Cómo Funciona La Agricultura Sostenible

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¿cómo funciona la agricultura sostenible? Aprenda sobre tecnologías verdes e innovaciones en el campo de la agricultura sostenible.

Los precios de los alimentos pueden estar aumentando, pero en los Estados Unidos, los alimentos nunca han sido más baratos. En la década de 1930, los estadounidenses gastaron aproximadamente un tercio de sus ingresos en alimentos [fuente: Oficina de Estadísticas Laborales]. Hoy gastamos menos del 10 por ciento. Por menos de cinco dólares, podemos comprar una comida rápida que pesa 1,200 calorías, más de la mitad de nuestra ingesta diaria recomendada. Pero toda esa comida barata tiene un costo enorme para nuestra salud, nuestro medio ambiente y nuestras tierras agrícolas.

A lo largo del siglo XX, la introducción de fertilizantes químicos dio origen a la granja industrial. Con una cantidad prescrita de insumos químicos, los agricultores podrían aumentar sus rendimientos (y, por lo tanto, sus ganancias) año tras año, abandonando las antiguas prácticas agrícolas que habían conservado el suelo y asegurado su fertilidad continua.

Ya en el siglo I dC, el escritor romano Columella escribió sobre técnicas de construcción de suelos como cultivos rotativos entre campos de grano, leguminosas y barbechos y la aplicación de estiércol animal como fertilizante. "La tierra no envejece, ni se desgasta, si se sumerge", escribió [fuente: Oro].

Pero, ¿quién necesita montañas de estiércol apestoso y campos de barbecho con fines de lucro cuando se tiene nitrógeno, fósforo y potasio baratos en una bolsa? Los productores de maíz, con generosos subsidios del gobierno de los EE. UU., Pueden bombear más de 150 fanegas de maíz por acre bombeando 10 millones de toneladas (aproximadamente 9 mil millones de kilogramos) de fertilizante por año [fuente: Walsh]. Desafortunadamente, la escorrentía de estas granjas empapadas con fertilizantes viaja por el río Mississippi hacia el Golfo de México, donde crea una "zona muerta" estacional que cubre más de 7,000 millas cuadradas (18,130 kilómetros cuadrados) de océano, matando a toda la vida marina en su llegar a [fuente: Associated Press].

El exceso de maíz barato se alimenta a vacas, cerdos y pollos hacinados. operaciones concentradas de alimentación animal (CAFOs). A medida que su estiércol colectivo se estanca en lagunas masivas, a los cerdos, vacas y pollos se les inyectan altas dosis de antibióticos para protegerlos de las bacterias peligrosas que crecen en esas condiciones confinadas e insalubres. El setenta por ciento de los antibióticos administrados en Estados Unidos se administran a animales, no a humanos, lo que acelera la evolución de cepas bacterianas resistentes a los medicamentos [fuente: Walsh]. ¿Todavía quieres que Big Mac?

Afortunadamente, existe una alternativa al sistema de granjas industriales que amenaza nuestra salud y nuestro medio ambiente. La agricultura sostenible no es nada nuevo. Sus métodos se han practicado, aunque no se hayan comprendido completamente, durante milenios. En la página siguiente, analizaremos los objetivos de la agricultura sostenible y cómo pueden servir como un manual de instrucciones para reparar un sistema alimentario defectuoso.

Objetivos de la Agricultura Sostenible

La definición de Agricultura sostenible Es difícil de precisar. Es a la vez una filosofía y un conjunto de prácticas agrícolas concretas. Aunque practicado por agricultores concienzudos y prósperos desde el primer día, el término agricultura sostenible no se generalizó hasta los años ochenta. En el Proyecto de Ley Agrícola de 1990, el Congreso propuso una definición de agricultura sostenible como un "sistema integrado de prácticas de plantas y animales" que trabaja para alcanzar los siguientes objetivos generales:

  • Satisfacer las necesidades de alimentos y ropa humana (algodón, lana, cuero)
  • Mejorar la calidad ambiental y los recursos naturales.
  • Usar recursos no renovables de manera más eficiente.
  • Aproveche mejor los recursos en la granja.
  • Contratar controles naturales y biológicos para plagas y enfermedades.
  • Sostener la viabilidad económica de la agricultura.
  • Mejorar la calidad de vida de los agricultores y de la sociedad en general [fuente: Oro]

Si hay un único objetivo general en la agricultura sostenible, es trabajar con procesos naturales en lugar de en contra de ellos [fuente: McRae]. Usemos la fertilidad del suelo como ejemplo: en la naturaleza, el suelo se alimenta de la lenta descomposición de la materia orgánica en forma de plantas muertas, animales muertos y excrementos de animales. Los suelos naturales también albergan una amplia diversidad de vida vegetal que ha desarrollado resistencia natural a enfermedades y plagas comunes. Un suelo naturalmente fértil también es rico en insectos y vida microbiana beneficiosos que repelen las plagas y los nutrientes del ciclo de regreso a la tierra.

La agricultura sostenible no les pide a los agricultores que dejen correr sus campos, sino que simplemente aprendan de la bolsa de trucos de la naturaleza. Por ejemplo, los agricultores pueden aumentar el contenido de materia orgánica de sus suelos, mejorando así la textura del suelo y la capacidad de retención de agua, arando compost cada otoño. En una operación agrícola diversa y bien planificada, las propias vacas y caballos de la granja pueden proporcionar suficiente estiércol para el compostaje. Los agricultores también pueden imitar la naturaleza plantando variedades de cultivos resistentes a las enfermedades y utilizando plantas acompañantes para atraer insectos beneficiosos que protegen las plagas invasoras.

Es este objetivo de seguir procesos naturales lo que ha impulsado la movimiento de la agricultura orgánica, un subconjunto de la agricultura sostenible. En la agricultura orgánica, no se aplican fertilizantes químicos, herbicidas ni pesticidas en el suelo o los cultivos, y los animales se crían en entornos más naturales, a menudo pastan libremente en su dieta natural en lugar de limitarse a corrales y se engordan con maíz.

Algunos agricultores y activistas de alimentos creen que la definición de agricultura sostenible debería ir aún más lejos. Para ellos, el objetivo no es solo minimizar la degradación ambiental, sino mejorar la tierra y la salud del ecosistema más amplio [fuente: Gerber].

En la página siguiente, describiremos algunos de los componentes principales de la agricultura sostenible y lo que los diferencia de la agricultura convencional o industrial.

Principales componentes de la agricultura sostenible

La única diferencia real entre la agricultura sostenible y la convencional consiste en los métodos utilizados para cultivar.

La única diferencia real entre la agricultura sostenible y la convencional consiste en los métodos utilizados para cultivar.

Los componentes principales de la agricultura sostenible y la agricultura convencional son exactamente los mismos: manejo del suelo, manejo de cultivos, manejo del agua, manejo de plagas / enfermedades y manejo de desechos. Son los métodos utilizados que a menudo son radicalmente diferentes. Los discutiremos en orden, comenzando con el manejo del suelo.

En una granja convencional, administrar y mantener la fertilidad del suelo es tan simple como realizar una prueba de suelo y aplicar las dosis recomendadas de nitrógeno, fósforo, potasio y otros nutrientes para satisfacer las necesidades de los cultivos. En la agricultura sostenible, la fertilidad del suelo se mantiene y mejora a través de una cuidadosa rotación de cultivos y generosas cantidades de compost y abono verde, que son cultivos de cobertura que son arados nuevamente en el suelo para enriquecer la materia orgánica.

Monocultivo Es el término para la agricultura que solo produce un cultivo, año tras año. El peligro del monocultivo es que requiere cada vez más fertilizantes químicos para reponer los nutrientes perdidos, y más pesticidas y fungicidas químicos más fuertes para eliminar los insectos y enfermedades que evolucionan junto con la misma cosecha año tras año. La agricultura sostenible emplea una amplia diversidad de cultivos y una rotación cuidadosa, para que los nutrientes se repongan naturalmente y no se permita que ninguna plaga o enfermedad se salga de control.

Los suelos no saludables se erosionan fácilmente y el manejo descuidado del agua puede permitir que los fertilizantes químicos, pesticidas y purines de estiércol fresco se filtren en los ríos, arroyos y el suministro de agua potable [fuente: Sustainable Agriculture Initiative]. La gestión sostenible del agua considera al agua como un recurso precioso, regar de manera eficiente los cultivos con riego por goteo, lo que reduce la erosión y la evaporación. El uso eficiente del agua es muy importante en climas áridos, donde los agricultores sostenibles siembran cultivos resistentes a la sequía y limitan el pastoreo de animales [fuente: Feenstra].

En una granja industrial, la clave para combatir infecciones y enfermedades entre animales confinados es tratarlos con antibióticos profilácticos. Los cultivadores convencionales eliminan el suelo de cualquier enfermedad potencialmente dañina rociándolo con fungicidas antes de plantar, y luego bañando las plantas en crecimiento con pesticidas fuertes para matar los insectos. En la agricultura sostenible, se alienta a las plantas y animales a usar su resistencia natural en lugar de soluciones químicas. Los animales que pastan libremente en una dieta saludable son más resistentes a las infecciones y enfermedades. Las plantas sanas cultivadas en suelos ricos en microbios y nutrientes son más resistentes a los insectos invasores y las enfermedades. Cuando sea necesario, los agricultores sostenibles utilizarán soluciones naturales para los problemas de plagas y enfermedades, incluidas las cubiertas de hileras y los aerosoles hechos de ingredientes naturales.

Las granjas lecheras, en particular, crean una cantidad impresionante de estiércol. En un plan de manejo de desechos sostenible, el estiércol se compostaría adecuadamente (lo que requiere suficiente calor interno y el giro de las pilas de compost) y se aplicaría a cultivos de campo o de alimentos. Una nueva tecnología prometedora llamada digestor anaeróbico puede convertir los desechos animales en metano, lo que puede proporcionar una fuente de electricidad renovable en la granja [fuente: SARE].

Para obtener más información sobre jardinería sostenible y alimentos orgánicos, diríjase a los enlaces de la página siguiente.

Cómo funciona la agricultura sostenible: Nota del autor

Este es un tema que está cerca de mi corazón. Mi esposa y yo tenemos una pequeña operación de vegetales orgánicos y vendemos nuestros productos en el mercado de un granjero local. Para nosotros es importante cultivar alimentos sanos y sostenibles, pero seré el primero en admitir que es mucho más difícil y más caro que la agricultura convencional. Si estuviéramos tratando de administrar una granja mucho más grande, sería muy tentador utilizar fertilizantes químicos empaquetados que son baratos y altamente efectivos. Cada vez que pierdo un cultivo por una plaga de insectos o por una enfermedad por hongos, entiendo por qué los pesticidas y fungicidas químicos son una bendición para la agricultura. Pero como padre de tres hijos pequeños, también me preocupan los efectos desconocidos de los químicos en nuestra comida y agua. Aplaudo los esfuerzos de investigación y el aumento de fondos para hacer que las prácticas agrícolas sostenibles sean más efectivas y más rentables para que los consumidores no tengan que pagar extra por alimentos más seguros y saludables.

Agricultura sostenible: Hoja de trucos

Cosas que necesitas saber:

  • La agricultura sostenible es el nombre de un conjunto de prácticas agrícolas que conservan la fertilidad del suelo, respetan la vida animal, limitan el uso de productos químicos potencialmente dañinos, hacen un uso eficiente de los recursos no renovables y mejoran la calidad de vida de las comunidades agrícolas y la sociedad en general..
  • La agricultura sostenible emplea procesos naturales para abordar problemas como la fertilidad del suelo, la gestión del agua, la gestión de cultivos, la gestión de la energía y la gestión de residuos. Si bien las granjas convencionales podrían aumentar la fertilidad del suelo con fertilizantes químicos, una granja sostenible se basará en el estiércol de los animales de la granja y la rotación de cultivos. Mientras que una gran lechería convencional inocula a las vacas contra las infecciones bacterianas con inyecciones regulares de antibióticos, una lechería sostenible permitirá que las vacas pasten en condiciones más sanitarias, evitando infecciones por completo.
  • La agricultura orgánica es un subconjunto de la agricultura sostenible en la que no se aplican fertilizantes químicos, pesticidas ni herbicidas a ningún cultivo ni se alimenta a ningún animal a través de fuentes de alimentos no orgánicos.

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