Enormes Erupciones Submarinas Explotaron Cráteres En El Lecho Marino Ártico

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El mar de barents, cerca de svalbard, está salpicado de cráteres del fondo marino creados hace aproximadamente 11,600 años por las erupciones de hidratos de metano.

Cráteres tan grandes como 12 cuadras de la ciudad en el lecho marino del Ártico fueron puestos allí por gigantescas erupciones de gas metano subterráneo.

Algunos de estos cráteres se descubrieron a principios de la década de 1990, pero solo ahora los científicos han mapeado las características en detalle. Los investigadores han descubierto que hay muchos más cráteres de lo que se creía al principio, más de 100 gigantes y quizás miles de marcas de pock más pequeñas, y que estas características probablemente se formaron hace unos 11,600 años. Esto sucedió cuando la retirada de las capas de hielo desestabilizó el gas congelado debajo del lecho marino. Algunos montículos de gas congelado explotaron, creando los cráteres que aún se ven hoy.

"Es un análogo para los eventos que podrían tener lugar en el futuro alrededor de las capas de hielo contemporáneas", dijo la investigadora del estudio Karin Andreassen, geóloga marina y geofísica de la Universidad del Ártico de Noruega en Tromsø. El metano es un potente gas de efecto invernadero, dijo Andreassen, por lo que estudiar estas erupciones submarinas es importante para comprender cómo podrían afectar el clima. [8 maneras en que el calentamiento global ya está cambiando el mundo]

Metano congelado

Andreassen y sus colegas fueron financiados a través del Consejo de Investigación de Noruega con una subvención destinada a comprender la liberación de metano del fondo marino. Es bien sabido que el metano brota de los sedimentos que se encuentran debajo del océano en el Ártico, dijo Andreassen a WordsSideKick.com, pero estas pequeñas filtraciones no llegan a más de 650 pies (200 metros) en la columna de agua sobre el fondo del océano. El gas se disuelve de nuevo en el agua del océano antes de que pueda alcanzar la atmósfera.

Cientos de cráteres salpican un área de 170 millas cuadradas (440 kilómetros cuadrados) en el Mar de Barents. Más de 100 de ellos tienen más de 0.6 millas (1 km) de ancho.

Cientos de cráteres salpican un área de 170 millas cuadradas (440 kilómetros cuadrados) en el Mar de Barents. Más de 100 de ellos tienen más de 0.6 millas (1 km) de ancho.

Crédito: K. Andreassen / CAGE

Las erupciones explosivas de metano pueden ser muy diferentes. Andreassen y su equipo llevaron al barco de investigación Helmer Hanssen al mar de Barents, en la costa norte de Noruega. Los investigadores utilizaron una variedad de técnicas, como la recolección de muestras de sedimentos del fondo marino. También transmitieron señales acústicas y sísmicas al fondo del océano y al subsuelo y utilizaron los ecos para trazar los contornos a continuación.

Los investigadores descubrieron más de 100 cráteres gigantes, cada uno de hasta 0,6 millas (1 kilómetro) de ancho y casi 100 pies (30 metros) de profundidad, en un área de 170 millas cuadradas (440 km cuadrados). Los científicos también descubrieron muchos montículos previamente desconocidos, conocidos como pingos. Estos pingos son masas de hidrato de metano o gas metano congelado dentro de una red de moléculas de agua.

Explotando pingos

Son estos pingos los que pueden explotar cuando las condiciones son las adecuadas. Andreassen y sus colegas utilizaron modelos matemáticos para determinar qué tipo de presiones, temperaturas, profundidades del agua y otros factores son necesarios para mantener el hidrato de metano bloqueado en el subsuelo y bajo qué condiciones explota el gas.

El sitio de los cráteres se encuentra en el canal de Bear Island (Bjørnøyrenna) en el mar de Barents, cerca de Svalbard.

El sitio de los cráteres se encuentra en el canal de Bear Island (Bjørnøyrenna) en el mar de Barents, cerca de Svalbard.

Crédito: K. Andreassen / CAGE

Sus hallazgos contaron la historia de cómo surgieron los cráteres. Durante el Pleistoceno helado, que comenzó hace 2.5 millones de años, una enorme capa de hielo de más de una milla (2 kilómetros) de espesor cubrió el Mar de Barents. A medida que esta lámina disminuía, fluía y raspaba a lo largo del fondo marino, alteraba las presiones sobre los depósitos profundos de gas que se encontraban muy por debajo de la superficie del mar. El gas, principalmente el metano, se movió hacia arriba en sedimentos menos profundos, dijo Andreassen. Allí, fue estable dentro de los 1,444 pies (440 m) superiores del subsuelo, congelado como hidrato de metano y tapado bajo la presión de la capa de hielo.

Pero entonces el hielo comenzó a retirarse hace unos 17.000 años. La liberación de presión permitió que los hidratos más profundos formaran burbujas y viajaran a sedimentos menos profundos. Finalmente, dijo Andreassen, este ciclo condujo a la creación de pingos hechos de una capa delgada y concentrada de hidrato de metano bajo una gran presión del gas de abajo. Cuando la corteza de hidrato de metano finalmente cedió, los gases subterráneos estallaron como champaña agitada.

"Creemos que las fuerzas deben haber sido enormes", dijo Andreassen.

Las erupciones dejaron atrás los cráteres vistos hoy. Los investigadores obtuvieron una confirmación adicional de la fecha de estas erupciones al observar rastros de hielo en el fondo marino. Estas exploraciones indicaron que las erupciones ocurrieron cuando la capa de hielo se retiraba, pero mientras todavía había hielo en el área, dijeron los investigadores. En algunos cráteres se pueden ver cortes individuales de los icebergs que arrastran sus fondos. [Galería: Una expedición en el callejón del iceberg]

Efectos atmosfericos

Tales erupciones gigantes podrían muy bien haber enviado metano a la atmósfera, dijo Andreassen, pero aún no hay pruebas de que los pingos en explosión lo hicieran, de hecho. Nadie sabe si el metano liberado afectó el clima, dijo. (El metano es 84 veces más efectivo para atrapar el calor que el dióxido de carbono en las primeras décadas después de su liberación, por lo que pequeñas cantidades pueden causar un mayor calentamiento en relación con el dióxido de carbono).

Los pingos explosivos no pueden ocurrir en ningún lugar donde el hielo se está retirando, dijo Andreassen, los grandes reservorios subterráneos de gas también deben estar presentes. Sin embargo, hoy en día existen áreas donde existe esa combinación. La costa este de Groenlandia es un ejemplo, dijo Andreassen, junto con las numerosas cuencas árticas al norte de Siberia y algunas partes de Alaska ártica y el interior del noroeste de Canadá.

Sin embargo, si un pingo colapsara mañana, no hay garantía de que la humanidad lo note. Estas áreas son remotas y en gran parte no controladas, dijo Andreassen.

"Estas son vastas áreas", dijo. Lleva semanas en barco llegar a Groenlandia incluso desde Noruega, agregó.

Sin embargo, los investigadores dijeron que planean cazar más cráteres y montículos alrededor de Groenlandia y al norte, este y oeste del Mar de Barents.

"Definitivamente sabemos que [las erupciones] fueron importantes para los cambios en la química del océano, pero aún no sabemos cuán importante fue con respecto a la atmósfera y el clima", dijo Andreassen. "Eso es algo que necesitamos explorar".

Artículo original en WordsSideKick.com.


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