Los Humanos Condenaron El "Mundo Perdido" Del Caribe De Los Mamíferos Antiguos

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Las islas del caribe albergaron una gran diversidad de vida de mamíferos, hasta que los humanos aparecieron hace 6.000 años.

Hace miles de años, los bosques de las islas del Caribe albergaron más de 130 especies de diversas especies de mamíferos, desde perezosos y monos gigantes hasta mamuts y ratas de gran tamaño. Pero todo eso cambió después de que aparecieran los humanos, hace unos 6.000 años.

Después de que los humanos comenzaron a poblar islas en el Caribe, las especies de mamíferos nativos comenzaron a desaparecer de la región, según el registro fósil. Hoy en día, la diversidad de mamíferos en el Caribe es mucho más baja de lo que era durante el tiempo posterior a la última era glacial, con solo 60 especies de murciélagos y 13 especies de mamíferos que no se reproducen. La historia de cuando decenas de especies de mamíferos se extinguieron, está escrito en fósiles, pero por qué que murieron ha sido un reto para los científicos señalarlo.

Sin embargo, un estudio reciente que analizó la extensa evidencia geológica junto con los registros de la migración humana reveló que dos oleadas de humanos que se asentaron en el Caribe, primero de América y luego de Europa, dieron un golpe doble a la vida silvestre nativa y fueron los principales responsables de conduciendo tantas especies de mamíferos caribeños a la extinción. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

Al final de la última era glacial, la diversidad de mamíferos en las islas del Caribe estaba en su apogeo, con una variedad de perezosos terrestres, topos, primates, murciélagos y roedores, coautora del estudio Liliana Dávalos, profesora asociada en el Departamento de Ecología y Evolution en Stony Brook University en Nueva York, dijo a WordsSideKick.com.

Este período también marcó un punto de inflexión en el calendario geológico de la Tierra. Durante la edad de hielo, gran parte del agua del planeta estaba congelada en capas de hielo, lo que significaba que los niveles del mar eran significativamente más bajos, explicó Dávalos. Las islas del Caribe, aunque no están cubiertas de hielo como la mayor parte de los continentes, eran aún más grandes que las actuales, con más áreas expuestas y algunas de las islas conectadas entre sí. Su clima también era más seco, ya que circulaba menos agua en la atmósfera, dijo Dávalos.

Extinciones de conducción.

A medida que la edad de hielo terminó y el planeta se calentó, los ecosistemas cambiaron dramáticamente, y en América del Norte, estos cambios ambientales coincidieron con la llegada de personas. Ciertas especies de mamíferos de América del Norte, como los perezosos terrestres gigantes y los mamuts lanudos, se extinguieron en esta época, pero es difícil decir con certeza si estos grandes mamíferos estaban condenados por su incapacidad para adaptarse a un clima cambiante, o si la actividad humana los impulsó. Al borde, según el estudio.

Pero la gente no se estableció en las islas del Caribe hasta hace 6.000 años, como muy pronto, mucho después de que el cambio climático haya modificado las islas, escribieron los autores del estudio. Esto permitió a los investigadores separar los dos eventos (cambio climático global y presencia humana) y ver dónde podrían superponerse cada uno con las extinciones de las especies.

Los investigadores examinaron las acumulaciones de datos arqueológicos que documentaban signos de actividad humana en el Caribe y compararon esos hallazgos con datos fósiles que representan las últimas apariciones conocidas de diferentes especies de mamíferos.

La bióloga evolutiva de la Universidad de Stony Brook, Liliana Dávalos (en árbol) y Miguel Núñez Novas del Museo de Historia Natural de Santo Domingo examinan un murciélago en la República Dominicana.

La bióloga evolutiva de la Universidad de Stony Brook, Liliana Dávalos (en árbol) y Miguel Núñez Novas del Museo de Historia Natural de Santo Domingo examinan un murciélago en la República Dominicana.

Crédito: M. Elise Lauterbur

"Si la última vez que vimos una especie particular de mamífero en una isla fue antes de la llegada de los humanos, por lo tanto, realmente no podemos demostrar que los humanos jugaron un papel", dijo Dávalos.

Encontraron que la mayoría de las extinciones en todas las islas ocurrieron después de que la gente llegó. Y una vez que se establecieron los humanos, "entonces la fauna desaparece", dijo Dávalos a WordsSideKick.com. [Galería de imágenes: 25 increíbles bestias antiguas]

Desapareciendo en etapas

Las especies más grandes, como los perezosos terrestres y los monos grandes, fueron los primeros en desaparecer; fueron cazados hasta la extinción o desplazados por la agricultura, o una combinación de ambos, según el estudio. Curiosamente, los grandes roedores en varias islas del Caribe resistieron las primeras olas de migración humana hace unos 6.000 años. La evidencia arqueológica mostró que las personas estaban comiendo los roedores. Pero las poblaciones de roedores todavía se reproducían con éxito, y parecían adaptarse a vivir junto a los humanos, dijo Dávalos a WordsSideKick.com.

Luego, hace unos 500 años, llegó otra ola de colonos humanos, esta vez, de Europa. Según el estudio, trajeron una cantidad de animales del Viejo Mundo, como gatos, ratas y mangostas, y estas especies invasoras diezmaron a los roedores nativos y finalmente los eliminaron.

"No somos de ninguna manera los primeros en defender el papel de los humanos en la extinción de la fauna caribeña, pero ha sido difícil obtener un patrón general", dijo Dávalos. Gran parte del trabajo anterior en esta área se había centrado en islas individuales o sitios de excavación, o en pequeños grupos de islas. Sin embargo, el nuevo estudio se benefició de una acumulación de datos de los registros arqueológicos y fósiles, así como de técnicas estadísticas que nunca antes se habían aplicado a esta pregunta, explicó Dávalos.

Pero estos hallazgos tienen implicaciones más allá de la posibilidad de descifrar las presiones de extinción y descifrar los plazos del pasado lejano.Según informaron los autores del estudio, la mayoría de los mamíferos nativos del Caribe enfrentan amenazas extremas debido a la actividad humana y las lecciones de las extinciones que ocurrieron hace cientos, e incluso miles, de años atrás podrían ayudar a los expertos a diseñar estrategias para preservar la preciosa biodiversidad que queda.

"Fue una especie de revelación para mí: casi todas las especies sobrevivientes de mamíferos que no vuelan en el Caribe están en declive o amenazadas", dijo Dávalos.

"Para los murciélagos, la mayoría está bien", agregó. "Pero algunas especies no se han visto en décadas, y no sabemos si todavía están vivas. Y se supone que estos son los sobrevivientes, los que pueden hacer frente al cambio humano".

"Ahora tengo un verdadero sentido de urgencia con respecto a la conservación en el Caribe", dijo Dávalos.

Los hallazgos fueron publicados en línea el 2 de noviembre en la revista Annual Review of Ecology, Evolution, and Systematics.

Artículo original sobre Ciencia viva.


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