Si Una Especie No Tiene Una Reserva Genética Suficientemente Grande, ¿Puede Seguir Evolucionando?

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Un grupo genético lo suficientemente grande aseguraría que una especie tenga muchos recursos para evolucionar. ¿y si este no es el caso? Aprenda acerca de las reservas genéticas.

Cualquiera que haya tomado biología ha escuchado la frase "supervivencia del más apto". Para el alivio de los sofás en todas partes, la frase no se refiere a la condición física sino a la forma evolutiva. Como se reproduce una población de una especie dada, ciertas variantes de un gen, conocidas como alelos, puede llegar a ser más frecuente en esa población ya que esos alelos resultan ventajosos para la supervivencia.

Las polillas a la pimienta proporcionaron el ejemplo más famoso de este proceso en acción. Antes de la Revolución industrial de Inglaterra, las polillas salpicadas de color claro superaban con creces la variedad de color oscuro. Sin embargo, a medida que la contaminación de las fábricas cubría las ciudades con hollín, las polillas de color oscuro se camuflaron mucho mejor contra las aves depredadoras y, en unas pocas décadas, la polilla de color oscuro se hizo más frecuente que la variedad de color claro. La evolución de la polilla salpicada es un ejemplo de seleccion natural en el trabajo; La variación genética más adecuada para un entorno dado es la que prospera.

Pero no todas las especies tienen la suerte de tener un acervo genético rico y variado. Por ejemplo, un evento catastrófico como un terremoto o un rápido cambio climático podría acabar con la mayoría de las especies, dejando solo unos pocos miembros genéticamente similares para continuar. La caza excesiva puede tener el mismo efecto, lo que resulta en lo que los biólogos llaman un cuello de botella poblacional. Según la Dra. Shozo Yokoyama, profesora de biología en la Universidad de Emory, incluso si la especie se recupera del cuello de botella y aumenta su número, las generaciones siguientes pueden carecer de diversidad genética, una seria desventaja.

"Para que ocurra la selección natural, tenemos que tener una variación", dice el Dr. Yokoyama, "y si los miembros de una especie tienen una mayor variación, existe una mayor probabilidad de que esos genes se encuentren a través de la selección natural".

Si, por otra parte, una especie tiene poca variación genética, es posible que esa especie no pueda adaptarse a las condiciones ambientales cambiantes. Deriva genéticaOtro mecanismo significativo de la evolución también depende de la variación genética significativa para operar (aunque en el caso de la deriva genética, la probabilidad determina qué alelos prevalecen). Teniendo en cuenta cómo la selección natural y la deriva genética funcionan a través de la diversidad genética, es razonable preguntarse si las especies con pequeños grupos de genes pueden evolucionar en absoluto.

El guepardo, por ejemplo, una vez tuvo cuatro subespecies distintas, pero ahora solo tiene una después de que aparentemente experimentó un cuello de botella en la población. De hecho, después de estudiar las enzimas de los guepardos, los científicos han llegado a la conclusión de que hace tan solo 10.000 años, quedaban menos de siete guepardos. Los guepardos pudieron aumentar su número mediante la endogamia, pero no el tamaño de su acervo genético. Ahora, la falta de diversidad genética del guepardo lo hace muy susceptible a las enfermedades y al cambio ambiental.

El buitre barbudo enfrenta amenazas similares después de ser cazado al borde de la extinción; los científicos han determinado que las pocas aves restantes han descendido de una población de solo 36. Los buitres barbudos ahora carecen de la diversidad genética para evolucionar eficazmente a través de la selección natural o la deriva genética. Pero, ¿están el guepardo y el buitre barbudo condenado a la extinción por sus pequeños grupos de genes? Tal vez no.

Su esperanza está en la mutación. Mutación Ocurre siempre que el material genético no se duplica adecuadamente. Normalmente, las mutaciones son dañinas o no tienen ningún efecto sobre un organismo, pero en ocasiones las mutaciones pueden introducir cambios positivos en el acervo genético de una especie. Además, la mutación no depende de la diversidad genética para funcionar.

"En términos de fuerzas genéticas, la mutación es la única que causa la variación genética en una población; es la fuente de esa variación", dice el Dr. Yokoyama. "Y esa mutación puede ocurrir en cualquier población en cualquier momento. Siempre hay una posibilidad de que una población pueda evolucionar en una nueva dirección debido a una mutación".

Eso significa que, incluso si una especie no tuviera diversidad genética, aún podría evolucionar. Según el Dr. Yokoyama, esas son buenas noticias para los guepardos.

"La mutación ocurre a una cierta velocidad, y luego la selección u otros sistemas pueden trabajar en ella, dependiendo del ambiente", dice. "Incluso para los guepardos, si esperas lo suficiente, las mutaciones pueden crear variaciones".


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