Los Enormes Estanques Contienen Lodos De Arenas De Alquitrán Y Grandes Riesgos (Op-Ed)

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Los estanques que contienen agua contaminada con amoníaco, mercurio y otros desechos de la extracción de arenas de alquitrán ya abarcan 43,000 acres de bosque boreal canadiense, y aún falta mucha información pública sobre fugas y riesgos.

Danielle Droitsch es directora del Proyecto Canadá para el NRDC. Ella contribuyó este artículo a WordsSideKick.com's. Voces de expertos: Op-Ed y Insights.

El 4 de agosto de 2014, la catastrófica falla de la represa de una compañía minera en Columbia Británica, Canadá, liberó más de 2.5 mil millones de galones de agua contaminada de un estanque de contención a la cuenca superior del río Fraser. Sólo unos pocos cientos de millas al este en Alberta, al menos media docena de represas que contienen las aguas residuales de la industria minera de arenas de alquitrán contienen más de 100 veces el volumen de la liberación de Columbia Británica y abarcan más de 43,000 acres del bosque boreal de Canadá. La ruptura de cualquiera de estos estanques de relaves mineros supondría enormes riesgos para las comunidades locales y el ecosistema del bosque boreal circundante.

Y, sin embargo, las autoridades canadienses prácticamente no ofrecen información pública sobre la seguridad de estas presas de relaves, que ya filtran millones de galones de aguas residuales, que contienen un conjunto de toxinas, como ácidos nafténicos, hidrocarburos aromáticos policíclicos, compuestos fenólicos, amoníaco y mercurio. día. Mientras tanto, los reguladores canadienses han optado por no hacer cumplir las leyes existentes destinadas a limitar el volumen de desechos tóxicos producidos durante la extracción de arenas bituminosas o enfrentar las fugas. El Instituto Pembina de Canadá proyecta que el volumen de relaves crecerá al menos un 40 por ciento durante las próximas dos décadas. Para 2060, Pembina estima que estos estanques de relaves de minas, que se encuentran en medio del paisaje boreal canadiense, crecerán en otros 120 mil millones de galones. [Una señal clara contra el uso de arenas de alquitrán]

La responsabilidad de los relaves.

El problema de los relaves de la industria de arenas bituminosas es una responsabilidad cada vez mayor y está empeorando. Las operaciones mineras generan volúmenes masivos de ácidos nafténicos, hidrocarburos aromáticos policíclicos, compuestos fenólicos, amoníaco y mercurio y otros metales traza, y algunos de estos compuestos son cancerígenos. Por cada barril de betún de arenas de alquitrán producido (la sustancia semisólida a partir de la cual se refina el aceite de la arena de alquitrán), se agregan 1,5 barriles de desechos líquidos a los estanques de relaves. Según el Instituto Pembina, a los niveles de producción actuales, esto significa que cada día, las operaciones mineras tienen que almacenar 6.6 millones de galones más de relaves.

Ya, más de 200 mil millones de galones de este subproducto líquido se almacenan detrás de las presas de relaves masivas, cubriendo un área más grande que Washington, DC Según Pembina, debido a regulaciones débiles y sin cumplimiento, el volumen de relaves podría aumentar a 343 mil millones de galones para 2060.

Los riesgos de los estanques son bien conocidos. El año pasado, el ecologista David Schindler, de la Universidad de Alberta, uno de los renombrados científicos del agua en Canadá, advirtió que una brecha en las arenas de alquitrán era una gran amenaza. En 2013, el Foro Rosenburg de la Universidad de California, que reúne a expertos internacionales en agua para abordar algunos de los problemas de agua más difíciles del mundo, evaluó las amenazas a la cuenca del río Mackenzie (donde se encuentran las arenas alquitranadas) y concluyó: "... la mayor amenaza para los "La cuenca del río Mackenzie sería una gran brecha en los estanques de relaves en uno de los sitios donde se lleva a cabo el betún de la minería de superficie".

Las comunidades del norte que viven río abajo de estas presas de relaves masivas están conscientes y preocupadas por los riesgos que presenta la industria de arenas bituminosas río arriba. Un derrame más grande podría amenazar no solo el río Athabasca, sino también el delta Peace-Athabasca, el lago Athabasca, el río Slave y el delta, el lago Great Slave y el río Mackenzie y el delta, todos los cuales desembocan en el mar de Beaufort. La limpieza de tal derrame podría costar miles de millones de dólares.

Nuevos desechos fluyen hacia un estanque de relaves en Alberta, Canadá.

Nuevos desechos fluyen hacia un estanque de relaves en Alberta, Canadá.

Crédito: Rocky Kistner / NRDC

Falta información pública

En todo el mundo, las principales fallas de las presas de relaves, como la reciente en la Columbia Británica, ocurren con una frecuencia de dos a cinco por año (hay aproximadamente 3,500 represas de relaves en todo el mundo), mientras que 35 brechas más pequeñas ocurren anualmente. Esta es una tasa de fallas mucho mayor que la experimentada por el suministro de agua o las represas hidroeléctricas. Y Canadá no ha escapado a este problema.

El año pasado, una brecha masiva de relaves en la presa de una mina de carbón de Alberta arrojó 177 millones de galones de agua y 9.8 millones de galones de sedimento a la cuenca de Athabasca (la misma cuenca amenazada por los relaves de arenas de alquitrán). A pesar de una investigación en curso, aún se desconoce la causa de la violación de 2013, aunque los críticos afirman que la falta de supervisión del gobierno es en parte la culpa.

En general, una serie de factores de riesgo pueden conducir a fallas en los diques de relaves. Éstos incluyen:

  • Mientras que los organismos públicos a menudo son dueños de presas convencionales, los relaves a menudo son propiedad y están construidos por compañías mineras privadas que ven a las presas como una parte de sus operaciones que consume dinero.
  • A diferencia de las presas convencionales, las presas de relaves pueden tener una vida útil de cientos de años y se consideran accesorios permanentes en los paisajes. Una presa convencional típicamente tiene una vida útil de menos de 100 años.
  • Mientras que las represas convencionales se construyen en un período relativamente corto, las represas mineras se construyen continuamente durante muchos años. Como ejemplo, la presa de relaves de la isla de Suncor Tar, originalmente pensada para medir 12 metros de altura y estar en uso por solo 3 años, ahora se ha elevado a 91 metros y tiene más de 40 años.

Falta información sobre presas de relaves.

Las autoridades canadienses comparten poca información sobre la seguridad de los lagos de alquitrán de arena. Según el Instituto Pembina, los documentos clave como los planes de preparación para emergencias, los planes de respuesta a emergencias, los manuales de operaciones y mantenimiento, los informes de desempeño de los diques de relaves y las revisiones de seguridad de las represas se mantienen confidenciales por razones de propiedad. Sin embargo, según el instituto, "la dificultad de obtener información sobre las represas de relaves de arenas bituminosas, combinada con el gobierno de Alberta que no aborda públicamente las preocupaciones sobre la estabilidad de las represas de relaves, limita la posibilidad de un examen público justo y una evaluación independiente de las represas. "Confíe en que las presas de relaves están construidas y mantenidas de manera segura y que existen planes adecuados para emergencias".

Y para ser claros, las presas de colas de arenas de alquitrán no han escapado a los problemas. Se han reportado tres accidentes mayores, todos en la década de 1970, debido a factores como la inestabilidad de la pendiente y la debilidad de los cimientos. Sin embargo, no hay información pública sobre estos eventos o el volumen de relaves que se lanzó.

Estanques de relaves ya estan goteando

Si bien el público tiene poca información sobre el riesgo de una brecha, la regulación de las presas de relaves de arenas de alquitrán es desalentadora. Un estudio realizado en 2008 por Environmental Defence Canada, basado en datos de la industria, encontró que hasta 2,9 millones de galones de fugas de agua provenientes de las arenas de alquitrán se acumulan en el medio ambiente todos los días, sin que el gobierno las aplique. Una nueva investigación federal realizada por Environment Canada, publicada en febrero de 2014, confirma que los estanques de relaves con fugas se están filtrando en las aguas subterráneas y luego en el río Athabasca.

Incluso las regulaciones más débiles de los libros, diseñadas para limitar el volumen de residuos de relaves, no se aplican. Hay informes de noticias sobre cómo la industria de arenas de alquitrán no está cumpliendo con estas regulaciones y los reguladores de Alberta han anunciado que no aplicarán las regulaciones introducidas por primera vez en 2009.

Estanques de relaves de las operaciones de arenas bituminosas en Alberta, Canadá.

Estanques de relaves de las operaciones de arenas bituminosas en Alberta, Canadá.

Crédito: Rocky Kistner / NRDC

Las autoridades canadienses miran para otro lado.

Quizás lo más angustioso es cómo las autoridades federales canadienses tratan el problema de los relaves de arenas bituminosas. Una petición presentada por NRDC y Environmental Defence Canada en 2010 ante la Comisión de Cooperación Ambiental (CEC), un organismo de supervisión del TLCAN, planteó inquietudes acerca de los estanques de relaves con fugas y el fracaso de las autoridades del gobierno federal para hacer cumplir sus leyes de agua potable. Recientemente, la CCA acordó iniciar una investigación, pero en una respuesta impactante, el gobierno canadiense no solo se ha negado a participar en la investigación, sino que ha anunciado que luchará para evitar que la investigación se lleve a cabo.

Si usted es un experto de actualidad, investigador, líder empresarial, autor o innovador, y desea contribuir con un artículo de opinión, envíenos un correo electrónico aquí.

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Y si bien el gobierno no tiene planes de eliminar los relaves del proceso de producción de arenas de alquitrán, el año pasado el primer ministro de Alberta viajó a Washington, DC para reclamar con falsedad que las represas de relaves "desaparecerán del paisaje de Alberta en un futuro cercano". No es un secreto que el gobierno de Alberta no ha aplicado sus reglamentos de relaves, pero sus materiales de comunicación sugieren que están haciendo cumplir la ley. Y a pesar de la clara evidencia de lo contrario, el gobierno de Alberta niega que haya incluso un problema con estanques de relaves con fugas.

Todo esto deja al público, tanto en Canadá como en Estados Unidos, con la fuerte impresión de que Albertan y los reguladores federales canadienses están, en el mejor de los casos, ignorando el crecimiento alarmante de los residuos de relaves y el hecho de que los estanques tienen fugas. Esta ignorancia voluntaria, junto con la falta de información pública acerca de las medidas de seguridad implementadas para prevenir una violación, no inspira confianza en que las autoridades estén cuidando la tienda. Es en esta atmósfera que el público tiene derecho a exigir información para que puedan conocer los riesgos de una catástrofe en una presa de relaves de arenas de alquitrán y presionar para que se realicen acciones para evitar que esto suceda.

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