Cómo Funcionan Los Estetoscopios

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Los estetoscopios comenzaron como una manera para que los médicos del siglo xix pusieran cierta distancia entre ellos y los pacientes sucios. Aprende todo sobre los estetoscopios aquí.

El sonido ha sido usado como una herramienta de diagnóstico por milenios [fuente: NPR]. Puede aprender mucho con una oreja al pecho de una persona: que la válvula cardíaca no se cierra completamente, por ejemplo ("whoosh"), o que el intestino está obstruido ("gorgle"). Escuche un poco más bajo y podrá determinar el tamaño del hígado [fuente: IPAT].

El estetoscopio inicial fue inventado a principios del siglo XIX por el médico francés René Laennec. Su invento lo ayudó a escuchar los sonidos del cuerpo con mayor claridad, sí, pero Laennec en realidad intentaba lograr un final bastante diferente: la distancia médico-paciente. La higiene en el siglo XIX no era lo que era hoy, y el médico estaba cansado de presionar su cara contra cuerpos sucios, malolientes y llenos de piojos [fuente: NPR].

El estetoscopio de Laennec era básicamente un tubo hueco. Otros innovadores crearon diseños progresivamente más complejos, que culminaron con el estetoscopio del doctor David Littman, con sede en Harvard, que es prácticamente el mismo que el que cuelga hoy en día de los proveedores de atención médica [fuente: NPR]. Estos estetoscopios pueden captar sonidos tan débiles como los latidos del corazón del feto solo seis semanas después del embarazo. Y mientras que su uso más común es para detectar el corazón, la respiración y, junto con los manguitos de presión arterial, los sonidos de la sangre, también pueden ser herramientas cruciales para detectar anomalías en los sistemas digestivo y venoso [fuente: EoS].

¿Cómo? En realidad, es un enfoque bastante básico para aprovechar las propiedades del sonido. Para entender cómo un estetoscopio transmite, digamos, el "lub-lub" de un latido cardíaco desde un corazón hasta las orejas de un médico, comenzaremos con los componentes centrales de la herramienta. Como resultado, hay un mero puñado.

Fundamentos del estetoscopio

Los estetoscopios de hoy están muy lejos de ser un tubo hueco, pero para lo que pueden lograr, son dispositivos muy simples. En un estetoscopio acústico básico, que sigue siendo el tipo más común en uso hoy en día, está viendo tres secciones principales y un total de cinco partes cruciales [fuente: MyStethoscope].

Pieza de pecho: esta es la parte que contacta al paciente, capturando el sonido. Hay dos lados del pecho. Por un lado está el diafragma, un disco plano de metal que a su vez contiene un disco plano de plástico. El diafragma es el componente más grande del pectoral. Por otro lado está el campana, una pieza de metal hueca con forma de campana con un pequeño orificio en la parte superior. La campana es mejor para captar sonidos de tono bajo, como soplos cardíacos (el mencionado "whoosh"); el diafragma sobresale en el rango de tono más alto, que incluye sonidos respiratorios normales y latidos cardíacos ("lub-lub") [fuente: IPAT].

Tubería: Una configuración en forma de Y de caucho. tubos corre desde el arcón hasta el auricular. Los sonidos captados por el arcón inicialmente viajan a través de un solo tubo, y finalmente se dividen en dos canales a medida que se acercan al auricular para que el oyente pueda escucharlo en ambos oídos. El tubo del estetoscopio generalmente varía entre 18 y 27 pulgadas (45 a 68 centímetros) de largo.

Auricular: el tubo de goma termina en un conjunto de tubos de metal que llevan el sonido a los oídos en los oídos del oyente. los auriculares están hechas de goma blanda, no solo para comodidad sino también para crear un sello que ayuda a bloquear el ruido ambiental.

No es una máquina elegante. El estetoscopio recoge el sonido como lo hacen nuestros tímpanos. La gran diferencia está en cómo el sonido llega allí.

Variaciones

Algunos giros modernos en el estetoscopio acústico tradicional incluyen el diafragma sintonizable, que combina la campana y el diafragma en un lado del cofre; elementos de cancelación de ruido en los auriculares para bloquear más sonido exterior; y electrónica en el cofre que graba y emite sonido como archivos digitales.

Recogiendo sonidos

Si ha leído Cómo funciona la audición, sabe que el sonido es esencialmente una perturbación en la presión del aire. Cuando toca una cuerda de guitarra, por ejemplo, esa cuerda vibra (como lo hacen nuestras cuerdas vocales cuando hablamos). Esas vibraciones causan fluctuaciones en la presión del aire cuando se desplazan hacia afuera, viajando en ondas. Cuando estas ondas de variaciones de presión alcanzan nuestros tímpanos, nuestros tímpanos vibran y nuestros cerebros interpretan esas vibraciones como ruido.

Nuestros tímpanos, como el lado más grande del pectoral de un estetoscopio, son diafragmas.

Cuando un médico o enfermera coloca un diafragma de estetoscopio en el pecho de un paciente, las ondas sonoras que viajan a través del cuerpo del paciente hacen que la superficie plana del diafragma vibre. Esas vibraciones se desplazarían hacia el exterior si el diafragma fuera un dispositivo independiente, pero debido a que el objeto vibratorio está conectado a un tubo, las ondas de sonido se canalizan en una dirección específica.

Cada onda rebota, o refleja, las paredes internas del tubo de goma, un proceso llamado reflexión múltiple. De esta manera, cada ola, en sucesión, llega a las puntas de las orejas o protuberancias de goma en los extremos del dispositivo y, finalmente, a los tímpanos del oyente.

Las ondas de sonidos agudos, como la respiración y los latidos del corazón, viajan a frecuencias más altas, lo que significa que causan un mayor número de fluctuaciones de presión en un período de tiempo determinado. Los sonidos de tono más alto vibrarán directamente el área de la superficie del disco grande y plano (y el disco de plástico en el interior). Básicamente, esto significa que las ondas de sonido causadas por la apertura y el cierre de una arteria, por ejemplo, son las mismas que viajan a través del tubo del estetoscopio hasta las orejas del oyente.

La campana funciona de manera algo diferente.En lugar de captar directamente las vibraciones causadas por el movimiento de la arteria, capta las vibraciones en la piel causadas por ese movimiento. La campana más pequeña y hueca entra en contacto con el paciente con menos área de superficie, solo el borde delgado y metálico. Los sonidos de tono bajo, que pueden tener más dificultades para vibrar el diafragma grande, aún hacen vibrar la piel a medida que se mueven hacia afuera. La piel entonces vibra la campana.

Debido a que las vibraciones que golpean el arcón se canalizan hacia un tubo estrecho, en lugar de permitir que se desplace a voluntad, la mayoría de ellas llegan al tímpano. De esta manera, los sonidos que llevan son amplificados.

Es un buen truco. Con un estetoscopio, una persona a más de 2 pies (0,6 metros) de distancia del tórax de un paciente puede escuchar sonidos cardíacos más fuertes que una persona cuya oreja está en contacto directo con el paciente. Diagnóstico, esto hace que el estetoscopio sea una herramienta médica invaluable.

Olfactorialmente, hace que sea una bendición, en caso de que algunos pacientes hoy en día sigan practicando la higiene a principios del siglo XIX. A veces, incluso en medicina, la distancia es algo bueno.

Haz lo tuyo

Cualquiera puede comprar un estetoscopio, pero también puede ser un interesante proyecto de bricolaje. Puedes hacer uno usando objetos que probablemente tengas en la casa ahora mismo. Simplemente tome un tubo de papel de toalla y, con cinta adhesiva, asegure un pequeño embudo de cocina en un extremo (el lado cóncavo hacia afuera). Voilà, un estetoscopio.

Nota del autor

Elegí entrar solo brevemente en la naturaleza y el comportamiento del sonido porque hay varios artículos de WordsSideKick.com que profundizan en el tema. Quizás lo mejor entre estos es Cómo funciona la audición, que mencioné en la sección "Cómo detectar sonidos". La página sobre el sonido también merece una visita; y para aquellos que realmente quieren profundizar, vea Cómo funciona el sonido envolvente virtual, El sonido del silencio y, uno de mis favoritos personales, ¿Se pueden usar realmente dos latas y una cuerda para hablar a distancia? (OK, el último no es tan profundo, pero sabes que te lo has preguntado).


Suplemento De Vídeo: El médico que inventó el estetoscopio por vergüenza.




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