Cómo Las Casas Inteligentes Podrían Impulsar El Futuro

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Un tercio del consumo de energía está en el hogar. Existen muchas oportunidades para hacer que las casas sean más eficientes, ya que una nueva iniciativa europea planea mostrar con varias casas de demostración.

Nota del editor: Cada miércoles, WordsSideKick.com examina la viabilidad de las tecnologías energéticas emergentes: el poder del futuro.

BARCELONA, España - Hasta el 75 por ciento del calor de una casa se escapa a través del techo y las paredes. Una nueva iniciativa europea planea diseñar hogares que sean mucho más inteligentes sobre el uso de la energía.

Un hogar típico estadounidense o europeo consume alrededor de 13,000 kilovatios-hora de energía por año en calefacción de espacios. Se han presentado varios diseños de edificios que redujeron este uso de energía doméstica y otros casi a cero, pero solo algunas de las casas se han construido.

"Las casas del futuro nunca llegaron al mercado", dijo Rüdiger Iden, de la compañía química alemana BASF AG.

La iniciativa Smart Energy Home espera evitar estas fallas del mercado al adoptar un enfoque más amplio que no se basa en costosas tecnologías independientes. Iden y otros presentaron algunos de los planes de la iniciativa aquí el 20 de julio en el Euroscience Open Forum (ESOF) 2008.

Como parte de la iniciativa, BASF y varias otras compañías, incluida la constructora española Acciona, recientemente formaron un consorcio para llevar al mercado tecnologías de ahorro de energía, como aislamiento, sensores domésticos y cogeneración, al mercado. Tienen planes para construir al menos seis casas de demostración en varias ciudades europeas para finales de 2009.

Casa pasiva

La configuración exacta y el aspecto de las futuras casas de energía inteligente aún no están completamente decididas. Es probable que tengan mucho en común con las casas "pasivas".

Construidas por primera vez en Suecia, las casas pasivas utilizan un alto nivel de aislamiento y construcción hermética. El aire entrante es precalentado por conductos subterráneos que intercambian calor con el suelo, y las ventanas y paredes se colocan cuidadosamente para maximizar el uso de la luz solar.

Al conservar su propio calor, una casa pasiva no requiere más de 15 kilovatios-hora por metro cuadrado (1.5 kilovatios-hora por pie cuadrado) de calefacción externa por año, lo que es aproximadamente 10 veces menos que el promedio europeo actual.

Las casas pasivas cuestan aproximadamente 20 por ciento más para construir que otras casas, dijo Fabrizio Cavani, de la Universidad de Bolonia en Italia. Él piensa que seguirán siendo un pequeño nicho del mercado hasta que el precio caiga dentro del 10 por ciento del costo de las casas normales.

"La principal resistencia a todo es el costo", dijo Cavani en la reunión de la ESOF.

La iniciativa Smart Energy Home pretende incorporar las tecnologías existentes en un paquete más comercial y rentable.

Embotellar el calor

Uno de los objetivos principales será mejorar el aislamiento, ya que es una forma fácil de reducir el consumo de energía.

Muchos hogares tienen aislamiento antiguo que no fue hecho para durar más de unas pocas décadas, dijo Sven Mönnig de BASF. La condensación de agua de un techo con fugas, por ejemplo, puede reducir en gran medida la efectividad del aislamiento para atrapar el calor.

El aislamiento ha mejorado con espumas que se pueden rociar en todos los rincones y grietas del ático y las paredes. También existen los llamados materiales de cambio de fase que se funden durante el día para absorber más calor y luego se vuelven a congelar por la noche para liberar el calor almacenado.

Según Mönnig, colocar un nuevo aislamiento suele costar alrededor de $ 5 por pie cuadrado, pero el ahorro de energía puede pagar el costo inicial en menos de 10 años.

"El aislamiento vale la pena si eres un usuario inteligente o no", dijo Iden.

A nivel mundial, las mejoras de aislamiento podrían ahorrar anualmente más de $ 100 mil millones, según un informe de 2007 en la McKinsey Quarterly. Y esto conllevaría una reducción de más de mil millones de toneladas de emisiones de CO2 por año.

¿Qué tan inteligente?

Además del aislamiento, hay algunas ideas innovadoras para hacer que las casas sean más eficientes.

Se pueden instalar sensores que podrían indicar cuándo una persona entra en una habitación (o incluso anticipar su llegada), por lo que solo calienta e ilumina la habitación cuando está allí. Cavani dijo que este tipo de tecnologías de automatización podrían reducir el consumo de energía a la mitad.

Otra innovación importante sería un sistema de cogeneración que produce electricidad y calor dentro de la casa. Esto podría estar basado en celdas de combustible que usan etanol o micro-turbinas que funcionan con gas natural.

Debido a que la cogeneración utiliza el calor residual de la generación de electricidad, puede reducir el uso total de energía en el hogar en un 30 por ciento, dijo Cavani.

La pregunta es: ¿las eficiencias de estas casas inteligentes serán suficientes para seducir a las personas a invertir en ellas?

"La 'inteligencia' de las personas está creciendo con las presiones económicas debido a los altos costos de energía", dijo Laszlo Bax, un consultor de Smart Energy Home.

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