Cómo La Máquina De Vapor Cambió El Mundo

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La máquina de vapor impulsó la revolución industrial.

Cada lunes, esta columna abre una página en la historia para explorar los descubrimientos, eventos y personas que continúan afectando la historia que se está haciendo hoy.

Es apropiado que la primera persona en diseñar una máquina de vapor que funcione sea un hombre llamado Hero.

Mil seiscientos años después de que el antiguo científico griego mencionara por primera vez el poder sin explotar del vapor, la tecnología se convertiría en el héroe y el motor que impulsó la Revolución Industrial.

Cuando fue refinado por científicos del siglo XVIII como James Watt, la energía de vapor superó las limitaciones de usar hombres relativamente débiles o caballos cansados ​​para hacer trabajos pesados ​​y aceleró las fábricas a un ritmo nunca antes visto.

Atrapado por bestias

La Edad Media no suele estar asociada con la industria, pero las sociedades de Europa, Oriente Medio y partes de Asia y África sí tenían fábricas y plantas de fabricación, aunque eran de trabajo lento.

La producción de textiles, por ejemplo, era un comercio bullicioso, pero tenía que lidiar con la separación geográfica de las ovejas en pastoreo que proporcionaban la lana, los molinos hidráulicos construidos a lo largo de los arroyos de las montañas y las ciudades donde se compraba la tela en el mercado. Los packhorses o mulas que transportaban mercancías entre ellos eran caros y se ralentizaban por el peso de su carga. Los caballos también se usaban para arrastrar cubos de agua de las minas inundadas, pero necesitaban descansos frecuentes y mucho cuidado para mantenerlos en buena forma.

Sin embargo, las bestias de carga pueden haber permanecido como el mecanismo de elección si no hubiera sido por los fabricantes de vidrio británicos del siglo XVII que requerían enormes cantidades de carbón para mantener sus hornos calientes encendidos.

El sistema de poleas usadas para drenar las minas de carbón demostró ser inadecuadamente lento para satisfacer la necesidad de los fabricantes de vidrio de obtener el combustible fósil, y hubo recompensas lucrativas para cualquiera que pudiera desarrollar una mejor manera de drenar las minas. Los científicos comenzaron a manipular seriamente con vapor a principios de 1600 y, como la mayoría de los inventos del día, fue un esfuerzo de equipo que finalmente condujo a la primera máquina de vapor que funcionaba.

En 1698, el inventor británico Thomas Savery patentó una bomba de vapor, que describió como un "motor para elevar el agua por el fuego". El motor muy básico de Savery se basaba en el vapor para crear un vacío y tirar el agua hacia arriba a través de una tubería, una teoría que había existido durante varios siglos pero nunca se aplicó con éxito. La tecnología fue mejorada con pistones y cilindros por Thomas Newcomen, un herrero, y nuevamente por Watt a mediados del siglo XVIII.

En ese momento, la reputación del motor veloz estaba ganando vapor mucho más allá de los círculos mineros, pasando a otras áreas de la industria desde la metalurgia a la textil, donde se adaptaba al sistema de rueda giratoria común en las fábricas europeas.

Un hombre de negocios inteligente, Watt comercializó su máquina calculando la cantidad de caballos que reemplazaría su motor, acuñando el término "potencia" en el proceso.

La revolución comienza en serio.

La perfección simultánea de la máquina de vapor y el comienzo de la Revolución Industrial es un escenario de pollo y huevo que los historiadores han debatido durante mucho tiempo. El mundo se estaba convirtiendo en un lugar industrializado antes del advenimiento de la energía de vapor, pero nunca habrían progresado tan rápidamente sin él, argumentan.

Las fábricas que todavía dependían de la energía eólica o hidráulica para conducir sus máquinas durante la Revolución Industrial estaban confinadas a ciertos lugares; el vapor significaba que las fábricas podían construirse en cualquier lugar, no solo a lo largo de ríos que fluían rápidamente.

Esas fábricas se beneficiaron de una de las asociaciones más grandes del mundo: la de Watt y Matthew Boulton, un fabricante británico. Juntos, adaptaron la máquina de vapor de Watt a cualquier compañía que pudiera usarla, acumulando grandes fortunas para sí mismos pero también compartiendo investigaciones a grandes distancias.

El transporte fue uno de esos beneficiarios importantes. A principios de la década de 1800, las máquinas de vapor de alta presión se habían vuelto lo suficientemente compactas como para ir más allá de la fábrica, lo que provocó que la primera locomotora a vapor se estrellara en Gran Bretaña en 1804. Por primera vez en la historia, las mercancías se transportaban por tierra por algo Aparte del músculo del hombre o animal.

Los Estados Unidos fueron los pioneros en el transporte marítimo, poniendo un barco de vapor de pasajeros en el agua en 1807.

Ese viaje histórico, un viaje de 150 millas de Nueva York a Albany en un barco llamado The Clermont, tomó 32 horas para completarse. Tal vez fue la razón del auge consiguiente en los viajes en tren.

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