Cómo Los Robots Están Construyendo Un Puente De Metal Impreso En 3D En Amsterdam

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Una nueva empresa de impresión 3d en ámsterdam está utilizando robots con antorchas para imprimir un puente peatonal en el famoso barrio rojo de la ciudad.

La pintoresca ciudad adoquinada de Ámsterdam está a punto de obtener una adición moderna: una pasarela impresa en 3D.

El puente que atraviesa el canal, que está en camino de completarse en 2017, es una creación de MX3D, una startup de tecnología con sede en la capital holandesa. El puente será construido en su totalidad por robots que pueden "imprimir" objetos de acero complejos en el aire. Los robots autónomos son como soldadores mecánicos que empuñan con antorchas y se funden capa por capa de acero para formar un objeto sólido, dijo Tim Geurtjens, cofundador y director de tecnología de MX3D.

Es la primera vez que Geurtjens y sus colegas diseñan y construyen un puente utilizando esta tecnología de impresión. Hasta ahora, la compañía estaba utilizando principalmente sus robots para construir esculturas de forma libre y muebles gigantes. Pero el proyecto puente, una colaboración entre la startup, varias compañías más grandes y el Ayuntamiento de Ámsterdam, es una oportunidad para que MX3D muestre que su versión de impresión 3D es extraordinariamente útil para hacer todo tipo de cosas en el mundo real. [Las 10 cosas más extrañas creadas por la impresión 3D]

"Con muchas técnicas estás construyendo algo dentro de un volumen de impresión [o contenedor], y luego, cuando el objeto está listo, lo sacas y lo colocas en algún lugar", dijo Geurtjens a WordsSideKick.com. Compañías como MakerBot y Formlabs, que fabrican impresoras 3D de escritorio, han popularizado estas técnicas en los últimos años.

El mundo real

Pero los robots de MX3D no se parecen en nada a las impresoras 3D de escritorio. Los bots parecen gigantescos brazos mecánicos que terminan en un aparato parecido a una antorcha. En lugar de imprimir objetos dentro de una caja, los robots construyen cosas a la vista. Sus antorchas de soldadura funden una capa de acero y luego la cubren con más acero fundido, que proviene de un trozo de alambre que se derrite cuando el robot lo extruye.

Este brazo robot puede

Este brazo robot puede "imprimir" objetos de acero en el aire.

Crédito: Joris Laarman Lab / Adriaan de Groot / MX3D

A diferencia de la mayoría de las impresoras 3D que solo pueden extruir materiales en tres direcciones diferentes (adelante y atrás, de izquierda a derecha, arriba y abajo), los robots MX3D pueden imprimir en todas las direcciones. Los bots giran sus antorchas hacia los lados para imprimir un objeto que sobresale del centro de una pared, por ejemplo. Esta capacidad de imprimir en cualquier dirección, y en una escala tan grande, es parte de lo que hace que la tecnología de MX3D sea revolucionaria, Maurice Conti, director de innovación estratégica de Autodesk, dijo a WordsSideKick.com.

Autodesk es la compañía de software con sede en California detrás de AutoCAD, un software de diseño asistido por computadora que ayuda a arquitectos e ingenieros a modelar objetos del mundo real en la esfera digital. La compañía ha estado trabajando estrechamente con MX3D para desarrollar un software que permita a los operadores humanos comunicarse con los robots de impresión 3D con más éxito. Autodesk también permite que MX3D pruebe el software que optimiza los diseños de las computadoras para que puedan crearse fácilmente en el mundo real.

"Una de las razones por las que estoy tan entusiasmado con este proyecto es que va a ser una gran demostración de trasladar la impresión 3D al mundo físico real y [lejos de] prototipado y tchotchkes", dijo Conti, quien notó que el proceso de MX3D está rompiendo tres de las barreras más grandes que han impedido que la impresión 3D se generalice como método de fabricación a gran escala: tamaño, velocidad y costo.

Mas grande es mejor

Los enormes robots de impresión no pueden construir estructuras enormes (solo pueden imprimir en la medida en que sus brazos pueden extenderse), pero pueden crear objetos que son significativamente más grandes que los creados con otros métodos de impresión 3D para metales, como la fusión selectiva por láser, o SLM. SLM es un proceso de impresión 3D desarrollado por primera vez en la década de 1990. Implica el uso de un láser para fundir pequeñas partículas de metal (como aluminio o titanio) en una base metálica.

El proceso de SLM, que a menudo se usa para fabricar piezas para aviones o implantes médicos, tiene lugar dentro de un pequeño volumen de impresión, y las partes creadas son lo suficientemente pequeñas como para caber dentro de una caja de zapatos, dijo Conti. Por el contrario, los robots de MX3D pueden construir cosas a "escala humana" o más, agregó. [7 usos frescos de la impresión 3D en medicina]

Para construir el puente sobre el canal Oudezijds Achterburgwal de Ámsterdam, los robots se moverán a lo largo de una pista especialmente diseñada, imprimiendo una sección del puente y luego rodarán a lo largo de la nueva sección para imprimir la siguiente sección. Debido a que las calles de Ámsterdam son tan estrechas y llenas de peatones, la impresión real del puente no tendrá lugar en el distrito de luz roja de la ciudad (el futuro hogar de la estructura). En cambio, MX3D está construyendo el puente dentro de un almacén gigante en la parte norte de la ciudad, dijo Geurtjens.

Geurtjens no dijo cuánto costaría el puente, pero sí notó que el método de impresión de MX3D es una alternativa más barata a SLM.

"Si necesita piezas realmente precisas y de alta calidad, SLM es la técnica a seguir. Pero si desea algo realmente grande y asequible, [SLM] no es realmente una opción", dijo.

La soldadura tradicional (el tipo en el que los humanos reales usan antorchas de mano para sujetar piezas de acero) es otra opción asequible para construir puentes, pero también es un proceso mucho más lento que el realizado por los robots de MX3D. Los robots realizarán el trabajo entre 10 y 1.000 veces más rápido que los soldadores de metal tradicionales, según Conti.

Eso no quiere decir que los robots que trabajan con hierro van a "apoderarse de la industria", dijo Geurtjens, quien agregó que la nueva tecnología de MX3D no es un "santo grial" para la fabricación. Sin embargo, los robots pueden hacer las partes peligrosas y sucias de un trabajo, las cosas que los humanos no pueden (o al menos no deberían) estar haciendo. Y eso es lo que hace que la tecnología de la compañía sea "un gran negocio", dijo Conti.

"Esto es más fundamental que una tecnología de nicho para un problema de nicho. Creo que es por eso que es tan importante. Se puede aplicar a un conjunto muy amplio de necesidades", agregó.

En el futuro, es posible que veas brazos de robot con antorchas que construyen puentes para automóviles o trenes. Los bots también podrían ser útiles en el mar, para reparar plataformas petrolíferas en alta mar, o en el espacio, para reparar satélites rotos. Pero por ahora, Ámsterdam es el único lugar donde se pueden ver los soldadores mecánicos en acción. Puede mantenerse al tanto del progreso de MX3D en el centro de visitantes de la compañía (ubicado en Neveritaweg 15 en Ámsterdam), que está abierto al público todos los viernes entre el mediodía y las 4 p.m. hora local.

Sigue a Elizabeth Palermo @techEpalermo. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


Suplemento De Vídeo: Amsterdam utiliza impresoras 3D para crear puentes.




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