Enorme Nuevo Virus Desafía La Clasificación

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La complejidad sugiere que esta cosa tiene vida propia.

Los biólogos franceses acaban de trazar la secuencia genética del virus más grande conocido, y la complejidad de la cosa hace que se cuestionen qué es.

El código genético del mimivirus, como se le llama, es tres veces más largo que el de otros virus y contiene elementos que difuminan las líneas entre la vida y la no vida.

Si los virus están vivos ha sido un tema de debate durante más de medio siglo. A menudo se los considera simplemente "biomoléculas" complejas: cápsulas sin vida de información genética que deben invadir una célula viva y secuestrar su maquinaria para reproducirse.

El virus típico es de 200 nanómetros, u 8 millonésimas de pulgada de ancho y escribe su código genético en una de dos moléculas: ADN o ARN, pero no en ambas.

Mimivirus, sin embargo, tiene más de 400 nanómetros de ancho y tiene tanto ADN como ARN. Es tan grande y complejo que los investigadores tuvieron problemas para reconocerlo como un virus.

"Lo consideramos una bacteria durante un año y medio", dijo Didier Raoult de la Universite de la Mediterranee en Marsella, Francia.

Mimivirus fue encontrado durante una búsqueda en 1992 para la fuente de un brote de neumonía en Bradford, Inglaterra. Aunque el virus fue detectado dentro de una ameba, no se identificó de inmediato y, por lo tanto, permaneció en el limbo durante varios años.

Raoult y sus colegas obtuvieron el misterioso "error" y lo identificaron como un virus hace un año. Lo llamaron mimivirus por el hecho de que "imita" a las bacterias. Sin embargo, Mimivirus es como otros virus, ya que no puede convertir energía o replicarse por sí solo.

El mismo grupo que identificó el virus ahora ha desentrañado su genoma. El trabajo fue descrito recientemente en la versión en línea de la revista. Ciencia. Se descubrió que Mimivirus tiene 1.2 millones de pares de bases, los unos y ceros del código genético. En esta larga secuencia de datos, hay más de 1.200 genes o "mini programas" que dan instrucciones para producir proteínas. Muchas bacterias no tienen tantos genes.

Los biólogos también descubrieron que el mimivirus tiene siete genes comunes a los tres dominios de la vida generalmente aceptados: bacterias, arqueas (como bacterias pero un poco más complicadas) y eucariotas (todo lo demás, desde hongos hasta plantas y animales).

Hay 63 de estos genes de la vida universal. Antes de esto, solo uno de estos genes había sido encontrado en un virus.

Algunos de estos genes comunes están involucrados en la traducción, que son los elementos básicos de la creación de una proteína a partir de los planos genéticos.

"Los virus son parásitos, por lo que pueden confiar en la ingeniería de proteínas de la célula huésped", dijo Raoult. Por lo tanto, encontró "extraño" que los mimivirus se molesten en transportar genes de traducción. Sin embargo, los investigadores aún no están seguros de si el virus los usa.

La naturaleza única de Mimivirus puede ser clave para la evolución de organismos unicelulares hace tres mil millones de años. Aunque es probable que lleve tiempo generar algún consenso, los investigadores abogan por una cuarta rama de la vida para el mimivirus y cualquier otro virus gigante que pueda aparecer.

"Realmente es un organismo", dijo Raoult. "No se puede creer que sea solo una biomolécula".


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