Un Fideo Enorme Podría Dejar El Limpiador Del Océano - Si Funciona

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El equipo de ocean cleanup lanzó su primer sistema de limpieza no tripulado desde la bahía de san francisco. Varios expertos cuestionan la eficiencia y practicidad de este plan.

Un equipo de ingenieros y científicos apunta a limpiar varias toneladas de basura oceánica llamada Great Pacific Garbage Patch. ¿El plan? Un tipo de fideos gigantescos. El equipo espera usar una pluma cilíndrica flotante de 2.000 pies de largo (600 metros) con una pantalla impenetrable que cuelga de la parte inferior para tamizar trozos de la basura.

Sin embargo, varios expertos cuestionan la eficiencia y la practicidad del plan de limpieza de parches de basura. Aun así, el sábado (8 de septiembre), el equipo lanzó el dispositivo de $ 20 millones, llamado System 001, desde la Bahía de San Francisco. Se remolcará 300 a 400 millas (480 a 640 kilómetros) en alta mar para una prueba de dos semanas antes de continuar su viaje hacia la mitad del Océano Pacífico.

System 001 fue desarrollado por un equipo de científicos e ingenieros en The Ocean Cleanup, una organización sin fines de lucro dedicada a crear tecnología que elimina el plástico de los océanos. El fundador de la organización, Boyan Slat, es un inventor holandés de 24 años que comenzó la organización en los Países Bajos cuando tenía 18 años. [Las 10 ideas ambientales más locas]

"El lanzamiento de hoy es un hito importante, pero la verdadera celebración vendrá una vez que el primer plástico regrese a la costa", dijo Slat en un comunicado. "Durante 60 años, la humanidad ha estado colocando plástico en los océanos; desde ese día en adelante, lo estamos devolviendo".

La organización de Slat planea crear y lanzar muchos más dispositivos como el Sistema 001 en los próximos años. La organización estima que el despliegue de varias docenas de estos sistemas durante un período de cinco años conducirá a una reducción del 50 por ciento en el desperdicio del parche de basura del Pacífico.

Pero muchos expertos se muestran escépticos sobre el plan y se preguntan si funcionará.

Vida marina y clima

Una de las cosas que preocupan a los expertos es cómo el sistema evitará atrapar la vida marina.

"Existe la preocupación de que no se pueda quitar el plástico sin eliminar la vida marina al mismo tiempo", dijo George Leonard, científico jefe de Ocean Conservancy al The New York Times. "Sabemos por la industria pesquera que si pones cualquier tipo de estructura en mar abierto, actúa como un dispositivo de agregación de peces".

Según el sitio web de Ocean Cleanup, el sistema está diseñado para permitir que la vida marina pase por debajo de la pantalla impenetrable sin daños ni riesgos de enredos. El sitio también indica que una agencia independiente, CSA Ocean Sciences, realizó una evaluación de impacto ambiental para el sistema y no encontró riesgos importantes para el medio ambiente.

Algunos oceanógrafos también se preguntan si el sistema puede mantenerse unido en el duro clima del Pacífico. Y el intenso sol y la acción violenta de las olas pueden hacer que el dispositivo, que está hecho de plástico, se degrade y contribuya al problema para el que fue diseñado para limpiar.

"Me pregunto qué tipo de microplásticos se va a generar esta cosa por sí solo, asumiendo que incluso funciona", dijo Kara Lavender Law, oceanógrafo de la Sea Education Association, a Wired. "Si está arrojando partículas de tamaño nanométrico y luego se rompe en pedazos de 200 metros de largo, realmente está cubriendo todo el rango de tamaño allí".

De acuerdo con el sitio web de Ocean Cleanup, el sistema fue probado exhaustivamente y está diseñado para resistir fuerzas incluso de la tormenta más fuerte de una vez en un siglo.

¿Una promesa ineficaz?

Pero la mayor preocupación podría ser si el sistema incluso hará mella en la limpieza de los residuos plásticos en el océano. El dispositivo está diseñado para flotar en la superficie, con la pantalla colgada verticalmente en la columna de agua mientras que los anclajes en cada extremo del flotador mantienen ese objeto en forma de herradura. A medida que las olas y las corrientes se mueven hacia el dispositivo, la red debe atrapar trozos de basura y el auge flotante debe evitar que la basura sea empujada sobre la red.

¿Pero qué recogerá el sistema? "La superficie del océano simplemente no está donde está [el plástico]", dijo Marcus Eriksen, un científico ambiental y cofundador del 5 Gyres Institute, una organización sin fines de lucro dedicada a encontrar soluciones a la contaminación plástica. "No hay necesidad de limpieza en el mar", dijo Eriksen a WordsSideKick.com.

Eriksen y sus colegas realizaron su propia evaluación de la cantidad de basura en el Océano Pacífico y publicaron sus hallazgos en 2014 en la revista PLOS ONE. Descubrieron que si bien las corrientes oceánicas y los vientos reúnen la basura en un área general, no es un flotador gigante como la gente podría imaginar, y había mucho menos plástico de lo que se había estimado anteriormente. En cambio, gran parte de la basura se deshace, se hunde hasta el fondo y se come. Eriksen describió el área más como "un smog de partículas microplásticas".

Eriksen dijo que el dispositivo Ocean Cleanup es una solución ineficaz porque se enfoca en una parte tan pequeña del problema y no comienza a abordar la fuente de contaminación plástica. En su lugar, dijo, las personas deberían concentrarse en evitar que la basura llegue al océano en primer lugar. En otras palabras, mira a los ríos. "Todo el mundo se da cuenta de que va a tener una solución de flujo ascendente", dijo. "Se trata de la prevención".

Como conocido de Slat, Eriksen dijo que cree que el joven ejecutivo tiene buenas intenciones, pero que se siente obligado a entregar un producto a sus inversores. (The Ocean Cleanup tiene múltiples inversionistas prominentes, entre ellos Marc Benioff, el co-CEO de Salesforce.com, y Peter Thiel, el co-fundador de PayPal, informó el Times).

En 2015 y 2016, The Ocean Cleanup recorrió el océano Pacífico por aire y mar para recopilar datos sobre cuánta basura había allí. Llegaron a la conclusión de que el parche de basura del Gran Pacífico era hasta 16 veces más denso con el plástico que lo estimado anteriormente. El equipo de investigación, que incluyó a 15 autores que trabajaron para The Ocean Cleanup y solo uno que no, publicó sus resultados en marzo de 2018 en la revista Scientific Reports.

Muchos medios de comunicación informaron que el parche de basura era 16 veces más grande de lo que se pensaba anteriormente según esta nueva investigación, aunque los autores del estudio nunca declararon que el tamaño del parche de basura había aumentado.

"Durante los últimos 10 años, hemos trabajado muy duro para deshacer este mito [de la basura] de una isla del tamaño de Texas y lograr que el público se vea en contra de la corriente", dijo Eriksen. Pero The Ocean Cleanup ha rechazado en gran medida ese enfoque y, en cambio, mantiene su enfoque en el parche de basura como la principal fuente del problema, dijo Eriksen.

"Mientras que el resto de las ONG (organizaciones no gubernamentales) utilizan la ciencia para impulsar su trabajo, Ocean Cleanup utiliza su negocio para impulsar la ciencia, y eso crea sesgos". Eriksen dijo.

WordsSideKick.com se acercó a The Ocean Cleanup para hacer comentarios, pero no recibió una respuesta a tiempo para su publicación.

"Es frustrante", dijo Eriksen. "Hay una oportunidad que se pierde con esta insistencia de cumplir una promesa".

Artículo original sobre Ciencia viva.


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