En África, El Ántrax Atrae A Los Animales A Su Muerte

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Las áreas contaminadas con ántrax atraen a animales de pastoreo como cebras y ñus, lo que podría conducir a nuevas rondas de infecciones, según los investigadores.

Las áreas contaminadas con gérmenes del ántrax atraen a animales de pastoreo como cebras y ñus, y estos animales podrían propagar la bacteria, lo que lleva a nuevas rondas de infecciones, según los investigadores.

Esta investigación podría ayudar a los científicos a descubrir los factores que subyacen en el momento y la intensidad de los brotes de ántrax para predecirlos mejor.

La bacteria del ántrax, Bacillus Anthracis, puede causar síntomas que van desde llagas en la piel hasta problemas respiratorios y fiebre, y puede ser fatal. Alrededor del 95 por ciento de las infecciones por ántrax conocidas en personas se transmiten a los humanos a través del contacto de la piel con el ganado. Por otro lado, se piensa que los animales que pastan contraen ántrax al ingerir el microbio.

Los científicos investigaron los cadáveres de cebra en un área de 115 millas cuadradas (300 kilómetros cuadrados) en el Parque Nacional Etosha en Namibia desde 2010 hasta 2013. La bacteria del ántrax está muy extendida en Namibia y se considera parte del ecosistema natural del parque. La mayoría de los casos de ántrax vistos en Etosha están en cebras; la enfermedad puede matar a los herbívoros en pastoreo dentro de los días posteriores a la exposición del animal a una dosis letal. [Ver imágenes de las cebras de Namibia y los sitios de la carcasa]

Una manada de cebras pastando en África.

Una manada de cebras pastando en África.

Crédito: Wendy Turner.

"Volví a visitar un sitio de carcasas en 2007 de una cebra que había encontrado muerta de ántrax un año antes, y vi un trozo de exuberante y verde pasto que crecía a través del esqueleto en un área que de otra manera era un mar de pastos cortos y secos. "dijo la autora principal del estudio, Wendy Turner, ecóloga de la Universidad de Oslo en Noruega. "Esto me hizo cuestionar el papel de los sitios de canales para la transmisión del ántrax. ¿Estas áreas serían atractivas para los herbívoros que buscan comida de alta calidad? ¿O los restos de la canal repelerían a los herbívoros? ¿Y por cuánto tiempo podría durar esta atracción o evitación?"

Viendo los pastores

Para este estudio, los investigadores analizaron 35 sitios que dieron positivo para ántrax y ocho sitios que no lo hicieron. Los investigadores también utilizaron cámaras activadas por movimiento en 13 sitios de carcasas afectadas por ántrax y 13 sitios sin canales, para monitorear la actividad de pastoreo de herbívoros, como elefantes, ñus y cebras. Las cámaras captaron casi 1.2 millones de fotos. [Cámara atrapada: la fauna esquiva atrapada en las fotos]

Turner y sus colegas se enfrentaron a varios desafíos en el camino, entre ellos animales curiosos que derribaron cámaras, incendios en los sitios, una carrera con un orgullo de leones a pie, largas caminatas a lugares con un calor sofocante (y mientras Turner estaba embarazada) y un accidente automovilístico que totalizó el vehículo de campo de Turner.

Además, "en realidad intenté iniciar el estudio en 2009, un año antes, pero hice una mala elección de cómo marcar los sitios de las canales", dijo Turner. "Me preocupaba que las estacas metálicas pudieran dañar a los animales si los golpeaban, por lo que marcamos todos los sitios con tubería de PVC [cloruro de polivinilo]. Regresé al campo el próximo año para comenzar el estudio, solo para descubrir que la tubería de PVC es un excelente juguete para masticar hiena, que habían desenterrado y masticado cada una de las tuberías, y ya no pude encontrar los sitios exactos marcados. ¡Eso fue frustrante! "

Cebra como las hierbas de ántrax

Los científicos encontraron que el suelo fertilizado por las canales que estudiaron era rico en nutrientes como el fósforo y el nitrógeno. La hierba alrededor de las canales también fue significativamente más alta y más rica en nutrientes.

Los científicos también descubrieron que se encontraron esporas de ántrax en pastos hasta dos años después de la muerte de las cebras.

"Crecí en un rancho de ovejas y ganado en Montana y Wyoming, y mientras caminaba por los pastos, solía arrancar pastos y masticar los tallos", dijo Turner. "¿Después de esta investigación? Ya no mato la hierba".

Inicialmente, los animales de pastoreo evitaban los sitios de las canales, pero con el tiempo, se sintieron atraídos por estas áreas fertilizadas por el cadáver. La cebra, el ñu y el springbok (una pequeña gacela) tenían hasta cuatro veces más probabilidades de pastar en un sitio potencialmente infeccioso donde una cebra había muerto en el último año que en una zona de pastizales al azar cercana. Los sitios de las canales se volvieron menos atractivos 1,5 a 2,5 años después de que una cebra hubiera muerto, una vez que los nutrientes de los cadáveres desaparecieron.

"Esta investigación tiene implicaciones importantes para nuestra comprensión del ántrax en el pastoreo de la vida silvestre y el ganado", dijo Turner. "Sabemos mucho sobre las señales meteorológicas asociadas con los brotes de ántrax, y hay muchas hipótesis sobre cómo el comportamiento animal puede contribuir a las diferencias en la incidencia de ántrax entre las especies y entre las clases de edad y sexo dentro de una especie. Sin embargo, esta es la primera estudie para buscar el patógeno en los pastos y para determinar cómo responden los diferentes animales de pastoreo a estos sitios infecciosos de carcasas de ántrax.

Sigue siendo incierto si los sitios de carcasas de ántrax son más atractivos para los herbívoros que los sitios de carcasas normales. Debido a que el ántrax evita que la sangre se coagule, los investigadores sospechan que las carcasas cargadas con ántrax podrían liberar más nutrientes al suelo que las carcasas normales, lo que las hace más atractivas para los herbívoros.

"Es posible", dijo Turner. "Sería fácil de detectar o no, dadas todas las cosas que pueden variar en el entorno, eso está por verse".

Turner dijo que los objetivos de la investigación son responder preguntas generales sobre los factores que afectan el tiempo y la intensidad del ántrax, y averiguar si se pueden predecir las ubicaciones y el momento de estos brotes.

"Hasta ahora, mi investigación ha estado muy centrada en los sitios de carcasas porque realmente no había datos disponibles sobre cómo estos sitios pueden contribuir a la transmisión del ántrax a lo largo del tiempo", dijo Turner. "El siguiente paso es escalar de estos sitios al nivel del paisaje, observando los patrones de movimiento de los animales, las tendencias a largo plazo de los patrones climáticos y los registros de mortalidad de ántrax en este sistema".

Además, Turner señaló que le gustaría realizar un estudio paralelo en los Estados Unidos "para ver cómo responden los herbívoros de América del Norte a los sitios de las canales. Esto aumentaría nuestra comprensión de la transmisión de agentes de enfermedades que pueden persistir durante largos períodos en el medio ambiente En los EE. UU., Además de la bacteria del ántrax, esto incluiría la transmisión del prión que causa la enfermedad de desgaste crónico ".

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 1 de octubre en la revista Proceedings of the Royal Society B.

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