El Incesto No Es Tan Tabú En La Naturaleza

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Es probable que los humanos estén programados para evitar el incesto, si las condiciones son las adecuadas.

Esta historia reciente fue muy amplia: los mellizos británicos que fueron adoptados por separado al nacer más tarde se casaron sin darse cuenta de que eran hermanos. ¿Por qué esto nos hace tan instantáneamente y abiertamente aprensivos?

Lord David Alton, de Liverpool, un miembro del parlamento británico, discutió el caso de la pareja durante una sesión del gobierno sobre la fertilización in vitro cuando impulsó los derechos de identidad de los niños concebidos por la técnica. En su sitio web, Alton notó que un matrimonio similar adoptado de hermano-hermana fue evitado recientemente a través de registros de identidad detallados.

Los investigadores han descubierto que el incesto se considera tabú en casi todas las culturas humanas del mundo. Sin embargo, a medida que avanza el siglo XXI, las preguntas sobre el comportamiento siguen sin respuesta.

¿De dónde viene nuestra aversión al incesto, la genética o la sociedad, y qué tiene de malo?

Ascendencia incestuosa

Los científicos creen que la vida más temprana de la Tierra surgió hace unos 3.800 millones de años y evolucionó lentamente hacia la diversidad de organismos que se ven hoy en día. Hasta hace aproximadamente 1.200 millones de años, sin embargo, el sexo no existía.

Nathaniel Wheelwright, un biólogo evolutivo en Bowdoin College en Maine, dijo que la reproducción asexual fue el primer tipo de reproducción en evolucionar. En su forma más básica, llamada partenogénesis, involucra organismos unicelulares como las bacterias que se dividen en dos. Pero las criaturas más complejas también lo hacen.

"La reproducción asexual es [como] lo último en incesto porque estás criando contigo mismo", dijo Wheelwright WordsSideKick.com. "Todavía se pueden ver especies reproduciéndose asexualmente, o clonarse a sí mismas, en situaciones en las que no hay ventajas para [el sexo]", dijo, "y se pueden ver especies que cometen incesto donde no hay una pena de endogamia".

Aparte de los microbios, la mayoría de los cuales se reproducen asexualmente, Wheelwright dijo que las cimas de montañas, las islas pequeñas y otros hábitats aislados son lugares donde los reproductores incestuosos de la mayoría de los años se encuentran con mayor frecuencia. "Si tus familiares son el único juego en la ciudad, no tienes muchas opciones", dijo.

Pero Wheelwright explicó que la reproducción sexual, la norma reproductiva actual entre plantas y animales, le da a las criaturas una ventaja en la vida. "El sexo da como resultado... una descendencia diversa y mantiene una diversidad de genes", dijo.

Es como la forma que tiene la naturaleza de evitar poner todos sus huevos en una canasta: donde una copia de un gen puede significar la perdición de un organismo, una versión diferente propagada a través del sexo en otra criatura puede ayudarlo a sobrevivir.

"Las personas que domesticaron plantas y animales fueron probablemente los primeros en resolver esto", dijo Wheelwright. "Cuando nacieron, obtuvieron menores pesos al nacer, aumentaron la muerte de embriones y disminuyeron la fertilidad".

Sin embargo, la diversidad genética es a veces menos importante que otras ventajas, como una mejor protección de la descendencia en algunos peces africanos que se multiplican. En general, sin embargo, el riesgo de incesto en plantas y animales generalmente supera cualquiera de sus beneficios.

Mala combinación

El problema con el incesto es que puede mantener los llamados genes "malos" en el acervo genético y aumentar sus efectos, dijo Debra Lieberman, psicóloga evolutiva de la Universidad de Hawai.

"Los parientes genéticos cercanos corren el riesgo de tener descendientes que tienen menos posibilidades de sobrevivir", dijo Lieberman.

Para comprender los peligros del incesto en los seres humanos, explicó, uno necesita saber que el ADN, el plano de la vida, se divide en dos grupos de 23 cromosomas para un total de 46 en el ser humano promedio. Una serie de 23 proviene del padre, mientras que la otra proviene de la madre.

Si bien Lieberman advirtió que nunca se ve con claridad la genética, ofreció un ejemplo simplificado para ilustrar los riesgos asociados con el incesto.

"Supongamos que su madre tiene un gen malo, que los científicos consideran nocivo. Pero la copia de su padre del mismo gen funciona normalmente", dijo Lieberman. "La buena versión actúa como una copia de seguridad, previniendo efectivamente las enfermedades que el gen malo podría haber causado".

Pero tener un hijo con su hermano, explicó, aumenta drásticamente las posibilidades de obtener dos copias del gen nocivo en comparación con la reproducción con alguien fuera de su familia.

"Cada uno de ustedes tendría una copia de ese gen malo, por lo que es muy probable que su hijo no tenga una copia normal con la que trabajar", dijo. Multiplica eso por cualquier otro gen deletéreo esparcido entre un estimado de 50,000 genes activos en humanos, explicó, y es probable que haya algunos problemas que acorten la vida.

Naturalmente no seleccionado

Debido a que los llamados organismos superiores, como los humanos, son susceptibles a las combinaciones genéticas que acortan la vida, Lieberman cree que la naturaleza ha eliminado el comportamiento incestuoso a través del tiempo mediante la selección natural. Los humanos y otros animales, dijo, probablemente desarrollaron formas de detectar y evitar el apareamiento con sus parientes cercanos.

"No tenemos gafas de ADN para detectar a nuestros familiares, pero creo que hemos desarrollado sistemas psicológicos que nos ayudan a hacerlo", dijo Lieberman, incluido el reconocimiento facial y hasta el olor. Pero Lieberman cree que la señal más fuerte que tienen los seres humanos es crecer con un hermano bajo el mismo techo.

"La gente se refiere a esto como el Efecto Westermarck, que esencialmente dice que los niños que viven con ellos tienen muchas menos probabilidades de reproducirse entre ellos cuando llegan a la edad adulta", dijo.

Incluso los niños no relacionados que crecen juntos muestran evitación hacia la endogamia, dijo.

"Las comunidades kibutz en Israel son un buen ejemplo", dijo. Solo semanas después del nacimiento, las madres entregan a sus hijos a una "sociedad de niños" formada por cuidadores capacitados. Lieberman dijo que las personas criadas en la misma comunidad son mucho menos propensas a casarse que alguien de un área vecina.

Otro ejemplo que señaló Lieberman son los registros de los matrimonios "menores" taiwaneses arreglados en el siglo XIX, donde los padres arreglarían un matrimonio para su hija y la entregarían a la futura casa del novio poco después del nacimiento.

"En comparación con los acuerdos matrimoniales 'mayores', donde una pareja se reúne justo antes de la boda, las parejas menores tienen menos hijos", dijo. WordsSideKick.com. "Las parejas menores con frecuencia se negaron a consumar su matrimonio, por lo que los padres se quedarían de pie frente a su puerta hasta que lo hicieran".

Lieberman cree que las parejas menores tuvieron tantos problemas porque crecieron juntos "activando las señales genéticas que gritaban: 'Evita el apareamiento con esta persona'", dijo. "Esas señales probablemente no se activaron con la pareja de hermanos y hermanas que se casaron. No crecieron juntos".

Misterios incestuosos

Aunque aún no se han identificado genes para las señales de evitación de incesto, Lieberman cree que eventualmente serán rastreados.

"Sería maravilloso aislar esos genes", dijo. "Creo que algún día lo haremos, pero necesitamos saber si hay otras señales utilizadas para evitar el apareamiento con un familiar".

Pero, ¿cómo explica Lieberman el comportamiento incestuoso tanto en animales salvajes como en cautiverio, como los chimpancés machos juveniles que intentan tener relaciones sexuales con sus madres?

"Estos sistemas no son infalibles", dijo. "A veces la [madre chimpancé] deja que su descendencia masculina la monte si está asustada y quiere calmarse. Pero la mayoría de las veces, las hembras graznan y rechazan los intentos".

David Spain, un antropólogo emérito de la Universidad de Washington que ha seguido la investigación del incesto desde 1968, dijo que el incesto "derrota todo el sentido del sexo", mezclando el conjunto genético, y es en última instancia por qué el comportamiento es sorprendentemente raro entre los primeros familiares.

"Los matrimonios de primos no tienen tanto en cuanto a efectos nocivos, por lo que vemos esas asociaciones más a menudo", dijo España. "La evolución elimina las cosas que no funcionan".

¿Mejores certificados de nacimiento?

España piensa que las gemelas ahora solteras, cuyas identidades y detalles de anulación se han ocultado, serían fascinantes de entrevistar.

"Esto definitivamente es una cosa del tipo de un millón. El lado psicoanalista de mí definitivamente quiere saber lo que estaba pasando por sus mentes después de que descubrieron que eran hermanos", dijo España, señalando que tal análisis podría ofrecer Pistas científicas importantes sobre el incesto.

Además de eso, dijo, la historia de la pareja simplemente excita la aversión humana al incesto. "Basta con mirar a la cultura popular para entender por qué", dijo. "Es como una historia de 'La guerra de las galaxias' que termina cuando Luke Skywalker y la princesa Leah se casan".

Sin embargo, Dan Boucher, portavoz de Lord Alton, dijo que la historia de la pareja podría repetirse a medida que más personas deciden concebir a sus hijos a través de donantes de esperma.

"Se puede usar un donante para concebir hasta 10 niños", dijo Boucher, y según el sitio web de Alton, hasta 25 niños han sido concebidos de un solo donante. "Eso aumenta enormemente las posibilidades de que algo como esto vuelva a suceder".

Ofrecer dos certificados de nacimiento a los niños de FIV, dijo, podría ayudar: una versión "larga" indicaría tanto al padre genético como a la madre, mientras que una versión "corta" sin tales detalles podría usarse para mantener la privacidad de la persona.

"Espero que esto se convierta en una ley para el verano", dijo Boucher.

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