profundizando con gran tecnología.

Otros descubrimientos antárticos serían imposibles sin tecnología sofisticada. Los avances en la perforación han permitido a los científicos profundizar en el pasado geológico y climatológico de la Antártida. El proyecto ANDRILL (perforación geológica antártica) batió récords cuando perforó 4,219 pies (1,286 metros) debajo del lecho marino debajo de la plataforma de hielo McMurdo en el hemisferio sur verano de 2006-2007. La plataforma de hielo en sí flota sobre casi 3,000 pies (900 m) de agua, lo que hace que el proyecto sea aún más desafiante.

Las imágenes satelitales también han facilitado el rastreo de los cambios de hoy en día en el hielo antártico. El satélite europeo Envisat, por ejemplo, ha documentado la pérdida de hielo de la plataforma de hielo de Larsen durante más de una década. [Imágenes de Melt: Earth's Vanishing Ice]

Muchos investigadores construyen a medida su propia tecnología para adaptarse a sus necesidades científicas. Las cámaras construidas a medida pueden fotografiar la columna de agua desde embarcaciones de investigación a bordo, dijo Cassandra Brooks, una estudiante de doctorado de la Universidad de Stanford que recientemente regresó de una expedición de la Fundación Nacional de Ciencia a bordo del rompehielos Nathanial B. Palmer. Mientras tanto, los investigadores de Stanford utilizaron equipos de laboratorio a bordo especialmente diseñados para medir el carbono disuelto en el agua.

"Es bastante bueno cuando hay personas que conocen el sistema tan bien que realmente pueden diseñar la máquina para que haga todo el trabajo por usted", dijo Brooks a WordsSideKick.com.

Por otro lado, a veces la mejor tecnología es lo que está a la mano.Durante el viaje, dijo Brooks, los científicos notaron que parte del hielo del panqueque en el Mar de Ross se iluminaba de forma inesperada con un brillo verde, un signo de una floración de fitoplancton inusualmente tardía. Nadie había planeado estudiar este fenómeno inesperado, pero eso no significa que los investigadores estuvieran a punto de dejar pasar la oportunidad.

"La gente estaba recolectando viejos frascos de mayonesa de la cocina y colocándolos sobre los bordes de los postes para tratar de recolectar este panqueque de hielo verde", dijo Brooks. "Fue histérico".

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Suplemento De Vídeo: LOS SECRETOS DE LA ANTÁRTIDA. El Continente Prohibido | Parte 1.




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