El Hambre Puede Hacerte Feliz

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El hambre puede tener un efecto antidepresivo, lo que nos ayuda a estar más alertas y calmados.

Contrariamente a los gemidos de muchas personas que hacen dieta, tener hambre puede hacerte feliz. O, al menos, puede ser un motivador serio cuya intención evolutiva fue ayudarlo a encontrar la cena en lugar de convertirse en cena.

Cuando nuestros cuerpos notan que necesitamos más calorías, los niveles de una hormona llamada grelina aumentan. Se sabe que la grelina estimula el hambre, pero una nueva investigación sugiere que esto puede ser un efecto secundario de su trabajo principal como eliminador de estrés.

Los investigadores manipularon los niveles de ghrelina en ratones a través de una variedad de métodos, incluida la restricción calórica prolongada, la inyección de grelina y una modificación genética que hace que los ratones se adormezcan con el efecto de la grelina.

Los ratones que tenían actividad de ghrelin limitada parecían deprimidos. Si los empujaban a aguas profundas, no hacían ningún esfuerzo por nadar. Cuando se introdujeron en un laberinto, se aferraron a la entrada. Y cuando se colocaron con otros ratones, tendieron a mantenerse a sí mismos. (Estos comportamientos se revirtieron cuando a los ratones se les administró un antidepresivo de baja dosis comúnmente recetado a los humanos).

En contraste, los ratones con altos niveles de grelina nadaron energéticamente en aguas profundas, buscando escapar. Ellos exploraron con entusiasmo nuevos ambientes. Y eran mucho más sociales.

Se piensa que los ratones son buenos análogos para los humanos en pruebas como estas. El estudio, financiado por los Institutos Nacionales de Salud y otras organizaciones, se detalla en el número de julio de 2008 de la revista Naturaleza neurociencia.

En la naturaleza

Los investigadores piensan que la felicidad inducida por el hambre es una medida adaptativa. Obtener alimentos, especialmente en la naturaleza, requiere concentración, percepción clara y, a menudo, cooperación.

Si el hambre nos hiciera caminar en un funk, probablemente nos convertiríamos en la cena de otra persona. En cambio, ¡la grelina nos motiva y nos enfoca en obtener algo de F-O-O-D! Stat!

El hambre no es el único factor estresante que provoca el aumento de la grelina. La ansiedad social también puede estimularla. Cuando los ratones se expusieron a un ratón "bully" mayor (pensar, jefe dominante), los niveles de grelina aumentaron y se mantuvieron altos durante semanas.

La grelina elevada podría ser la razón por la que algunas personas comen en exceso cuando están bajo presión. Si se evita la merienda inducida por el estrés, sugiere la investigación, los niveles de grelina se mantendrán altos y nos ayudarán a enfrentar el factor estresante de manera calmada y efectiva.

Posiblemente adictivo

¿Qué pasa cuando en realidad tenemos hambre? Seguramente, no hay nada divertido en eso!

"Realmente no ve un efecto [antidepresivo] hasta que haya perdido, digamos, 10 a 15 por ciento de su peso corporal", dijo el investigador principal Michael Lutter, del Centro Médico de la Universidad de Texas Southwestern. Pero una vez que esté obteniendo refuerzos regulares de la grelina, podría volverse adictivo, lo que podría explicar por qué los anoréxicos tienen una recuperación tan difícil.

También podría explicar el movimiento de restricción calórica (CR). Los devotos de CR están motivados, al menos al principio, por estudios en animales que muestran que comer entre un 20 y un 30 por ciento menos de lo que se considera adecuado prolonga la vida útil (incluso si, según el Journal of American Medical Association en marzo de 2007, los resultados en huesos y pérdida de masa muscular, fatiga, estreñimiento, mareos y otros signos de mala salud).

Si bien es probable que el efecto anti-envejecimiento de CR funcione a través de un mecanismo diferente, Lutter no se sorprendería si la dieta prolongada también les da a los seguidores de CR un aumento de humor.

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