¿Cómo Sabríamos Si La Vida Inteligente Existiera En La Tierra Antes Que Los Humanos?

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¿cómo sabríamos si existiera alguna civilización avanzada en nuestro planeta hogar millones de años antes de que aparecieran humanos inteligentes?

Las amenazas de los reptiles llamadas silurianos evolucionaron en la Tierra antes que la humanidad, al menos en la interpretación del "Doctor Who" del universo. Pero aparte de la ciencia ficción, ¿cómo sabríamos si existiera alguna civilización avanzada en nuestro planeta hogar millones de años antes de que aparecieran humanos inteligentes?

Esta es una pregunta seria, y los científicos serios están especulando sobre los rastros que estos potenciales predecesores podrían haber dejado atrás. Y están llamando a esta posibilidad la hipótesis silúrica.

Cuando se trata de la búsqueda de civilizaciones extraterrestres avanzadas que puedan existir en todo el cosmos, hay que tener en cuenta que el universo tiene aproximadamente 13.8 mil millones de años. En contraste, la vida compleja ha existido en la superficie de la Tierra por solo unos 400 millones de años, y los humanos solo han desarrollado civilizaciones industriales en los últimos 300 años. Esto plantea la posibilidad de que las civilizaciones industriales hayan existido mucho antes de que existieran las humanas, no solo alrededor de otras estrellas, sino incluso en la Tierra. [Saludos, terrícolas! 8 maneras en que los extranjeros podrían contactarnos]

"Ahora, no creo que existiera una civilización industrial en la Tierra antes de la nuestra. No creo que haya una civilización de dinosaurios o una civilización de perezosos gigantes", dijo el coautor del estudio Adam Frank, astrofísico de la Universidad de Rochester en Nueva York. "Pero la pregunta de cómo sería uno si existiera [existe] es importante. ¿Cómo sabes que no ha habido uno? El objetivo de la ciencia es hacer una pregunta y ver a dónde conduce. Esa es la esencia de lo que hace que la ciencia sea tan emocionante ".

Es poco probable que se encuentren artefactos de civilizaciones humanas u otras civilizaciones industriales en la superficie de un planeta después de unos 4 millones de años, dijeron Frank y el coautor del estudio Gavin Schmidt, director del Instituto Goddard para Estudios Espaciales de la NASA en Nueva York. Por ejemplo, señalaron que las áreas urbanas actualmente ocupan menos del 1 por ciento de la superficie de la Tierra, y que los elementos complejos, incluso de la tecnología humana primitiva, rara vez se encuentran. Una máquina tan compleja como el mecanismo de Antikythera, que se considera la primera computadora del mundo desde la antigua Grecia, seguía siendo desconocida hasta el desarrollo de relojes elaborados en RenaissanceEurope.

Los científicos agregaron que también puede ser difícil desenterrar los fósiles de cualquier ser que haya vivido en civilizaciones industriales. La fracción de vida que se fosiliza es siempre extremadamente pequeña: de todos los muchos dinosaurios que han existido, por ejemplo, solo unos pocos miles de especímenes fósiles casi completos de las "lagartijas terribles" han sido descubiertos. Dado que los fósiles más antiguos conocidos de Homo sapiens agregaron que tienen solo unos 300,000 años de antigüedad, no hay certeza de que nuestra especie pueda aparecer en el registro fósil a largo plazo. [En Imágenes: Los fósiles más antiguos de la Tierra]

En su lugar, los investigadores sugirieron buscar evidencia más sutil de civilizaciones industriales en los registros geológicos de la Tierra u otros planetas. Los científicos se enfocaron en observar los signos de civilización que los humanos podrían crear durante el Antropoceno, la era geológica caracterizada por la influencia de los humanos en el planeta.

"Después de unos pocos millones de años, cualquier recordatorio físico de tu civilización puede desaparecer, por lo que debes buscar anomalías sedimentarias, cosas como diferentes balances químicos que parezcan raros", dijo Frank.

Un signo de la civilización industrial puede tener que ver con isótopos de elementos como el carbono. (Los isótopos de un elemento varían en la cantidad de neutrones que poseen en sus núcleos atómicos, por ejemplo, el carbono 12 tiene seis neutrones, mientras que el carbono 13 tiene siete).

Por ejemplo, los humanos que viven en civilizaciones industriales han quemado una cantidad extraordinaria de combustibles fósiles, liberando más de 500 mil millones de toneladas de carbono de carbón, petróleo y gas natural a la atmósfera. Los combustibles fósiles se derivan en última instancia de la vida vegetal, que absorbe preferentemente más del isótopo más ligero carbono-12 que el isótopo más pesado carbono-13. Cuando los combustibles fósiles se queman, alteran la proporción de carbono-12 a carbono-13 que normalmente se encuentra en la atmósfera, el océano y los suelos, un efecto que luego podría detectarse en los sedimentos como indicios de una civilización industrial.

Además, las civilizaciones industriales humanas también han descubierto formas de "fijar nitrógeno" artificialmente, es decir, romper los poderosos enlaces químicos que mantienen unidos los átomos de nitrógeno en pares en la atmósfera, utilizando los átomos de nitrógeno individuales resultantes para crear moléculas biológicamente útiles. Los científicos notaron que la aplicación a gran escala de los fertilizantes nitrogenados generados a través de la fijación de nitrógeno en sedimentos alejados de la civilización.

El Antropoceno también está desencadenando una extinción masiva de una amplia variedad de especies que probablemente sea visible en el registro fósil. La actividad industrial humana también puede resultar visible en el registro geológico en forma de moléculas sintéticas de larga vida de plásticos y otros productos, o la lluvia radiactiva de las armas nucleares.

Una idea descabellada que plantea la hipótesis silúrica es que el fin de una civilización podría sembrar las semillas para otra. Las civilizaciones industriales pueden desencadenar zonas muertas en los océanos, causando que material orgánico (de los cadáveres de los organismos en las zonas) se entierre, lo que podría convertirse en combustibles fósiles que podrían apoyar una nueva civilización industrial."Podrías terminar viendo estos ciclos en el registro geológico", dijo Frank.

En general, pensar sobre el impacto que una civilización anterior tiene en la Tierra "podría ayudarnos a pensar sobre los efectos que uno podría ver en otros planetas o sobre lo que está sucediendo ahora en la Tierra", dijo Frank.

Schmidt y Frank detallaron sus hallazgos en línea el 10 de abril en un estudio que se publicará en un próximo número de la revista International Journal of Astrobiology.

Artículo original en WordsSideKick.com.


Suplemento De Vídeo: Existio otra humanidad anterior - ¿Ficcion o realidad?.




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