Cómo Mantener Felices A Las Ballenas Asesinas Cautivas

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La comunicación a larga distancia, los paisajes sonoros naturalistas y el fomento del comportamiento de la vaina podrían mejorar la vida en cautiverio para las orcas.

¿Deben las ballenas asesinas de Skype? Un nuevo estudio sugiere que los vínculos virtuales entre las poblaciones de orcas cautivas podrían ser una forma de mejorar la vida de estos mamíferos marinos.

El mantenimiento de orcas, o ballenas asesinas, en cautiverio ha sido un tema de controversia pública, especialmente desde el lanzamiento del documental "Blackfish" en 2013. La película se centra en el asesinato en 2010 de un entrenador de SeaWorld, Dawn Brancheau, por un cautivo ballena asesina que había sido capturada de la naturaleza en 1983. (Esa ballena asesina, llamada Tilikum, murió el 6 de enero, informó WordsSideKick.com).

Como resultado de la indignación pública que siguió al documental, SeaWorld anunció en marzo de 2016 que cerraría los espectáculos de ballenas asesinas en sus parques, así como su programa de reproducción de orcas. Pero las orcas viven por décadas (y se sabe que algunas viven más de 100), y hay docenas en cautiverio que permanecerán en SeaWorld (y otros establecimientos de cría en cautividad) por el resto de sus vidas.

Ahora, dos investigadores de la Universidad de Glasgow en Escocia tienen algunas sugerencias sobre cómo mejorar la vida de estas orcas.

Las sugerencias van más allá de ofrecer a las orcas más juguetes y actividades. Una idea es establecer canales de comunicación de audio entre diferentes poblaciones cautivas, e incluso poblaciones salvajes, para que puedan "hablar" entre sí. Otra es establecer sistemas de alimentación que requieran que las ballenas trabajen juntas para obtener alimentos, como lo hacen en la naturaleza.

"Estamos en una etapa en la que, en su mayor parte, el bienestar físico de los animales en cautiverio es bueno y, a menudo, mucho mejor que en la naturaleza", dijo el experto en bienestar animal Graham Law, uno de los autores de un artículo que menciona la Sugerencias en la revista International Zoo Yearbook. "Sin embargo, el bienestar psicológico es un área que necesita más trabajo". [Galería de la Orca: ver magníficas fotos de ballenas asesinas]

Psicologia orca

La salud psicológica de las ballenas está en el centro de la controversia sobre la muerte de Brancheau. Una orca masculina llamada Tilikum arrastró a Brancheau al agua después de un espectáculo. Como informó la revista Outside, los primeros años de Tilikum fueron traumáticos. Fue capturado y sacado de su vaina a los 2 años. (En la naturaleza, las ballenas macho generalmente permanecen con sus madres por el resto de sus vidas, y la supervivencia de un hijo depende de su madre hasta la edad adulta). en un estanque de concreto árido en Islandia durante un año antes de ser transferido a un parque marino ahora extinto en la Columbia Británica. Allí, Tilikum fue intimidado por dos hembras dominantes. En 1991, las tres ballenas subestimadas mataron a un entrenador de medio tiempo que se deslizó en su piscina, informó Outside.

Luego, Tilikum fue vendido a SeaWorld, donde, según informó Outside, era mejor que lo cuidaran pero todavía era acosado por las hembras dominantes. En 1999, Tilikum estuvo involucrado en la muerte de un hombre que se escabulló después de horas para nadar en la piscina de las orcas. (No se sabe si Tilikum mató al hombre directamente, aunque sí mutiló el cuerpo del hombre).

"Tilikum es básicamente psicótico", dijo Ken Balcomb, director ejecutivo del Centro para la Investigación de Ballenas, a la revista Outside. "Se ha mantenido en una situación en la que creo que es psicológicamente irrecuperable en términos de ser una ballena salvaje".

Aunque hay muchos argumentos sobre si las ballenas asesinas deben mantenerse en cautiverio, el hecho es que ya están allí, dijo Law a WordsSideKick.com. A partir de 2016, había 56 orcas cautivas en todo el mundo, según la revista International Zoo News. En algún momento, dijo Law, puede que haya que tomar decisiones difíciles sobre si el cautiverio podría salvar a la especie. [Maravillas marinas: fotos espectaculares de criaturas marinas]

"La población residente de ballenas asesinas en Escocia no lo está haciendo muy bien, y pronto se extinguirá" debido a los altos niveles de bifenilos policlorados (PCB) en su entorno, dijo Law. "No sabemos qué especies necesitamos proteger en cautiverio en el futuro", agregó. "Sin embargo, cuando sea posible, debemos ser conscientes de los mejores métodos para hacerlo".

Una vida mejor

Law y su colega Andrew Kitchener, curador principal de vertebrados de National Museums Scotland, se centraron en las recomendaciones sociales, de alimentación, de acondicionamiento físico y ambientales para el cuidado de las ballenas asesinas. Estas recomendaciones no se han probado, advirtieron, pero todas se basan en imitar las actividades y el entorno de las ballenas en la naturaleza.

Socialmente, sugirieron los investigadores, las orcas podrían beneficiarse de la comunicación con los hermanos lejanos. Las orcas son vocalmente complejas e incluso pueden aprender nuevos "dialectos". Los enlaces de satélite entre los parques marinos podrían conectar grupos dispares, escribieron Law y Kitchener. Por extraño que parezca, los zoológicos han usado sonidos para promover el comportamiento natural antes, dijo Law. En 1989, los investigadores informaron en el Anuario del zoológico internacional que habían usado llamadas grabadas de gibones para incitar a un par de gibones en un zoológico de Londres a hacer sus propios gritos territoriales y aparearse. El sonido de lo que parecían ser gibones cercanos parecía instar a los primates a proteger su territorio y reproducirse.

Los animales que no sean orcas también podrían beneficiarse de paisajes sonoros más enriquecidos, dijo Law. Por ejemplo, los leones se comunican a través de orgullo con fuertes rugidos, y las llamadas de leopardo parecen estar llenas de información sobre la identidad de la persona que llama, dijo.

"Deberíamos pensar más en lo poco natural que es mantener a los animales del zoológico en aislamiento acústico", dijo Law.

Los investigadores también recomendaron diferentes métodos de alimentación que requerirían que las orcas desempeñen un papel activo en la búsqueda de alimentos. Los alimentadores con sensor de movimiento podrían programarse para liberar golosinas después de que las ballenas realicen una tarea. Los métodos que requieren que las ballenas trabajen juntas podrían imitar los requisitos de la caza como una vaina en la naturaleza. Se sabe que las orcas son cazadores inteligentes: hacen olas para lavar las focas del hielo, escuchan a escondidas las presas e incluso ponen trampas.

El entrenamiento podría involucrar a esos cerebros de ballena asesina y desarrollar resistencia. Law y Kitchener sugirieron entrenar a las ballenas para contener la respiración durante largos períodos, simulando así las inmersiones profundas que hacen las ballenas en la naturaleza. También sugirieron características más naturalistas en tanques, como algas marinas (reales o artificiales), rocas artificiales y máquinas para hacer olas. Los investigadores escribieron que los materiales acústicos podían variarse en tanques para darles a las ballenas algo de donde ecolocarse. Se pueden reproducir cintas de sonidos del océano para estimular los sentidos de las ballenas.

Todas estas ideas, dijo Law, deben probarse científicamente. El debate público sobre las ballenas asesinas en cautiverio está muy polarizado, dijo, pero los entrenadores de SeaWorld y otros parques marinos están muy entusiasmados con la mejora del bienestar de sus animales.

"Por lo que yo sé, una serie de organizaciones que mantienen la orca para crear mejores condiciones para ellos", dijo Law. "Espero que el público apoye cualquier intento positivo de hacer las cosas más interesantes y desafiantes para los animales en cautiverio".

Artículo original en WordsSideKick.com.


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