Cómo La Viruela Cambió El Mundo

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Después de 3.000 años diezmando poblaciones, se descubre una vacuna.

Cada lunes, esta columna abre una página en la historia para explorar los descubrimientos, eventos y personas que continúan afectando la historia que se está haciendo hoy.

Imagínese la sorpresa de un egiptólogo cuando el faraón momificado que encontró y desenvolvió en 1898 tenía las cicatrices familiares de la viruela, una enfermedad cuya primera vacunación exitosa había sido descubierta solo 100 años antes.

Hoy es una historia de éxito médico, pero antes de que se erradicara, el virus de la viruela pasó más de 3.000 años diezmando comunidades en todo el mundo.

La enfermedad extremadamente infecciosa era ciega de clase, matando a ricos y pobres por igual, y casi por sí sola acabó con los imperios del Nuevo Mundo que encontraron los exploradores europeos.

La viruela finalmente fue controlada por el desarrollo de la primera vacuna del mundo a fines del siglo XVIII, pero los temores persisten en que algunas células que permanecen en las placas de Petri podrían usarse como armamento biológico.

Los imperios caen

Se cree que la viruela se incubó por primera vez hace 10.000 años en el norte de África, extendiéndose lentamente hacia el resto del mundo antiguo. Las epidemias repetidas del virus altamente contagioso, que causó una erupción grotesca, fiebre y a menudo ceguera, comenzaron a aparecer unos pocos milenios más tarde.

Además de manchar la cara de Ramsés V, el faraón que sucumbió a la viruela en 1156 a. C., el virus aparece en textos contemporáneos de la India y China. Aproximadamente el 30 por ciento de los infectados con viruela murieron, y las estadísticas fueron aún peores para los niños. Según algunas costumbres antiguas, los bebés recién nacidos a menudo no tenían nombre hasta que, inevitablemente, contrajeron la enfermedad y demostraron que podían sobrevivir, dicen los historiadores.

La viruela continuó extendiéndose por Asia en la Edad Media y llegó a Europa en 700 d. C., matando indiscriminadamente. Las olas de epidemias acabaron con las grandes poblaciones rurales, pero tampoco perdonaron la realeza: la reina María II de Inglaterra, el santo emperador romano José I, el rey francés Luis XV y el zar Pedro II de Rusia murieron de la enfermedad, este último en la víspera de su boda.

Quizás las víctimas más indefensas de la viruela fueron los indios aztecas e incas del Nuevo Mundo que, sin inmunidad a las enfermedades europeas, fueron eliminados casi por completo por el virus antes de que los conquistadores españoles los eliminaran con armas en los siglos XVI y XVII.

Las lecheras ayudan a crear vacunas

A principios del siglo XVIII, 400,000 europeos al año y uno de cada siete niños rusos morían de viruela, una enfermedad que ahora había estado matando sin obstáculos durante al menos 2.800 años. Lo único que unió sus historias de casos devastadores fue la observación de que aquellos que tuvieron la suerte de sobrevivir a la viruela nunca más la contrajeron.

El concepto de inoculación —exponer a un individuo a pequeñas cantidades de una enfermedad para crear inmunidad— se conoció en África, India y China en el siglo XVII y ganó popularidad en Europa a principios del siglo XVIII. La viruela fue su primer objetivo allí, y el procedimiento de riesgo fue bastante exitoso, matando solo a una pequeña fracción de los inyectados.

En 1796 Edward Jenner, un médico británico, hizo un nuevo descubrimiento. Al notar que las lecheras rara vez contraían la viruela después de los ataques de viruela de la vaca, un virus similar pero mucho menos peligroso, Jenner inyectó materia a un niño de una lesión de viruela y luego lo inoculó con viruela. El niño no se enfermó: Jenner había realizado la primera "vacunación", una palabra derivada del latín. vacca, que significa vaca. Pruebas adicionales demostraron de manera concluyente que el virus de la viruela de la vaca fue capaz de desarrollar inmunidad contra la viruela.

Usando su teoría, más tarde se crearon vacunas similares para enfermedades como la fiebre amarilla, las paperas, la rubéola y el tétanos.

Preocupación por el arma biologica

Las epidemias de viruela continuaron hasta el siglo XX hasta que los programas de vacunación se reglamentaron e implementaron en todo el mundo.

En 1980, la Organización Mundial de la Salud declaró que la viruela se había erradicado por completo, pero las muestras del virus permanecen en dos laboratorios en los Estados Unidos y Rusia, lo que genera temores de guerra biológica si el virus cae en las manos equivocadas.

Las revelaciones en 1992 de un desertor soviético de que la URSS estaba desarrollando un programa de armas para la viruela, además del temor al ántrax en 2001, solo aumentaron esos temores.

Existe una "preocupación creíble" de que el virus puede haber sido obtenido por terroristas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.

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