Cómo El Tigre Blanco Consiguió Su Abrigo

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Las capas blancas de estos felinos raros se producen por un solo cambio en un gen de pigmento conocido.

Un estudio reciente encuentra que los abrigos lechosos y hermosos de tigres blancos son causados ​​por un solo cambio en un gen de pigmento conocido.

Desde su descubrimiento en la jungla india hace siglos, los tigres blancos, una variante de los tigres de Bengala (Panthera tigris tigris), han tenido una cierta mística. Los tigres blancos cautivos han sido consanguíneos para preservar el rasgo de la bata blanca recesiva, lo que lleva a algunos a especular que el rasgo es un defecto genético. Pero la base genética de la blancura del tigre no se conocía. (Un rasgo recesivo solo se mostrará si el individuo recibe dos genes para ese rasgo, uno de mamá y papá).

Los tigres blancos ahora han desaparecido de la naturaleza. "El tigre blanco representa parte de la diversidad genética natural del tigre que vale la pena conservar, pero ahora se lo ve solo en cautiverio", dijo en un comunicado el autor del estudio Shu-Jin Luo, de la Universidad China de Pekín. [Gatos icónicos: las 9 subespecies de Tiger]

Luo y sus colegas están pidiendo un programa de manejo en cautiverio para mantener a los tigres de Bengala blancos y naranjas, y posiblemente para reintroducir a los gatos de nuevo en su hábitat natural.

Para descubrir la genética responsable del tinte cremoso de los tigres blancos, el equipo de Luo hizo un mapa de los genomas de una familia de 16 tigres, tanto blancos como anaranjados, en el Chimelong Safari Park de China. Los investigadores también secuenciaron los genomas completos de los tres tigres parentales. Validaron sus hallazgos en 130 tigres no relacionados.

El equipo se centró en un gen pigmentario llamado SLC45A2, que está vinculado a la coloración de la luz en los europeos modernos, así como a los caballos, pollos y peces. Los tigres blancos tenían una variante de este gen que inhibe la producción de pigmentos rojos y amarillos sin afectar los pigmentos negros, según los resultados.

La variante genética explica por qué los majestuosos gatos carecen del rico tono naranja de sus primos felinos, pero aún tienen sus famosas rayas oscuras. Los hallazgos se detallan hoy (23 de mayo) en la revista Current Biology.

Ahora que los investigadores han identificado el gen del color blanco, quieren investigar cómo estas dos variedades de color, blanco y naranja, han sobrevivido a través de la evolución.

Los registros de tigres blancos en la India se remontan a la década de 1500, dicen Luo y sus colegas. Parecen capaces de sobrevivir en la naturaleza, ya que sus presas principales, como los ciervos, son probablemente daltónicos. Los animales fueron ampliamente cazados, y el último tigre blanco conocido fue baleado en 1958. La destrucción del hábitat probablemente contribuyó a la disminución de los gatos.

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