La Evolución De Los Colibríes Fue Rápida, Pero Se Está Desacelerando

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El primer análisis exhaustivo de la evolución de los colibríes explica cómo estos animales se diversificaron para habitar muchos entornos diferentes.

Los colibríes han evolucionado hacia cientos de especies diferentes muy rápidamente en los últimos 22 millones de años, según un estudio que presenta el primer árbol evolutivo integral de colibríes.

Se sabe que un total de 338 especies de colibríes revolotean al mundo en una amplia variedad de entornos, incluidas cimas de montañas altamente inhóspitas con bajos niveles de oxígeno. Los investigadores estaban interesados ​​en estudiar cómo evolucionaron estas aves para habitar estos ambientes hostiles, pero necesitaban un árbol genealógico concreto para hacerlo. Tal árbol aún no se había desarrollado, por lo que un equipo de investigadores trabajó durante aproximadamente una década para compilar uno utilizando información de fósiles, especímenes de museos y especies vivas.

El nuevo árbol evolutivo, o filogenia, muestra que los colibríes comenzaron a separarse de los vencejos ancestrales y los vencejos de árboles hace aproximadamente 42 millones de años, probablemente en Eurasia. La primera evidencia del antepasado común de todos los colibríes modernos aparece mucho más tarde, hace unos 22 millones de años, en América del Sur. Dado el horario de alimentación frecuente en el que dependen las aves para mantener sus alas batiendo tan rápidamente, los investigadores creen que las aves entraron a América del Sur a través de América del Norte, alimentándose en el camino, en lugar de volar sobre el océano.[Imágenes: Hermosos colibríes del mundo]

Una vez en América del Sur, las aves se diversificaron rápidamente en nueve grupos y cientos de especies separadas que aprovecharon los entornos de muchos tipos diferentes, pero todas se alimentaron de néctar.

Los investigadores se sorprendieron al descubrir que un grupo de animales comprometidos con una fuente de alimentos tan limitada se diversificaría y coexistiría tan ampliamente, dijo a WordsSideKick.com el coautor del estudio Jim McGuire, investigador de la Universidad de California, Berkeley.

"¿Esperarías ver 25 especies de osos hormigueros viviendo en cualquier lugar?" McGuire dijo. "Todos los colibríes hacen lo mismo, pero hiperdiversifican, lo que es bastante notable e inesperado".

A pesar de que todas las especies de colibríes se alimentan de néctar, sus cuentas tienen formas distintas y se adaptan a diferentes especies de plantas. Al especializarse en tipos específicos de flores, muchas especies de colibríes pueden coexistir, con hasta 25 especies que viven en el mismo lugar, lo que promueve aún más la diversificación al permitir esta superposición en el uso del hábitat.

Según informó el equipo, otra razón por la que las aves pudieron diversificarse tan rápidamente fue que aprovecharon un terreno bastante vacío, como el aumento de la Cordillera de los Andes y la elevación de Panamá a través del tiempo geológico.

Aunque otros grupos de aves, como los paseriformes, contienen más especies, los colibríes siguen siendo uno de los grupos de aves más diversos del planeta, dijo McGuire.

"Hay otros grupos de aves que son igualmente diversos, pero no hay muchos de ellos que se hayan diversificado en la misma medida que lo han hecho los colibríes", dijo McGuire.

Hoy en día, la tasa general de diversificación de colibríes se ha desacelerado, aunque algunos grupos en particular siguen diversificándose con bastante rapidez y es probable que continúen haciéndolo en el futuro, dijo el equipo.

Los hallazgos del estudio se detallan hoy (3 de abril) en la revista Current Biology.

Sigue a Laura Poppick en Twitter. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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