Cómo Funciona Wise

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¿sabes cómo funciona wise? Conozca sobre su nuevo propósito de buscar objetos cercanos a la tierra como asteroides en WordsSideKick.com.

Si creció en la era del programa Apollo, los transbordadores espaciales y el telescopio Hubble, probablemente esté acostumbrado a pensar que la exploración espacial involucra piezas de hardware con etiquetas de precios asombrosas, misiones únicas y con un enfoque limitado y una corta esperanza de vida. Pero en una era en la que la NASA está bajo una presión presupuestaria cada vez más difícil, los científicos espaciales de hoy ya no tienen un cheque en blanco para explorar el cosmos. En su lugar, tienen que usar su ingenio para aprovechar al máximo los recursos limitados, por ejemplo, al sacar un satélite bloqueado de la hibernación y reutilizarlo para una nueva misión.

Eso es exactamente lo que la NASA está haciendo con el Explorador de infrarrojos de campo amplioo SABIO.

Cuando se lanzó el telescopio orbital de $ 320 millones en diciembre de 2009, su misión original era buscar la radiación infrarroja proveniente de objetos distantes, desde asteroides hasta exóticas enanas marrones, que eran demasiado débiles para ser observadas dentro del espectro de luz visible [fuentes: Chow, Klotz]. Durante los 13 meses que siguieron, WISE hizo un gran trabajo en esa tarea, catalogando 560 millones de objetos celestes. Además de las estrellas y galaxias, WISE descubrió 19 cometas nunca antes vistos y más de 33,500 asteroides [fuente: Chow]. Finalmente, después de que WISE completó su trabajo, los científicos de la NASA apagaron la mayor parte de los dispositivos electrónicos del satélite y lo dejaron en órbita en hibernación en febrero de 2011 [fuente: Space.com].

Pero resulta que WISE no ha terminado todavía. En agosto de 2013, la NASA anunció que estaba reactivando el satélite para una nueva misión de tres años. En lugar de sondear los alcances lejanos del espacio, WISE buscará y estudiará objetos cercanos a la Tierra (NEO, por sus siglas en inglés): rocas espaciales que se pueden encontrar orbitando a una distancia de 28 millones de millas (45 millones de kilómetros) de nuestro planeta alrededor del Sol, lo que los científicos dicen es lo suficientemente cerca como para que representen un peligro de colisión con nosotros. Además, WISE ayudará a la NASA a identificar asteroides que podrían ser buenos destinos potenciales para los astronautas, como parte del objetivo del presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, de enviar humanos a visitar un asteroide capturado para el año 2025 [fuente: NASA].

En su nuevo rol, WISE tiene el potencial de realizar descubrimientos muy importantes, y hacerlo a bajo costo, a un costo de solo $ 5 millones por cada año adicional de operación [fuente: Klotz].

En este artículo, hablaremos sobre el emocionante nuevo trabajo de WISE, así como sobre algunas de las cosas increíbles que el satélite ya ha logrado.

La misión original de WISE

Una nueva imagen infrarroja de WISE muestra un capullo de rosa cósmico floreciendo con nuevas estrellas. Las estrellas, llamadas el cúmulo de Berkeley 59, son los puntos azules a la derecha del centro de la imagen. Solo tienen unos pocos millones de años, jóvenes en escalas de tiempo estelares.

Una nueva imagen infrarroja de WISE muestra un capullo de rosa cósmico floreciendo con nuevas estrellas. Las estrellas, llamadas el cúmulo de Berkeley 59, son los puntos azules a la derecha del centro de la imagen. Solo tienen unos pocos millones de años, jóvenes en escalas de tiempo estelares.

Para cooptar una frase del ficticio capitán James Kirk de "Star Trek", cuando WISE se lanzó en 2009 a una órbita polar a 326 millas (525 kilómetros) sobre la superficie de la Tierra, fue diseñada para mirar audazmente donde nadie había mirado antes de. WISE no fue el primer observatorio orbital de infrarrojos, pero a diferencia de las sondas anteriores, fue diseñado para observar toda la extensión del cielo, mirando hacia el espacio para detectar objetos débiles y / o distantes [fuente: NASA].

Para lograrlo, WISE se basó en un diseño sofisticado y una tecnología de vanguardia. El satélite estaba equipado con un telescopio sensible y detectores de luz infrarroja montados dentro de un tanque de hidrógeno congelado sólido. Imagínese un termo gigante, y básicamente tiene la idea, que mantuvo a los instrumentos fríos -429 grados Fahrenheit (-256 grados Celsius). Ese efecto escalofriante impidió a WISE captar la firma térmica de sus propios artilugios, lo que hace que sus observaciones sean aún más precisas [fuente: NASA].

En el transcurso de sus 13 meses de trabajo, WISE exploró el cielo 1 1/2 veces, tomando aproximadamente 1.8 millones de imágenes que los científicos están uniendo para crear un mapa compuesto del cosmos [fuente: Klotz]. Algunos de los atisbos de detalles nunca antes vistos del universo que proporcionó fueron sorprendentes. Por ejemplo, una instantánea reveló que una vasta nube roja y verde en el espacio profundo estaba llena de estrellas recién formadas, de unos pocos millones de años de antigüedad, dentro de grietas de polvo interestelar en forma de flor [fuente: Space.com].

Pero WISE no fue diseñado para funcionar para siempre a plena capacidad. En septiembre de 2010, la nave espacial comenzó a quedarse sin el refrigerante necesario para enfriar sus detectores de infrarrojos. En ese momento, los científicos apagaron dos de los cuatro detectores y dejaron de mirar hacia los confines del espacio [fuente: Chow]. Pero los artilugios del observatorio orbital funcionaron lo suficientemente bien como para ser eminentemente adecuado para otra misión importante.

La nueva misión de WISE

Después de terminar su misión original, WISE en realidad tuvo una serie de prueba de lo que eventualmente se convertiría en su segundo acto. Después de que la NASA cerró gran parte de su equipo de infrarrojos cuando el refrigerante comenzó a agotarse, los científicos utilizaron lo que aún funcionaba para trabajar en un proyecto llamado NEOWISE entre enero de 2010 y febrero de 2011. La nave comenzó a escanear el cielo en busca de objetos más cercanos. Durante el 2010, observó cerca de 158,000 cuerpos rocosos, incluyendo 34,000 asteroides en el cinturón principal del sistema solar entre Marte y Júpiter, y descubrió 135 objetos potencialmente peligrosos cercanos a la Tierra, es decir, unos tan cerca de la órbita de la Tierra que podrían presentar un peligro de colisión. [fuente: NASA].

Cuando la NASA vuelva a activar WISE, usará el telescopio de 16 pulgadas (40 centímetros) del satélite y sus sensores infrarrojos para buscar objetos adicionales cercanos a la Tierra.Debido a que los sensores ya no están súper enfriados, no todos funcionan, y por lo tanto el satélite no es tan bueno para detectar la radiación de objetos distantes y tenues como lo era antes. Pero aún le queda suficiente capacidad para detectar la radiación infrarroja de objetos más cercanos. "Dos de nuestros cuatro detectores infrarrojos aún funcionan incluso a temperaturas más cálidas, por lo que podemos usar esas bandas para continuar nuestra búsqueda de asteroides y cometas", dijo a Main.com Amy Mainzer, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en octubre de 2010 [fuente: Malik].

La detección infrarroja es una herramienta particularmente útil, no solo para detectar asteroides sino también para calcular con precisión su tamaño. Los asteroides reflejan la luz pero no la emiten, y varían en albedo, o la capacidad de reflejar la luz visible. Eso significa que para un telescopio óptico normal, una roca espacial pequeña de color claro puede parecer tan grande como una oscura mucho más grande. Un telescopio infrarrojo, sin embargo, capta una parte del espectro no visible que un telescopio normal pierde, y puede dar una imagen más completa de un asteroide [fuente: NASA].

Los científicos están apostando a que la capacidad permitirá a WISE darnos una mejor idea de qué asteroides son lo suficientemente grandes y lo suficientemente cerca para ser un problema, y ​​cuál podría ser el tamaño adecuado para ser capturado por una nave espacial robótica.

¿Por qué son tan útiles los observatorios orbitales?

Durante la mayor parte de la historia de la astronomía, los científicos estaban limitados en lo que podían ver del cosmos porque la atmósfera de la Tierra oscurecía la vista de incluso telescopios terrestres bien equipados. Pero con el advenimiento de la era espacial, los astrónomos tuvieron una nueva opción. Podrían poner observatorios en órbita sobre la atmósfera, dándoles la oportunidad de hacer observaciones sin obstáculos. Un buen ejemplo: el Telescopio Espacial Hubble, desplegado por el transbordador espacial Discovery en 1990 y aún en funcionamiento, ha ayudado a reescribir libros de texto de astronomía, arrojando luz sobre temas como la edad del universo y la existencia de energía oscura [fuentes: HubbleSite, NASA].

¿Por qué WISE es tan importante?

La concepción de este artista muestra cómo se crean las familias de asteroides. Las colisiones catastróficas entre los asteroides ubicados en el cinturón entre Marte y Júpiter han formado familias de objetos en órbitas similares alrededor del sol.

La concepción de este artista muestra cómo se crean las familias de asteroides. Las colisiones catastróficas entre los asteroides ubicados en el cinturón entre Marte y Júpiter han formado familias de objetos en órbitas similares alrededor del sol.

WISE debería ser de gran ayuda en dos misiones importantes de la NASA: rastrear objetos cercanos a la Tierra y diseñar una forma de proteger la Tierra de ellos, y organizar una misión tripulada a un asteroide para el año 2025.

Identificar y rastrear los asteroides que podrían aventurarse en las cercanías de la Tierra es una misión especialmente prioritaria de la NASA. Su urgencia se vio afectada por la explosión en febrero de 2013 de un meteoro de 18 metros (60 pies), de 11,000 toneladas métricas (12,125 toneladas) sobre la ciudad rusa de Chelyabinsk. Ese pedazo de roca espacial liberó casi 30 veces la energía de una de las bombas atómicas que explotó al final de la Segunda Guerra Mundial, y más de 1,200 personas resultaron heridas por escombros voladores [fuentes: Yeager, Klotz].

La compilación de una base de datos de objetos cercanos a la Tierra y el seguimiento de sus movimientos le darán a la NASA la advertencia anticipada de un objeto en curso de colisión, y el momento de implementar una estrategia defensiva, ya sea para desviar el asteroide con tractores de gravedad, velas solares u otras tecnologías futuras., o romperlo con una explosión nuclear [fuente: Messier].

La NASA también prevé utilizar una nave espacial robótica para capturar un pequeño asteroide cercano a la Tierra y redirigirlo de manera segura a una órbita estable en las cercanías de la Tierra y la Luna. Un video de la NASA muestra un posible método: una sonda robótica accionada por velas solares podría adelantar al asteroide, enlazarlo con cables y luego deslizarlo en una "bolsa de captura de asteroides" gigante, que permitirá a la nave controlar y dirigir sus movimientos.

Una vez que el asteroide es donde la NASA lo quiere, los astronautas volarían hacia él en la nave espacial Orion, un vehículo del espacio profundo que aún está en desarrollo, y luego irá a la superficie. Quitarían muestras de roca que serían traídas de regreso a la Tierra para un estudio adicional [fuente: Moscowitz, NASA]. Eventualmente, los asteroides capturados pueden ser una fuente de materiales valiosos como el níquel, el platino y el paladio, o incluso los sitios para la fabricación [fuente: Mann].

Nota del autor: Cómo funciona WISE

Me fascina la idea de la NASA de aterrizar en un asteroide, en parte porque cuando era un niño que crecía en la década de 1960, todavía recuerdo la emoción de ver una versión de cómics de Clics Ilustrados de la novela de fantasía de Julio Verne de 1877 "Off on un cometa." En la novela de Verne, sin embargo, los astronautas no aterrizan en un cometa. En su lugar, un objeto celeste llamado Gallia frota la Tierra y raspa un poco de la tierra cerca de Gibraltar, y en el proceso lleva a varias docenas de humanos en un viaje a través del sistema solar. Si bien esa premisa fue entretenida para los lectores del siglo XIX, por supuesto, en la vida real tal colisión podría causar una catástrofe global similar a la que mató a los dinosaurios. Estamos mucho mejor siguiendo el plan de la NASA.


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