Cómo Envejecer Con Gracia

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Envejecer no tiene que significar desarrollar una discapacidad y una enfermedad, dicen los expertos. Aquí hay algunos consejos para un envejecimiento saludable.

Los residentes de EE. UU. Podrían vivir más tiempo en estos días, pero cada vez más estadounidenses tienen enfermedades crónicas, como la diabetes, que disminuyen su vida útil y aumentan los costos médicos. Según los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC), unos 133 millones de adultos, casi la mitad de la población adulta, tienen algún tipo de afección crónica de salud. Con estadísticas tan asombrosas, podría pensar que enfermedad y deterioro son sinónimo de envejecimiento.

Pero los expertos dicen que la vejez no tiene que estar marcada por la enfermedad y la discapacidad. Los adultos mayores pueden tomar medidas, incluso hasta los 60 y 70 años, para reducir el riesgo de desarrollar enfermedades crónicas y evitar lesiones.

"Creo que el viejo mito fue de alguna manera después de los 60, 65 años, que ya no hay nada que puedas hacer", dijo Margaret Moore, asesora de salud pública del Programa de Envejecimiento Saludable de los CDC. Pero en realidad, "hay muchas cosas que puede hacer para mejorar su función [y] su salud hasta una edad más avanzada", dijo.

Entre los comportamientos beneficiosos: ejercicio, estiramiento, medidas preventivas, como vacunas contra la gripe y detección de enfermedades, e incluso una visión de la vida generalmente optimista.

"Ciertamente va a haber algunos cambios que se producirán con el envejecimiento", dijo Moore, "pero no tiene por qué significar discapacidad, no tiene por qué significar enfermedad".

Estadísticas asombrosas

El número de adultos estadounidenses de 65 años o más que viven con ciertas afecciones crónicas ha aumentado en los últimos años.

El porcentaje de adultos mayores que viven con diabetes se ha duplicado, de 9.9 por ciento en 1984 a 18.4 por ciento en 2006-2008, según las estadísticas proporcionadas por los CDC. El número de personas que viven con enfermedades cardíacas ha aumentado en ese mismo período de tiempo del 16,4 por ciento al 31,6 por ciento (aunque este aumento podría deberse en parte a mejores métodos de detección).

Las tasas crecientes de enfermedades crónicas se han reflejado en las tasas crecientes de obesidad, que se sabe que es un factor de riesgo importante para enfermedades del corazón, cáncer y diabetes. Desde la década de 1960, el número de hombres con sobrepeso de 65 a 74 años aumentó de 10.4 por ciento a 33.0 por ciento en 2003-2006. Y el número de mujeres con sobrepeso ha aumentado del 23,2 por ciento al 36,4 por ciento en ese período.

De acuerdo con los CDC, nuestra nación en general sufre una epidemia de obesidad, con cerca de dos tercios de la población con sobrepeso u obesidad.

Primero: ejercicio

Según los expertos, si hay un paso que podría tomar para mejorar su salud y ayudarlo a mantenerse alejado de las enfermedades crónicas, es el ejercicio. Y realmente nunca es demasiado tarde para empezar.

"Conozco a pacientes que comenzaron a hacer ejercicio a los 70 y obtuvieron grandes beneficios", dijo Carmel B. Dyer, geriatra y director de la División de Medicina Paliativa y Geriátrica de la Escuela de Medicina de la Universidad de Texas en Houston.

El ejercicio ayuda a controlar su peso, disminuye su presión arterial y fortalece sus músculos, lo que a su vez hace que tenga menos probabilidades de caer. Y más masa muscular lo ayuda a metabolizar los medicamentos más como a una persona joven, dijo Dyer, lo que significa que los medicamentos se eliminarán del cuerpo de manera más efectiva.

La actividad física también se ha relacionado con un menor riesgo de demencia, dijo.

Si puede mantener su peso bajo, disminuirá su riesgo de diabetes, que afecta a unos 23.3 millones de estadounidenses, así como a ciertos tipos de artritis, lo que dificulta la actividad de aproximadamente 19 millones de estadounidenses, según los CDC.

Como nación, podríamos hacerlo mejor cuando se trata de hacer ejercicio: en 2006-2007, aproximadamente un tercio de los adultos mayores de 65 años dijeron que no tenían actividad física durante el tiempo libre en el último mes, según las estadísticas de los CDC.

Pero los adultos mayores no necesitan unirse a un gimnasio, o sufrir a través de entrenamientos rigurosos. En cambio, las actividades más suaves, como caminar, jardinería o cualquier cosa para seguir moviéndose serían suficientes, dijo Moore, de los CDC.

Y un "peso saludable" no necesariamente tiene que ser lo que pesaste cuando tenías 20 años, según Dyer.

"Quieres hacer suficiente ejercicio para no ser obesa, pero no demasiado delgada, así que tienes reserva. Pero no tienes que volverte tan fanática de hacerlo para llegar a tu peso universitario", dijo..

El estiramiento también es importante, dijo Dyer. Sus músculos tienden a acortarse y ponerse rígidos si no está tan activo, y las actividades de estiramiento como el yoga le ayudarán a mejorar su flexibilidad.

"No creerías que los cinco minutos de estiramiento en la mañana serían tan útiles para ti en la vejez, pero son extremadamente útiles", dijo.

Otra clave: la prevención.

Las medidas preventivas, como la vacunación anual contra la gripe y la detección de cáncer de mama, cervical y colorrectal también son importantes para envejecer con gracia.

A juzgar por las estadísticas, los estadounidenses no tienen un historial estelar cuando se trata de obtener estos servicios. Según los CDC, solo una cuarta parte de los adultos de 50 a 65 años, y menos del 40 por ciento de los mayores de 65 años están al día con ellos.

La observación de Moore sobre los indicadores de otras enfermedades, como la hipertensión arterial y las etapas tempranas de la diabetes, también puede marcar la diferencia en cuanto al grado de discapacidad que experimentan las personas en el futuro.

"Si bien es posible que no prevenga realmente la enfermedad, puede prevenir la discapacidad que surgiría por no tratar la enfermedad lo suficientemente rápido", dijo.

Incluso hay pasos que puede tomar para reducir la gravedad de la artritis, la discapacidad más común de la nación que afecta a unos 46 millones de adultos en los EE. UU., Alrededor del 50 por ciento de los cuales son mayores de 65 años.

Mantenerse informado sobre la enfermedad, evitar nuevas lesiones en las articulaciones y mantenerse físicamente activo son algunos de los consejos para controlar la artritis.

"Una vez que tiene artritis, mantenerse físicamente activo puede ayudar a reducir el dolor y los síntomas; eso es contradictorio, pero está bien documentado que ayuda", dijo Charles Helmick, quien ayuda a dirigir el Programa de Artritis de los CDC.

Optimismo

Asistir a la iglesia y una visión de la vida generalmente soleada también se han relacionado con vidas más largas y sanas.

Por ejemplo, un estudio de 2006 encontró que la asistencia regular a la iglesia puede agregar de 1.8 a 3.1 años a su vida. Sin embargo, los científicos aún no están seguros de por qué la asistencia a la iglesia prolonga la vida, o si otros factores podrían estar en juego.

La disminución de los niveles de estrés, debido a actividades espirituales como la meditación, puede ser en parte responsable de los beneficios religiosos, dijo Dyer.

Una gran cantidad de estudios también sugieren que las personas optimistas viven más tiempo y tienen menos probabilidades de desarrollar ciertas afecciones crónicas, como las enfermedades del corazón.

Por ejemplo, un estudio de 2004 que incluyó alrededor de 1,000 hombres y mujeres encontró que aquellos que se describían a sí mismos como optimistas tenían un riesgo 55 por ciento menor de muerte en general, y un riesgo 23 por ciento menor de muerte por insuficiencia cardíaca que los pesimistas.

Un estudio más reciente sobre unas 97,000 mujeres posmenopáusicas tuvo hallazgos similares. Las mujeres optimistas en el estudio tenían un riesgo 14 por ciento menor de morir por cualquier causa, y un riesgo 9 por ciento menor de desarrollar una enfermedad cardíaca.

Dyer dijo que ha visto poderosos efectos de optimismo en su práctica.

"He practicado medicina geriátrica durante casi 20 años, y he notado que mis pacientes hacen lo mejor de todo, cuando hay limones que hacen limonada... parecen vivir vidas más largas y felices", dijo Dyer. "Creo que si eres más optimista, eres más positivo, te irá mejor, te sentirás mejor".

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Suplemento De Vídeo: Como envejecer con gracia.




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