Las Edades De Hielo Culparon En La Tierra Inclinada

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Un nuevo estudio encuentra que los cambios en el bamboleo del planeta están vinculados a los ciclos glaciares.

En el último millón de años, la Tierra experimentó una gran edad de hielo aproximadamente cada 100,000 años. Los científicos tienen varias teorías para explicar este ciclo glaciar, pero una nueva investigación sugiere que la fuerza motriz principal está en cómo se inclina el planeta.

El eje de rotación de la Tierra no es perpendicular al plano en el que orbita el Sol. Está compensado por 23.5 grados. Esta inclinación, u oblicuidad, explica por qué tenemos estaciones y por qué los lugares sobre el Círculo Polar Ártico tienen una oscuridad de 24 horas en invierno y luz solar constante en el verano.

Pero el ángulo no es constante: actualmente está disminuyendo desde un máximo de 24 grados hacia un mínimo de 22.5 grados. Esta variación va en un ciclo de 40,000 años.

El bamboleo de la tierra...


... es como la precesión de una peonza.

IMAGEN: NASA

Peter Huybers, del Instituto Oceanográfico Woods Hole, y Carl Wunsch, del Instituto de Tecnología de Massachusetts, compararon el momento de las variaciones de inclinación con el de las últimas siete edades de hielo. Encontraron que los finales de esos períodos, llamados terminaciones glaciares, correspondían a los tiempos de mayor inclinación.

"La razón aparente de esto es que la luz solar media anual en las latitudes más altas es mayor cuando la inclinación es máxima", dijo Huybers. WordsSideKick.com En una entrevista telefónica.

Más luz solar que golpea estacionalmente las regiones polares ayudaría a derretir las capas de hielo. Este efecto de inclinación parece explicar por qué las edades de hielo vinieron más rápidamente, cada 40,000 años, al igual que las variaciones de inclinación, hace entre dos y un millón de años.

"La oblicuidad claramente fue importante en un punto", dijo Huybers.

Planeta mas frio

Los investigadores especulan que el período glaciar se ha prolongado en el último millón de años porque la Tierra se ha enfriado un poco más: el resultado final es que de vez en cuando el planeta pierde la oportunidad de descongelarse.

Los ciclos glaciares pueden medirse indirectamente en la proporción de oxígeno pesado a ligero en los sedimentos oceánicos. En pocas palabras, cuanto más hielo haya en la Tierra, menos oxígeno ligero habrá en el océano. La proporción de oxígeno se registra en los fósiles de organismos pequeños, llamados foraminíferos, o foramamones para abreviar, que producen conchas del oxígeno disponible en el océano.

"Estos 'bichos' han existido por mucho tiempo, viviendo en todo el océano", dijo Huybers. "Cuando mueren, caen al fondo marino y se convierten en parte del sedimento".

Los núcleos de sedimento perforados del fondo marino muestran variaciones con la profundidad en la proporción de oxígeno pesado a ligero, una indicación de los cambios en la cantidad de hielo a lo largo del tiempo. Este registro del cambio climático se remonta a decenas de millones de años.

Al mejorar la datación de estos sedimentos, Huybers y Wunsch han demostrado que las rápidas disminuciones en la proporción de oxígeno, que corresponde a una abrupta fusión del hielo, se produjeron cuando la Tierra tuvo su mayor inclinación.

Otras rarezas orbitales

El significado de esta relación pone en duda otras explicaciones de la frecuencia de las edades de hielo.

Una teoría popular ha sido que la forma no circular, o excentricidad, de la órbita de la Tierra alrededor del Sol podría estar impulsando el ciclo glaciar, ya que las variaciones en la excentricidad tienen un período de 100,000 años. Curiosamente diferente, pero interesante.

Variación en órbita

Período

Inclinación

40,000 años

Tambalearse

20,000 años

Excentricidad

100,000 años

Por sí misma, sin embargo, la excentricidad es un efecto demasiado pequeño. Según Huybers, los cambios en la forma de la órbita causan menos de una décima de diferencia porcentual en la cantidad de luz solar que incide sobre el planeta.

Pero algunos científicos creen que se podría generar un efecto mayor si las fluctuaciones de la excentricidad se juntan con la precesión, o bamboleo del eje de la Tierra. Es como lo que se ve con una peonza cuando disminuye la velocidad.

El eje de la Tierra actualmente apunta a la Estrella del Norte, Polaris, pero siempre está girando alrededor en un patrón cónico. En aproximadamente 10,000 años, apuntará hacia la estrella Vega, lo que significará que el invierno en el hemisferio norte comenzará en junio en lugar de enero. Después de 20.000 años, el eje volverá a apuntar a Polaris.

Huybers dijo que el cambio estacional de la precesión sumado a las fluctuaciones de la excentricidad podría tener un efecto importante en la fusión de los glaciares, pero él y Wunsch encontraron que el modelo combinado no podría coincidir con el tiempo en los datos de sedimentos.

Saltando ritmos

La pregunta, entonces, que Huybers y Wunsch tuvieron que responder: ¿Cómo hace el ciclo de inclinación de 40,000 años un ciclo glaciar de 100,000 años? Una datación de sedimentos más cuidadosa ha demostrado que el tiempo entre las edades de hielo puede durar promedio Ser 100.000 años, pero las duraciones son a veces 80.000 años, a veces 120.000 años, ambos números son divisibles por 40.000. Parece que no hubo una fusión en masa cada vez que la inclinación alcanzó su máximo.

¿Sabías?


101 increíble
Hechos de la Tierra

"La Tierra está saltando latidos de oblicuidad", explicó Huybers.

El planeta recién comenzó a perder oportunidades de fusión. Aunque los investigadores no tienen evidencia que corrobore, plantean la hipótesis de que la omisión se debe a un enfriamiento general del planeta.

El último gran deshielo glacial fue hace 10.000 años, lo que significa que la Tierra está programada para entrar en otra era glacial. Si las influencias humanas podían revertir esto, Huybers dudaba en especular. Otros investigadores han encontrado evidencia de que el proceso de calentamiento del clima puede establecer condiciones que crean un escalofrío global.

"Lo que tenemos aquí es un gran laboratorio para ver cómo el clima cambia naturalmente", dijo. "Pero este es un ciclo de 100.000 años, mientras que el calentamiento global ocurre mil veces más rápido".

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