¿Como Demonios? La Ciencia Detrás De Las Advertencias Del Terremoto

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En lugares propensos a terremotos en todo el mundo, las autoridades han establecido sistemas de alerta temprana que alertan a las personas antes de sacudir las huelgas. Te explicamos cómo funciona eso.

La gente en los Estados Unidos, especialmente si crecieron en el Medio Oeste, es probable que esté familiarizada con un tipo de advertencia de desastre natural: la sirena de tornado.

E incluso sin ese siniestro gemido que vuela a través de los cielos, la naturaleza misma ofrece señales que anuncian el enfoque de un tornado. La gente a menudo puede darse cuenta de que una tormenta con poder mortal puede estar en camino.

Los terremotos son diferentes. El desastre ataca aparentemente de la nada. Entonces, ¿cómo deberían las autoridades hacer sonar la alarma?

Aunque los humanos no pueden sentir cuando un terremoto es inminente, han construido máquinas que pueden: Los sensores pueden usar la ráfaga inicial de energía desatada en un terremoto para dibujar un retrato rápido del torrente de energía mucho más dañina que puede ser siguiendo de cerca por detrás.

"Cuando una falla se mueve, irradia energía, y eso viaja como dos tipos de ondas", dijo Richard Allen, director del Laboratorio Sismológico de Berkeley, durante una entrevista en la reciente reunión de la Sociedad Sismológica de América en San Diego.

Mecánica del terremoto

La primera ola, llamada onda P, explicó Allen, corre lejos de la fuente del terremoto a aproximadamente 3.7 millas (6 kilómetros) por segundo. Estas ondas pueden causar un golpe inicial, pero no hacen mucho más que eso.

Las ondas S, a veces llamadas ondas secundarias, viajan aproximadamente a la mitad de esa velocidad y surcan la corteza a aproximadamente 1.8 millas (3 km) por segundo. "Y la onda S es lo que transporta toda la energía dañina, por lo que podemos detectar la onda P y predecir lo que vendrá con la onda S", dijo Allen a OurAmazingPlanet. "Podemos usar solo unos segundos de datos para decir algo sobre el tamaño del terremoto". [Los 10 terremotos más grandes de la historia]

Usando redes de sismómetros, los investigadores han diseñado sistemas que pueden transmitir en tiempo casi real la magnitud de un terremoto que se aproxima. Si es uno potencialmente dañino, digamos, por encima de la magnitud 5.0, el sistema puede hacer sonar la alarma en áreas pobladas que se encuentran en el punto de mira del terremoto en los momentos antes de que llegue.

"Normalmente, hablamos de segundos o decenas de segundos; la mayor advertencia que se puede obtener es de aproximadamente un minuto", dijo Allen.

Dichos sistemas están implementados en varias áreas propensas a terremotos, desde México hasta Rumania e Italia, pero el más sofisticado es el sistema de alerta en Japón.

Las advertencias a todo volumen, los mensajes de texto y las alertas informáticas no solo permiten que las personas se cubran, sino que también pueden activar sistemas automatizados que frenan los trenes de pasajeros, abren las puertas de los ascensores en el piso más cercano, cierran los riesgos industriales y activan los generadores antes de posibles apagones.

Mejores advertencias

Sin embargo, todos los sistemas de alerta temprana podrían mejorarse incorporando datos de GPS junto con los datos sísmicos, dijo Allen. Para los terremotos mayores a la magnitud 7.0, los sismómetros comienzan a perder precisión y, aunque se demora un poco más, el GPS es muy bueno para evaluar la magnitud, porque literalmente mide la cantidad de movimiento del suelo.

Aunque el Servicio Geológico de los Estados Unidos dice que los terremotos representan un riesgo significativo para unos 75 millones de estadounidenses en 39 estados, Estados Unidos no tiene un sistema de alerta temprana ante terremotos.

Allen y sus colegas están trabajando arduamente para diseñar uno para California, una región con una larga historia de terremotos devastadores. Llamado ShakeAlert, ahora está en modo de prueba y podría estar listo y funcionando para 2015.

Sin embargo, incluso los sistemas de alerta de terremotos más sofisticados del planeta no alertarán a las personas a tiempo si se encuentran justo encima de la parte de una falla que se desliza primero durante un terremoto.

"Siempre habrá una zona ciega cerca del epicentro", dijo Allen.

Llegar a Andrea Mustain en [email protected]. Síguela en Twitter @AndreaMustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


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