Los Humanos No Eliminaron A Los Neandertales, Sugiere Una Nueva Investigación

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Los neandertales aparentemente se extinguieron en europa hace unos 40,000 años, lo que les da milenios para convivir con los humanos modernos cultural y sexualmente, dicen los investigadores.

Los neandertales se extinguieron en Europa hace unos 40,000 años, lo que les da milenios para convivir con los humanos modernos cultural y sexualmente, según sugieren nuevos hallazgos.

Esta investigación también sugiere que los humanos modernos no causaron que los neandertales se extingan rápidamente, como han sugerido algunos investigadores, agregaron los científicos.

Los neandertales son los parientes extintos más cercanos de los humanos modernos, y vivieron en Europa y Asia. Los hallazgos recientes sugieren que los neandertales estaban lo suficientemente relacionados como para cruzarse con los ancestros de los humanos modernos: alrededor del 1.5 al 2.1 por ciento del ADN de cualquier persona fuera de África es de origen neandertal.

Desde hace mucho tiempo no se sabe con certeza cuándo se extinguieron los neandertales, y ha habido mucho debate sobre si las interacciones con los humanos modernos podrían haber llevado a su desaparición. Los neandertales entraron en Europa antes de que lo hicieran los humanos modernos, y estudios previos habían sugerido el último de los neandertales que se mantenía allí en la Península Ibérica hasta hace unos 35,000 años, posiblemente compartiendo la región con los humanos modernos durante milenios. Sin embargo, hallazgos más recientes sugirieron que algunos fósiles neandertales de Europa podrían ser miles de años más antiguos de lo que se pensaba, lo que aumenta la posibilidad de que los neandertales se extinguieran antes de que los humanos modernos llegaran a Europa hace unos 42.000 años. [Los 10 misterios más grandes de los primeros humanos]

Para ayudar a resolver el misterio de cuando los neandertales se extinguieron, los científicos analizaron los materiales de huesos, carbón y conchas de 40 sitios arqueológicos desde Rusia hasta España. Emplearon técnicas avanzadas para la datación más precisa de estos especímenes que involucraban moléculas ultrafiltradas de muestras óseas para examinar y eliminar contaminantes orgánicos que podrían hacer que los especímenes parecieran más jóvenes de lo que realmente son.

Los nuevos hallazgos sugieren que los neandertales desaparecieron de Europa hace unos 41.000 y 39.000 años.

"Creo que, por primera vez, tenemos una fecha de extinción confiable para los neandertales", dijo el autor del estudio Tom Higham, un científico de radiocarbono de la Universidad de Oxford en Inglaterra. "Esto nos ha eludido durante décadas".

La extinción neandertal ocurrió en sitios que van desde el Mar Negro hasta la costa atlántica de Europa. El momento y la geografía sugieren que los neandertales pueden haberse superpuesto con los humanos modernos durante 2,600 a 5,400 años, abriendo la puerta a los intercambios genéticos y culturales entre los dos grupos durante milenios.

Un sitio en Abric Romani, España, donde se encontraron restos de neandertales.

Un sitio en Abric Romani, España, donde se encontraron restos de neandertales.

Crédito: Thomas Higham

Estos hallazgos sugieren que los humanos modernos no reemplazaron rápidamente a los neandertales en Europa, por ejemplo, por medios violentos. Más bien, la extinción neandertal "podría haber sido más compleja y prolongada de lo que se pensaba anteriormente", dijo Higham a WordsSideKick.com.

Hay una evidencia genética de que los neandertales en Europa occidental pueden haber experimentado una disminución de la diversidad genética en la época en que los primeros humanos modernos comenzaron a llegar al continente, dijo Higham. "Esto podría significar que se estaban desvaneciendo en este momento, aunque, por supuesto, nuestra evidencia sugiere que hubo un largo período de superposición durante el cual ocurrió esto", dijo.

Es posible que los neandertales ni siquiera hayan desaparecido realmente, sino que se hayan asimilado a las poblaciones humanas modernas. "Sabemos, por supuesto, que tenemos un legado genético de los neandertales de aproximadamente 1 a 2 por ciento, por lo que hubo mestizaje", dijo Higham.

Un misterio sobre el sexo entre los neandertales y los humanos modernos es que actualmente se cree que la mayor cantidad de cruces entre los dos linajes ocurrió hace aproximadamente 77,000 a 114,000 años, precediendo a cualquier posible cruce en Europa. Sin embargo, Higham observó que los datos más recientes aún no publicados sugieren que los eventos de mestizaje ocurrieron hace unos 55,000 a 60,000 años, más en sintonía con los escenarios de mestizaje que involucran a Europa. "Lo que se necesita es más análisis genético del hueso humano de este período de transición en Europa", dijo Higham.

En el futuro, los investigadores planean extender su trabajo a Europa Oriental y Eurasia más amplia para ampliar su conjunto de datos y buscar más patrones en los datos relacionados con la extinción del Neanderthal y la propagación de los humanos modernos, dijo Higham.

Los científicos detallaron sus hallazgos en la edición del 21 de agosto de la revista Nature.

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