Cómo La Escritura Cambió El Mundo

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La escritura marcó el comienzo de la historia tal como la conocemos.

Cada lunes, esta columna abre una página en la historia para explorar los descubrimientos, eventos y personas que continúan afectando la historia que se está haciendo hoy.

Los seres humanos habían estado hablando durante un par de cientos de miles de años antes de obtener la inspiración o el valor para marcar sus ideas para la posteridad.

Pero cuando un pueblo mesopotámico llamado los sumerios finalmente raspó algunos símbolos de contabilidad en tablillas de arcilla hace 5,000 años, sin saberlo, comenzaron una nueva era en la historia que llamamos, bueno... historia.

La presencia de fuentes escritas denota la línea divisoria técnica entre lo que los académicos clasifican como prehistoria y lo que llaman historia, que comienza en diferentes momentos dependiendo de la parte del mundo que estés estudiando.

En la mayoría de los lugares, la escritura comenzó casi al mismo tiempo que las civilizaciones antiguas surgieron de las comunidades de cazadores-recolectores, probablemente como una forma de mantener un registro del nuevo concepto de "propiedad", como los animales, los suministros de grano o la tierra.

Por 3000 a. C. en Mesopotamia (actual Irak), y luego poco después en Egipto, y en 1500 a. C. en China, las personas garabateaban, dibujaban y contaban a su mundo sobre su cultura de una manera muy permanente.

Cuando la memoria falló

Cuando los antiguos mesopotámicos comenzaron a establecerse en las granjas que rodeaban las primeras ciudades, la vida se volvió un poco más complicada. La agricultura requería pericia y un registro detallado, dos elementos que llevaron directamente a la invención de la escritura, dicen los historiadores.

Los primeros ejemplos de escritura fueron los pictogramas utilizados por los funcionarios del templo para realizar un seguimiento de las entradas y salidas de las tiendas de cereales y animales de la ciudad que, en los centros urbanos sumerios más grandes, como Ur, eran lo suficientemente grandes como para hacer que el conteo por memoria no fuera confiable.

Los funcionarios comenzaron a usar símbolos estandarizados, en lugar de, digamos, una imagen real de una cabra, para representar artículos, raspados en tabletas de arcilla blanda con una caña puntiaguda que había sido cortada en forma de cuña. Los arqueólogos llaman a este primer escrito "cuneiforme" del latín "cuneus", que significa cuña.

El sistema se desarrolló rápidamente para incorporar signos que representaban sonidos, y pronto, todos los de Mesopotamia tomaron notas, hicieron listas de tareas y (probablemente) escribieron cartas de amor.

La escritura egipcia, los famosos jeroglíficos, se desarrolló de forma independiente no mucho después, en circunstancias similares, piensan los historiadores.

Unos pocos miles de años después, a medida que las variaciones en los dos sistemas se extendían por toda la región, todo el mundo antiguo tenía esquemas de escritura que mejoraban enormemente la eficiencia de las economías, la responsabilidad de los gobiernos y, quizás lo más importante para nosotros, nuestra comprensión del pasado.

La alfabetización es un privilegio

Sin embargo, leer y escribir en la antigüedad no era para las masas. La vida diaria en Mesopotamia y Egipto consumía mucho tiempo, por lo que escribir se convirtió en una profesión especializada, generalmente para miembros de la clase de élite. Los reconocidos escribas de la antigua Mesopotamia incluso fueron representados en arte usando instrumentos de escritura cuneiformes (un poco como un conjunto de palillos) en sus cinturones como una señal de su importancia.

La alfabetización siguió siendo un privilegio de los hombres aristocráticos en la mayoría de las sociedades hasta el siglo XIX, cuando la educación pública se generalizó en todo el mundo.

Eso significa que si bien el período histórico se comprende mejor exponencialmente que las experiencias de los humanos antes de que se inventara la escritura, los relatos escritos se refieren en gran medida a las experiencias de las clases superiores, dicen los historiadores.

Aproximadamente una de cada cinco personas en la actualidad, concentradas principalmente en las naciones del Tercer Mundo, son analfabetas.

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