Cómo Su Cableado Cerebral Impulsa Las Interacciones Sociales

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Con nuevas herramientas capaces de sondear múltiples cerebros de animales a la vez que interactúan socialmente, los científicos están encontrando ideas novedosas sobre la raíz del comportamiento social.

WASHINGTON - Los humanos y muchos otros animales expresan una variedad de comportamientos sociales, desde la cooperación hasta la agresión. Pero por muy innatas que puedan ser estas conductas, poco se sabe sobre qué regiones del cerebro las controlan.

Pero ahora, las nuevas herramientas pueden probar los cerebros de los animales vivos mientras participan en las interacciones sociales, proporcionando información sobre cómo el cerebro controla ciertos comportamientos.

Estas herramientas, que involucran electrodos implantados en el cerebro de los animales, también han revelado que es probable que los cerebros no funcionen de forma aislada. [10 cosas que no sabías sobre el cerebro]

Cuatro estudios independientes, presentados aquí ayer (13 de noviembre) en la reunión anual de la Society for Neuroscience, destacaron algunos hallazgos particularmente interesantes sobre el "cerebro social".

Entre algunas sorpresas se encontraron los hallazgos de que la agresión social está estrechamente relacionada con la región de la memoria del cerebro, que la cooperación es más una estrategia egoísta que empática, y que existe evidencia biológica de que dos mentes realmente pueden estar en la misma onda.

"Estamos comenzando a ver un aspecto sorprendente del cerebro... que los cerebros están conectados para las interacciones sociales", dijo el Dr. Robert Green, profesor de neurociencia y psiquiatría en el Centro Médico de la Universidad de Texas Southwestern, durante una conferencia de prensa sobre el estudios.

Aunque los científicos han visto indicios de que debe haber una arquitectura cerebral subyacente que guíe el comportamiento social, solo ahora están observando esta arquitectura directamente en cerebros vivos, dijo Green a WordsSideKick.com. Esta comprensión podría conducir a tratamientos para los comportamientos antisociales, dijo.

Green también notó que estas nuevas ideas son el resultado de estudiar cerebros que interactúan entre sí simultáneamente, a diferencia de los estudios tradicionales de sondear un cerebro a la vez de forma aislada.

Agresión social

Un grupo de investigación, de la Universidad de Columbia en Nueva York, investigó el fenómeno de la agresión social, que es la agresión hacia un compañero miembro de la especie en lugar de presas. Los investigadores descubrieron que el hipocampo, que es el centro de la memoria del cerebro, parece conducir este tipo de agresión en ratones, en este caso, el ataque de un ratón por otro que no lo reconoció como un amigo.

"Lo segundo que comenzó la agresión es cuando [las señales nerviosas del hipocampo] se activaron con mucha fuerza", dijo Félix Leroy, un científico investigador asociado de neurociencia en la Universidad de Columbia que dirigió el estudio. "Ahora estamos tratando de ver la transmisión exacta de las señales en estas regiones del cerebro para confirmar que este estallido de actividad precede a la agresión".

El equipo de Leroy también descubrió que podían bloquear la agresión estimulando una región del hipocampo llamada CA2. Los hallazgos implican que el CA2 podría ser un objetivo terapéutico para el tratamiento de la agresión anormal asociada con enfermedades neuropsiquiátricas, dijo Leroy, aunque se necesita mucha más investigación para confirmar tales efectos en los seres humanos. [Lucha, lucha, lucha: la historia de la agresión humana]

Pensamiento estrategico

En otro estudio, los científicos de la Universidad de Pennsylvania encontraron que el pensamiento estratégico, no la empatía, puede ser la base del comportamiento cooperativo tan común en los primates. Estos investigadores construyeron un experimento en el que a los macacos rhesus se les enseñó a jugar una versión computarizada del clásico juego de "pollo", que a su vez parece una hazaña increíble. Pero hay más.

Cuando juegan uno contra el otro, dos monos podrían planear estrategias para evitar chocar entre sí y obtener las mayores recompensas juntos. Sin embargo, cuando solo un mono jugaba contra una máquina y el otro simplemente miraba, el mono que jugaba de repente no tenía interés en maximizar las recompensas para su único compañero de juego. En cambio, el mono que jugaba al juego empleó una estrategia diferente para obtener las recompensas más altas solo para él.

"Encontramos que las neuronas en una parte del cerebro [anteriormente] vinculadas al pensamiento estratégico, pero no en una parte del cerebro vinculada a la empatía y la experiencia compartida, responden de manera selectiva cuando cooperan los macacos rhesus", dijo Wei Song Ong, una neurociencia postdoctoral Investigador de la Universidad de Pennsylvania, quien dirigió el estudio.

Ong dijo que no estaba lista para admitir que la empatía no es un rasgo humano importante, pero agregó que la cooperación social puede ser mucho más un acto egoísta de lo que la gente quisiera pensar.

Sincronizando

¿Qué podría ser más social que los cerebros actuando en sincronía? Según el Dr. Miguel Nicolelis, profesor de neurociencia en la Escuela de Medicina de la Universidad de Duke en Carolina del Norte, la actividad cerebral similar puede ser fundamental para la forma en que los animales, incluidos los humanos, interactúan para formar vínculos sociales.

El grupo de Nicolelis realizó un experimento en el que un mono conduce un vehículo para obtener una recompensa de fruta mientras otro mono observa. Cada vez que el mono conductor recibe una recompensa de fruta, el mono espectador también obtiene una recompensa. Así que están vinculados, dijo Nicolelis durante la conferencia de prensa.

"Para nuestra sorpresa, lo que encontramos es que a medida que estos animales están interactuando... ambos cerebros están altamente sincronizados", dijo Nicolelis. "Tenemos, de hecho, en algunos casos, el 60 por ciento de [el disparo de las neuronas] en la corteza motora de ambos monos [sucediendo] precisamente al mismo tiempo".

La sincronicidad se hizo más precisa a medida que el mono se acercaba a la recompensa de la fruta o, como se muestra durante un segundo experimento en el estudio, cuando el mono espectador ayudó a controlar el vehículo a distancia, dijo Nicolelis. El hallazgo sugiere que el desempeño óptimo de las tareas sociales, como la recolección de alimentos, requiere la sincronización de la actividad cerebral en los cerebros de todos los sujetos involucrados, en otras palabras, con todo el mundo en la misma onda.

A la inversa, Nicolelis dijo que algunos trastornos neurológicos antisociales, como el autismo, pueden resultar en una incapacidad para establecer dicha sincronización interbrain. Dijo que espera probar esto en su laboratorio con sujetos humanos.

El "cerebro social"

En conjunto, la colección de estudios presentados en la conferencia de prensa "abre un nuevo capítulo en neurociencia, [ya que] tenemos la capacidad de evaluar múltiples cerebros simultáneamente", dijo Nicolelis.

"Ya no podemos pensar en los cerebros aislados", dijo Nicolelis. "La idea del 'cerebro social' del que estamos hablando reemplaza las nociones que [los científicos] han desarrollado para los cerebros en aislamiento, porque el cerebro no es solo un dispositivo pasivo en el mundo... La acción en un animal involucra las acciones de otros animales."

Mientras que la neurociencia se ha enfocado, hasta hace poco, en el estudio de neuronas o redes de neuronas, la nueva realidad es que el comportamiento surge de una red de cerebros diferentes que interactúan, dijo Nicolelis.

Seguir a Christopher Wanjek @wanjek Para tweets diarios sobre salud y ciencia con un toque humorístico. Wanjek es el autor de "Food at Work" y "Bad Medicine". Su columna, Mala medicina., aparece regularmente en WordsSideKick.com.


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