Cómo Las Constelaciones Del Cielo Nocturno Consiguieron Sus Nombres

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Los astrónomos reconocen 88 constelaciones oficiales en el cielo. Mientras que algunos de estos se han hablado desde los griegos y los babilonios, en tiempos más recientes, la gente inventó las constelaciones modernas para llenar los vacíos en el cielo.

Hay 88 constelaciones oficialmente reconocidas en el cielo, y estos patrones astronómicos tienen una historia fascinante y larga.

Cuarenta y ocho de las constelaciones se conocen como antiguas u originales, lo que significa que fueron habladas por los griegos y probablemente por los babilonios y pueblos aún más antiguos. Después del siglo XV, con la era de los grandes descubrimientos y la navegación mundial, las partes más meridionales del cielo se hicieron conocidas por el hombre y tuvieron que ser registradas.

Además, en todo el cielo había grandes huecos llenos principalmente de estrellas oscuras entre ellos. En tiempos más recientes, la gente ha inventado las constelaciones modernas para llenar algunos de estos espacios.

En nuestro cielo nocturno actual, aproximadamente entre la estrella brillante Capella y el tazón de la Osa Mayor, hay dos ejemplos de constelaciones modernas. El primero es el "camel-leopard", Camelopardalis, que en latín significa jirafa.

El otro es el Lynx, una de las dos únicas constelaciones de animales con nombres idénticos en latín e inglés (el otro es Phoenix). Este felino celeste es más bien oscuro y difícil de visualizar. Johannes Hevelius (1611-1687) un hombre renacentista del siglo XVII lo colocó en el cielo.

Además de ser un astrónomo, Hevelius fue un artista, grabador, adinerado y un destacado ciudadano de Danzig, Polonia. Curiosamente, los viejos libros de astronomía y las cartas del cielo, que representaban las constelaciones como dibujos alegóricos, colocaron a la lucida (estrella más brillante) de Lynx en el mechón de su cola. ¡De estos dibujos, parece que cerca de Leo Minor, el León más pequeño, está a punto de provocar una pelea de gatos al morder la cola de Lynx!

Aunque el telescopio estaba empezando a ser de uso general durante el tiempo de Hevelius, rechazó abiertamente el nuevo invento. En su atlas estelar de 1690, en realidad metió una caricatura en la esquina de un mapa del cielo que mostraba un querubín que sostenía una tarjeta con el lema en latín "Lo mejor es ver a simple vista".

Al crear Lynx, Hevelius eligió un animal parecido a un gato que posee una vista excelente. Lynx en sí es una región carente de estrellas brillantes, y Hevelius admitió abiertamente que tendría que tener los ojos de un lince para verla.

Otro débil patrón de estrellas que ahora ya no se reconoce es Felis, el Gato, que fue la creación de un francés del siglo XVIII, Joseph Jerome Le Francais de Lalande (1732-1807).

"Me gustan mucho los gatos", dijo, explicando su elección. "Voy a dejar que esta figura se rasque en la carta. El cielo estrellado me ha preocupado bastante en mi vida, por lo que ahora puedo tener mi broma con eso".

Aunque este felino celestial no existe hoy en día, los aficionados a los gatos se sentirán consolados por el hecho de que hay otros tres miembros de la familia de gatos, Leo (el León), Leo Minor (el León más pequeño) y Lynx, que están bien situados y cerca Juntos en nuestro cielo de la tarde actual.

Siempre me he preguntado si Felis podría haber inspirado más tarde al dibujante Otto Messmer de Nueva Jersey para crear un pequeño personaje curioso, travieso e inventivo conocido como Felix, el Gato.

Nicolas-Louis de Lacaille (1713-1762) es considerado un pionero en astronomía. Entre 1751 y 1753, este modesto, pero trabajador astrónomo francés estuvo estacionado en el Cabo de Buena Esperanza en Sudáfrica, donde catalogó las posiciones de 9,766 estrellas del sur en solo 11 meses.

Este gráfico de la NASA ofrece una introducción a las constelaciones visibles en el hemisferio sur.

Este gráfico de la NASA ofrece una introducción a las constelaciones visibles en el hemisferio sur.

Crédito: NASA

Quizás hoy se lo recuerde mejor, sin embargo, por inventar 14 constelaciones que agregó al cielo del sur. Aunque hoy en día todavía están reconocidos oficialmente, están compuestos principalmente de estrellas muy débiles, que forman patrones que generalmente son débiles y sin sentido. A diferencia de muchas de las constelaciones más grandes y brillantes, que se basaban principalmente en la mitología y la leyenda, Lacaille eligió honrar los objetos inanimados.

Uno de ellos se encuentra en nuestro cielo nocturno actual: Antlia Pneumatica, la bomba de aire, que fue creada por Lacaille alrededor del año 1750. A pesar de estar compuesta principalmente de estrellas tenues y tenues, todavía se la reconoce oficialmente como una constelación, aunque su nombre ha sido acortado simplemente a Antlia, la bomba.

Justo encima de la bomba estaba Felis, el gato, que ya no se reconoce.

Las otras constelaciones de Lacaille incluyeron un Cincel de Escultor (Caela Sculptoris), Los Compases (Circinus), un Horno Químico (Fornax Chemica), un Reloj de Péndulo (Horologium), un Cuadrado de Carpintero (Norma), Octant Hadleianus, un Caballero Pintor. (Equuleus Pictoris), una Brújula de Marinero (Pyxis Nautica), una Red Romboidal (Reticulum Rhomboidalis), un Taller de Escultores (Apparatus Sculptoris), un Microscopio (Microscopium), un Telescopio (Telescopium) y por último, Table Mountain (Mons Mensae), que daba al observatorio de lacaille.

No es de extrañar que cuando Heber D. Curtis (1872-1942), director del Observatorio Allegheny en Pittsburgh, Pensilvania, vio un cuadro que describía todas las creaciones de Lacaille, exclamó: "¡Parece el ático de alguien!"

Esta historia fue proporcionada por SPACE.com, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Joe Rao se desempeña como instructor y profesor invitado en el Planetario Hayden de Nueva York. Escribe sobre astronomía para The New York Times y otras publicaciones, y también es un meteorólogo en la cámara de News 12 Westchester, Nueva York.


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