El Cementerio De La Edad De Hielo Contiene Los Huesos De Las Manadas De Viveros De Mamut Que Murieron En El Abrevadero

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Probablemente no fue una inundación cataclísmica, sino una sequía severa, que mató a más de 20 mamuts hace 67,000 años.

ALBUQUERQUE, N.M. - Más de 20 mamuts pueden haber sucumbido a la enfermedad de un pozo de agua infestado de caca en Waco, Texas, durante una grave sequía en la última era glacial. Los nuevos hallazgos contrarrestan una interpretación pasada de este gigantesco cementerio que sugiere que los animales murieron en una inundación.

Un nuevo análisis químico de los dientes de mamut, así como los chompers de caballos y bisontes, del cementerio de 67,000 años, sugiere que los animales sedientos convergieron en una fuente de agua en lo que ahora es Waco antes de morder el polvo.

El análisis dental también contenía otra bomba: reveló que los mamuts adultos y juveniles no eran de un hato de cría, como se pensaba anteriormente, sino de dos o más hatos, dijo el investigador del estudio Don Esker, un doctorado en el Departamento de Geociencias en la Universidad de Baylor en Waco. [Mammoth Resurrection: 11 obstáculos para traer de vuelta a una bestia de la edad de hielo]

Esker presentó la investigación, que aún no se ha publicado en una revista revisada por pares, el miércoles (17 de octubre) aquí en la 78ª reunión anual de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados.

Cementerio de mamuts

El gigantesco cementerio de Waco es famoso entre los paleontólogos. El sitio contiene los restos de 24 mamuts juveniles y adultos colombianos (Mammuthus columbi). En 2015, se convirtió en monumento nacional protegido.

Don Esker, un candidato a doctorado en el Departamento de Geociencias de la Universidad de Baylor en Waco, Texas, utiliza una microplaca para recolectar pequeñas muestras de un diente de mamut.

Don Esker, un candidato a doctorado en el Departamento de Geociencias de la Universidad de Baylor en Waco, Texas, utiliza una microplaca para recolectar pequeñas muestras de un diente de mamut.

Crédito: Don Esker / Baylor University

Con la esperanza de aprender más sobre los mamuts enterrados allí, Esker miró un solo diente de mamut y analizó sus isótopos (los isótopos son variantes de un elemento que tienen diferentes números de neutrones en sus núcleos). Los resultados fueron sorprendentes, dijo. Aproximadamente siete años antes de que muriera el animal, los isótopos en este diente coincidían con los encontrados en la roca madre ubicada a unas 100 millas (170 kilómetros) al suroeste de Waco, en el área de Austin, Texas, según informó WordsSideKick.com el año pasado. El mamut habría absorbido estos isótopos masticando la vegetación que crece en el lecho de roca.

El viaje de Austin a Waco fue un largo camino para que un mamut viajara, dijo Esker.

En la última fase de su proyecto, Esker obtuvo pequeñas muestras de los dientes de dos mamuts más, un bisonte y un caballo cuyos restos yacían en el cementerio de Waco. También obtuvo muestras de un mamut de control de otro sitio en Waco que murió en un momento diferente. Luego, Esker llevó los dientes a la Universidad Estatal de East Tennessee, donde podía usar la única micromenta de alta precisión conocida, que le ayudaría a perforar minúsculas muestras de los dientes. (Esker dijo que trató de volar de Texas a Tennessee, pero la aerolínea no le permitió que trajera los dientes en su bolso de mano. "Entonces, bajé del avión y conduje 17 horas a la universidad", dijo a Live. Ciencia.)

Una vez en el sitio de Tennessee, Esker trabajó con Chris Widga, curador en el Museo de Historia Natural del Este de Tennessee. Widga había inventado una micropelda controlada por computadora que podía perforar pequeñas muestras, cada una representando 10 días de crecimiento del esmalte, de cada diente.

"Es un sistema realmente increíble", dijo Esker.

A continuación, Esker envió las muestras a Doug Walker, co-director de los Laboratorios de Isoquímica Geoquímica en la Universidad de Kansas, para un análisis de isótopos de estroncio. "[Los resultados] hicieron que me quedara boquiabierto", dijo Esker, "porque no eran lo que esperaba".

Los animales en el cementerio apenas se habían alejado más de 60 kilómetros (40 millas) de ese lugar durante su vida. El mamut de control "parece haberse parado básicamente en un lugar y masticó toda su vida", dijo Esker. "Estoy exagerando, pero no demasiado". [Fotos: Mamut de la edad de hielo desenterrado en Idaho]

Misterio de mamut

Entonces, ¿por qué los nuevos resultados fueron tan diferentes de los tomados del primer mamut, el que había viajado desde el área de Austin?

Una posible explicación es que el primer análisis se contaminó, dijo Esker. No usó la técnica de micromoción de alta precisión en el primer diente, por lo que, por razones de coherencia, Esker dijo que planea volver a analizar el primer diente en la microcinta para ver si los resultados de Austin se mantienen.

Una foto de cerca de la micromalla controlada por computadora perforando un diente de mamut de 67,000 años.

Una foto de cerca de la micromalla controlada por computadora perforando un diente de mamut de 67,000 años.

Crédito: Don Esker / Baylor University

Sin embargo, si los resultados son ciertos, este hallazgo indica que hay más de una manada de crías de mamut en el cementerio de Waco, dijo Esker. [Ver imágenes de los mamuts lanudos bebé]

Este hallazgo nos lleva a otra pregunta: ¿Por qué había tantos rebaños de viveros en un solo lugar? Una hipótesis es que hubo una sequía. "Quizás el Monumento Nacional de Waco sea el último pozo de agua en el centro de Texas", dijo Esker. "Los mamuts se congregan allí y mueren".

Hay otra idea, presentada por Dava Butler, un estudiante graduado en educación científica en la pista de paleo en la Universidad Estatal de Montana, pero se necesita más investigación para ver si esa explicación se mantiene, dijo Esker. Bulter propuso que es posible que con todos los animales haciendo caca allí, el abrevadero fuera un lugar privilegiado para Microcistis, un alga azul-verde extremadamente venenosa.

"Tal vez lo que tenemos aquí es que todos estos animales se congregan alrededor de un abrevadero, la eutrofización [los nutrientes de la caca que entra en el agua] están ocurriendo y se está produciendo una floración de algas", dijo Esker. "Es por eso que no van a buscar otro tipo de agua".

Además, los análisis recientes de los antiguos reptiles acuáticos en el sitio revelan condiciones extrañas que recuerdan a la intoxicación por algas. Los reptiles tienen un metabolismo más lento que los mamíferos, como los mamuts, lo que significa que les lleva más tiempo morir de algas venenosas, dijo Esker. Y como estos animales mueren más lentamente, tienen más tiempo para desarrollar condiciones de salud, dijo. "Hay muchas otras cosas que podrían haber causado estas patologías, pero es consistente con lo que vemos con Microcistis, "Dijo Esker.

A continuación, dijo Esker, planea buscar marcadores de Microcistis En el suelo, además de investigar los dientes más antiguos.

"Siempre que pueda replicar estos resultados de isótopos [para el primer diente de mamut] con la nueva máquina, hay más de un hato de viveros en ese sitio", dijo Esker. "Y eso va mejor con una sequía que con una inundación, porque generalmente no hay animales que se congregan para morir en una inundación".

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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