Secretos De La Inteligencia Humana Revelados Por Chimpancés Cerebrales

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A diferencia de los cerebros humanos, los chimpancés no pasan por una rápida explosión de conectividad neuronal durante los dos primeros años de vida.

A pesar de compartir el 98 por ciento de nuestro ADN con chimpancés, los humanos tienen cerebros mucho más grandes y, como especie, mucho más inteligentes. Ahora, un nuevo estudio arroja luz sobre por qué: a diferencia de los chimpancés, los humanos experimentan una explosión masiva en el crecimiento de la materia blanca, o las conexiones entre las células cerebrales, en los primeros dos años de vida.

Los nuevos resultados, publicados hoy (18 de diciembre) en las Actas de la Royal Society B, explican en parte por qué los humanos son mucho más inteligentes que nuestros parientes vivos más cercanos. Pero también revelan por qué los dos primeros años de vida juegan un papel tan importante en el desarrollo humano.

"Lo que realmente es único acerca de nosotros es que nuestro cerebro experimenta un rápido establecimiento de conectividad en los primeros dos años de vida", dijo Chet Sherwood, un neurocientífico evolutivo de la Universidad George Washington, que no participó en el estudio. "Eso probablemente ayude a explicar por qué esos primeros años de vida humana son tan críticos para encaminarnos en el curso de la adquisición del idioma, el conocimiento cultural y todas esas cosas que nos hacen humanos".

Chimpancés

Si bien los estudios anteriores han demostrado que los cerebros humanos atraviesan una rápida expansión de la conectividad, no estaba claro que fuera único entre los grandes simios (un grupo que incluye chimpancés, gorilas, orangutanes y humanos). Para demostrar que era la firma de la inteligencia superior de la humanidad, los investigadores tendrían que demostrar que era diferente a la de nuestros parientes vivos más cercanos.

Sin embargo, una moratoria de EE. UU. Sobre la adquisición de nuevos chimpancés para la investigación médica significó que personas como Sherwood, que está tratando de comprender el desarrollo del cerebro de los chimpancés, tenían que estudiar el cerebro de chimpancés de bebés de décadas que yacían en los laboratorios de patólogos veterinarios, dijo Sherwood a WordsSideKick.com. [Imágenes: chimpancés bebés bienvenidos]

Pero en Japón, esas limitaciones no se aplicaron hasta más tarde, lo que permitió a los investigadores realizar escaneos cerebrales de imágenes de resonancia magnética (IRM) de tres chimpancés bebés a medida que crecían hasta los 6 años de edad. Luego compararon los datos con los escáneres de imágenes cerebrales existentes para seis macacos y 28 niños japoneses.

Los investigadores descubrieron que los chimpancés y los humanos tenían mucho más desarrollo cerebral en la vida temprana que los macacos.

"El aumento en el volumen cerebral total durante la infancia temprana y la etapa juvenil en chimpancés y humanos fue aproximadamente tres veces mayor que en los macacos", escribieron los investigadores en el artículo de la revista.

Pero los cerebros humanos se expandieron mucho más dramáticamente que los cerebros de los chimpancés durante los primeros años de vida; la mayor parte de esa expansión del cerebro humano fue impulsada por un crecimiento explosivo en las conexiones entre las células cerebrales, que se manifiesta en una expansión de la materia blanca. Los volúmenes de cerebro de los chimpancés se dispararon alrededor de la mitad de la expansión de los humanos durante ese período de tiempo.

Los hallazgos, aunque no son inesperados, son únicos porque los investigadores siguieron a los mismos chimpancés individuales a lo largo del tiempo; los estudios pasados ​​en cambio han reconstruido el desarrollo del cerebro a partir de escaneos en varios monos de diferentes edades, dijo Sherwood.

La explosión en la materia blanca también puede explicar por qué las experiencias durante los primeros años de vida pueden afectar en gran medida el coeficiente intelectual de los niños, la vida social y la respuesta a largo plazo al estrés.

"Eso abre una oportunidad para que el ambiente y la experiencia social influyan en el moldeado de la conectividad", dijo Sherwood.

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