Cómo Funciona Space Junk

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La basura espacial es la basura que orbita la tierra, dejada por los satélites y los transbordadores espaciales. Averigüe cuánta basura espacial hay y los peligros de la basura espacial.

Durante una visita a la Estación Espacial Internacional, se requiere que un astronauta realice algunas reparaciones en el exterior de la estructura. Después de reunir las herramientas correctas, ponerse su traje espacial y proceder a través de la escotilla, el astronauta comienza su caminata espacial. Su misión: apretar algunos tornillos sueltos en el casco de la estación espacial, un peligro potencial para la seguridad de la tripulación. Después de una reparación tensa pero finalmente exitosa, el astronauta se relaja y retira la llave del último tornillo. Desafortunadamente, su relajación le cuesta, porque un agarre más flojo en la llave hace que se salga de su mano y salga volando hacia el espacio. La llave ahora se ha convertido basura espacialPiezas de escombros de alta velocidad que orbitan alrededor de la Tierra a 17,000 kilómetros por hora.

-Los humanos producen una cantidad increíble de basura en la Tierra. Solo en los Estados Unidos, la persona promedio tira más de 4 libras de basura por día. El país en su conjunto produce 251 millones de toneladas de basura en un año [fuente: EPA]. Debido a que tenemos nuestros propios problemas en el terreno con vertederos y desbordamientos de basura, es posible que no pensemos demasiado en la basura espacial, aparte de unas pocas estaciones espaciales. y un puñado de satélites en órbita. Pero la NASA afirma que hay potencialmente millones de objetos, tanto pequeños como grandes, que orbitan la Tierra en una nube gigante de basura.

¿Qué es exactamente la basura espacial? ¿Cómo llegó hasta allí, de todos modos, y quién lo puso allí en primer lugar? ¿Y cuáles son las posibilidades de ser golpeados en la parte posterior de la cabeza si uno cae de nuevo a la Tierra? Para obtener más información sobre la basura espacial, lea la página siguiente.

¿Qué es Space Junk?

La portada de la revista LIFE del 21 de octubre de 1957, muestra a los científicos del Smithsonian Observatory trabajando en M.I.T. en Cambridge para tratar de calcular la órbita de Sputnik.

La portada de la revista LIFE del 21 de octubre de 1957, muestra a los científicos del Smithsonian Observatory trabajando en M.I.T. en Cambridge para tratar de calcular la órbita de Sputnik.

La basura espacial comenzó a mediados del siglo XX, al comienzo de la carrera espacial. Cuando la Unión Soviética lanzó el Sputnik I, el primer satélite en la historia que entró en órbita alrededor de la Tierra, el 4 de octubre de 1957, el mundo prestó atención. Aunque el satélite era pequeño para los estándares de hoy en día, era del tamaño de una pelota de playa, Sputnik todavía causaba gran temor entre las naciones, especialmente en los Estados Unidos. Junto con el inicio de la carrera espacial, el lanzamiento preocupó a muchos estadounidenses debido a su asociación con la carrera de armamentos nucleares. Si los soviéticos fueran capaces de poner un satélite en el espacio, también podrían atar una bomba nuclear a la parte superior y alcanzar un objetivo en cuestión de horas.

Dado que esto sorprendió a todos con la guardia baja, varios países invirtieron recursos en programas espaciales; el evento llevó directamente al Congreso a crear la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio, o NASA.

Los gobiernos, y ahora las compañías de teléfonos celulares, televisores y receptores de GPS, han lanzado cientos de satélites al año desde el comienzo de la carrera espacial. Estos satélites, junto con los cohetes y otros objetos enviados al espacio, constituyen la mayoría de la basura espacial. La Oficina del Programa Espacial de Desechos Orbitales de la NASA también enumera estos tipos de objetos como ejemplos de basura espacial:

  • Nave espacial abandonada (abandonada) - Cuando las naves espaciales o partes de naves espaciales ya no funcionan, se les deja flotar alrededor del espacio por tiempo indefinido. Por lo general, es demasiado costoso recuperar estos objetos, por lo que se dejan allí para rodear la Tierra hasta que vuelvan a caer o colisionen con otra basura espacial. Tom Ervin / Getty ImagesJim Rollings, Director Ejecutivo del Museo de Ciencias del Sur de la Florida, sostiene una loseta del transbordador espacial descartado del Space Shuttle Endeavour.
  • Etapas superiores de los vehículos de lanzamiento. - Los transbordadores espaciales modernos son en realidad una colección de varios cohetes apilados uno encima del otro. Cuando se lanzan los transbordadores espaciales, generalmente se necesita más de un cohete para que lleguen al espacio, y estos cohetes se disparan en etapas. Las etapas finales se llaman etapas superiores Debido a que están ubicados cerca de la parte superior de la lanzadera, y debido a que se disparan tan tarde, cualquier material expulsado de la nave puede quedar atrapado en la órbita de la Tierra. Están entre los tipos más grandes de basura espacial.
  • Efluentes sólidos de motores de cohetes - Algunas lanzaderas espaciales utilizan combustible sólido de cohetes para propulsión. Después de los lanzamientos, se puede dejar algo de combustible y flotará en cualquier contenedor en el que voló. Esto plantea un gran riesgo de colisiones, ya que solo crea más basura espacial después de una explosión.
  • Pequeñas manchas de pintura - Aunque puede ser difícil de creer, hay potencialmente millones de pequeñas piezas de pintura flotando alrededor de la órbita de la Tierra. El calor o los impactos con otras partículas pequeñas generalmente se quitan las manchas de pintura de las naves espaciales y las convierten en basura espacial.

¿Qué tan peligrosos podrían ser todos estos objetos en el espacio? Vea la siguiente página para averiguarlo.

Los peligros de la basura espacial

La basura espacial que viaja a altas velocidades amenaza con crear aún más escombros al chocar con otros objetos.

La basura espacial que viaja a altas velocidades amenaza con crear aún más escombros al chocar con otros objetos.

La Red de Vigilancia Espacial de los EE. UU., Un departamento que rastrea los escombros que flotan en el espacio e informa a la NASA, observa más de 13,000 objetos hechos por el hombre que orbitan la Tierra de más de 4 pulgadas de diámetro [fuente: National Geographic News]. Ese número solo ha aumentado, en comparación con los 9,000 objetos en 2000. La organización estima que también hay millones de objetos mucho más pequeños flotando alrededor, y todos combinados pesan alrededor de 5,500 toneladas. ¿Toda esta basura espacial crea algún problema para las estaciones espaciales, o incluso para las personas en tierra?

Aunque es difícil de creer, muchos de estos objetos viajan alrededor de la Tierra a velocidades de más de 22,000 millas por hora. Cualquier cosa que se desplace a una velocidad tan alta causaría una cantidad considerable de daño a una nave espacial si se produjera un impacto directo. Incluso una pequeña mancha de pintura que viaja a tal velocidad es capaz de perforar un agujero de un cuarto de pulgada en la ventana de una estación espacial.

Debido a que hay tantos objetos volando por ahí, existe la preocupación de que las colisiones entre escombros solo produzcan más fragmentos. Incluso si dejáramos de lanzar naves espaciales en este momento y no enviamos un solo objeto a la órbita, la cantidad de escombros en el espacio permanecería constante hasta 2055 [fuente: National Geographic News]. Después de eso, las cosas empeorarían, porque la cantidad de material que ya estaba allí inevitablemente colisionaría y crearía aún más basura espacial. A los expertos les preocupa que esto ya esté sucediendo. El caso más reciente de tal colisión, por ejemplo, ocurrió el 17 de enero de 2005, cuando una pieza de escombros de un cohete chino explotó y se estrelló contra un cohete estadounidense de 31 años que había quedado solo. La colisión solo produjo cuatro piezas de escombros, pero los observadores temen que sea solo una cuestión de tiempo antes de que dichas piezas creen una reacción en cadena imparable.

La buena noticia para los astronautas es que la mayor parte de la basura espacial se encuentra entre 550 y 625 millas sobre la Tierra: la Estación Espacial Internacional vuela en órbita a 250 millas de altura, mientras que las naves espaciales generalmente solo alcanzan las 375 millas sobre la Tierra. Los programas espaciales también están trabajando en diseños de cohetes que limitan la cantidad de escombros creados durante un lanzamiento.

Para aquellos de nosotros en la Tierra, ¿existe la posibilidad de que la basura espacial pueda volver a caer al suelo? Todo lo que está en órbita finalmente será derribado por la gravedad de la Tierra: cuando eso sucede, depende de qué tan alto esté el objeto y qué tan rápido va. Cuanto mayor sea la altitud, más tiempo tardará el objeto en caer y más tardará más rápido en circular alrededor de la Tierra. Estos objetos podrían permanecer en órbita durante miles de años.

¿Y los riesgos de ser golpeado en la cabeza? Afortunadamente, la mayoría de los escombros se queman durante el reingreso, y nadie ha sido asesinado por la basura espacial. Los corredores de apuestas del Reino Unido notan que las posibilidades de que la basura espacial llegue a una persona son de al menos 20 mil millones a una [fuente: The Scotsman].

Para obtener más información sobre lo que está sucediendo en el espacio exterior, consulte la página siguiente.

El descuido de la basura espacial que viene

¿Cómo podría ser útil la basura espacial para las personas? Un improbable auge económico ha afectado a las aldeas rusas cerca del cosmódromo de Plesetsk, que ha llevado a cabo más de 1.500 lanzamientos en nueve plataformas de lanzamiento. Unos días antes del despegue de naves espaciales como Soyuz, Molniya, Cosmos-3M, Cyclone-3 y Rockot, se advierte a los residentes locales que se mantengan alejados del sitio de lanzamiento. Después de unos días, los aldeanos regresan a buscar valiosos desechos de metal desde las primeras etapas del lanzamiento del cohete. La chatarra se puede vender o las personas pueden guardar partes para usar en sus casas, incluidas las baterías para lámparas o el acero inoxidable para la construcción.


Suplemento De Vídeo: Wang Chung - Space Junk.




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