El Legado Más Duradero De La Humanidad: Millas De Agujeros

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La actividad humana subterránea está cambiando permanentemente la tierra, y algunos geólogos lo ven como más evidencia de que el planeta ha entrado en una nueva época llamada el antropoceno.

Se estima que los humanos han alterado más de la mitad de la superficie del planeta, y esos cambios son fáciles de ver: las capas de hielo se están derritiendo, los bosques se están reduciendo y las especies se están extinguiendo.

La gente ha cambiado el planeta tan dramáticamente que algunos geólogos creen que la Tierra ha entrado en una nueva fase en su línea de tiempo geológica, llamada "Antropoceno". Pero ¿qué pasa con las marcas que los humanos están dejando a gran profundidad?

"Debido a que no está en nuestro entorno de vida inmediato, no parece tan significativo", dijo Jan Zalasiewicz, un profesor titular de paleobiología en la Universidad de Leicester, en el Reino Unido. Pero, como Zalasiewicz y dos de sus colegas discuten en un nuevo estudio, la actividad humana debajo de la superficie está cambiando permanentemente la Tierra, y una extensa red de agujeros de minería y exploración energética proporciona más evidencia de que el planeta ha ingresado al Antropoceno. [Las formaciones geológicas más extrañas del mundo]

Fuera de la vista, fuera de la mente

La distancia al centro de la Tierra es de aproximadamente 3,960 millas (6,373 kilómetros). La vida animal se detiene a 1.2 millas (2 km) debajo de la superficie, la profundidad donde los mineros descubrieron gusanos que habitan en las minas de oro de Sudáfrica. Toda la vida microbiana conocida se detiene a una profundidad de alrededor de 1.7 millas (2.7 km). Pero los humanos han dejado una marca permanente mucho más allá de esas profundidades, dicen los geólogos.

Cuando un animal muere, solo deja un registro esquelético de sí mismo, pero el mismo animal puede dejar cientos de los llamados fósiles en forma de madrigueras. La mayoría de los animales dejan rastro de fósiles de unos pocos centímetros de profundidad. Las madrigueras más profundas son los cocodrilos del Nilo, que cavan madrigueras de hasta 39 pies (12 metros) de profundidad. Las raíces de las plantas de mayor alcance pertenecen al árbol del Pastor en el desierto de Kalahari en África, que puede alcanzar 223 pies (68 m) de profundidad. Los humanos también dejan rastro de fósiles, pero estos generalmente alcanzan una profundidad de 12 km (7,6 millas) y están cambiando permanentemente las capas de roca.

"Ninguna otra especie ha penetrado hasta las profundidades en la corteza, ni ha realizado cambios subterráneos profundos tan extensos", escribieron los investigadores en un estudio publicado en línea el 24 de julio en la revista Anthropocene.

Cambios permanentes

La primera incursión subterránea de los seres humanos se produjo durante la Edad de Bronce, cuando la gente comenzó a cavar minas poco profundas en busca de pedernal y metales. La Revolución industrial de la década de 1800 envió a los humanos incluso más profundamente debajo de la superficie. Aún así, muchas de las perturbaciones, como pozos de agua, sistemas de alcantarillado y líneas de metro, eran relativamente poco profundas y se extendían a menos de 330 pies (100 m) por debajo de la superficie. Solo después de 1950, un período al que los geólogos se referían como la "Gran Aceleración", los humanos realmente se hundían a menos de 330 pies, explicaron Zalasiewicz y sus colegas.

La creciente demanda de recursos llevó a más minería para recolectar carbón y otros minerales. En la mayoría de los casos, la minería solo se extiende a varios cientos de pies de profundidad, pero las minas de oro en Sudáfrica alcanzan casi 3 millas (5 km) por debajo de la superficie.

Hay alrededor de 1 millón de perforaciones en el Reino Unido, según el Centro Nacional de Datos de Geociencias.

Hay alrededor de 1 millón de perforaciones en el Reino Unido, según el Centro Nacional de Datos de Geociencias.

Crédito: British Geological Survey © NERC 2014

Más y más perforaciones también han aparecido en las últimas décadas. Algunos pozos están perforados para cosechar energía geotérmica. Pero otros se usan para extraer material natural de la Tierra, como hidrocarburos, gas natural y minerales. Los ejes de pozo estrecho se llenan con otros materiales, como lodo, concreto o desechos sólidos. Si todos los pozos petroleros del mundo estuvieran apilados uno encima del otro, cubrirían más de 31 millones de millas (50 millones de kilómetros). Eso es aproximadamente la distancia entre la Tierra y Marte, según los investigadores. O, dicho de otra manera, para cada humano en la Tierra, hay aproximadamente 23 pies (7 m) de perforaciones. El petróleo extraído de pozos profundos a menudo se reemplaza con agua que se filtra desde rocas vecinas o con dióxido de carbono que se bombea durante un proceso llamado secuestro de carbono. [Top 10 maneras de destruir la tierra]

Con 7.6 millas (12.3 km) de largo, el pozo de perforación Kola Superdeep en Rusia es el agujero más profundo en la superficie de la Tierra hecho por humanos. (Fue perforado en el noroeste de Rusia en la década de 1980 como parte de una investigación científica). Hay aproximadamente 1 millón de perforaciones solo en Gran Bretaña, según Zalasiewicz.

Las pruebas nucleares subterráneas también han dejado su huella, señalan los investigadores. Los sitios de prueba a menudo contienen rocas subterráneas rotas y derretidas y niveles freáticos alterados. Enormes cavernas subterráneas contienen residuos radiactivos almacenados de las pruebas.

Estos cambios hechos por el hombre debajo de la superficie permanecerán allí, protegidos de la erosión natural y la intemperie que se produce sobre la superficie. "La red de minas y pozos" podría decirse que tiene el mayor potencial de conservación a largo plazo de cualquier cosa hecha por humanos ", escribieron Zalasiewicz y su equipo de investigadores. Los científicos estiman que la meteorización y la erosión tardarán millones de años en descubrir túneles a pocos kilómetros de la superficie.

¿Una nueva fase geológica?

La escala de tiempo geológico es un registro de cómo el entorno de la superficie de la Tierra y el núcleo, el manto y la corteza han cambiado a lo largo de los 4,6 mil millones de años de historia del planeta. La línea de tiempo se divide en secciones llamadas épocas que definen una edad diferente en la historia geológica de la Tierra.Las épocas están separadas por eventos trascendentales, como las extinciones masivas y los derretimientos de la edad de hielo. En este momento, la Tierra se encuentra en la época del Holoceno que comenzó hace unos 11,700 años, dijo Philip Gibbard, un geólogo de la Universidad de Cambridge, a WordsSideKick.com. El Holoceno cubre toda la historia escrita de la humanidad e incluye la influencia que los humanos han tenido en los ecosistemas de la Tierra.

Algunos geólogos creen que la aceleración de la actividad humana en las generaciones recientes es suficiente para marcar el inicio de una nueva época geológica, apodada el Antropoceno. Muchos científicos se han subido a bordo y están usando el término, pero la época no tiene una fecha de inicio oficial y no está reconocida por la Comisión Internacional de Estratigrafía, una organización que tiene como objetivo proporcionar una escala de tiempo geológico global estándar.

Gibbard argumentó que la actividad humana ya es la base de la actual época del Holoceno.

"Se caracteriza por la presencia y actividad de los humanos", dijo Gibbard. "Si acepta esa definición, no puede usar la misma definición para el término 'Antropoceno'. No puedes jugar la misma carta dos veces ".

No hay duda de que los humanos están influyendo en la geología, pero lo que está sucediendo ahora es un "desarrollo lógico de lo que sucedió en el pasado", dijo Gibbard.

Obtener una época reconocida como una fase oficial en la línea de tiempo geológica es un proceso complicado, dijo Zalasiewicz. La idea debe pasar varios niveles de juntas de aprobación. Zalasiewicz y un equipo de investigadores esperan presentar un caso para agregar la época del Antropoceno para el 2016, pero todavía tienen mucho camino por recorrer.

Un problema importante es que los científicos no están de acuerdo sobre dónde se debe trazar el límite entre las épocas del Holoceno y el Antropoceno, dijo Zalasiewicz. Las opiniones van desde hace 5.000 años hasta hace 60 años. Pero a medida que los recursos se vuelven más escasos y aumenta la amenaza del cambio climático, Zalasiewicz dijo que el concepto del Antropoceno podría ayudar a cambiar la forma en que las personas piensan sobre el medio ambiente.

"[El] Antropoceno podría ayudar a poner los cambios actuales en un contexto de tiempo profundo", dijo Zalasiewicz. "En este momento, tendemos a hacer comparaciones solo dentro de la parte humana de la historia, pero ¿cuáles son los efectos en una escala mayor?"

Sigue a Kelly Dickerson en Gorjeo. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: EL GRAN YOGI MILAREPA DEL TIBET - EVANS-WENTZ - AUDIOLIBRO.




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