Cómo Los Neandertales Consiguieron Sus Cerebros Inusualmente Grandes

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Los neandertales tenían cerebros más grandes que los humanos modernos, y un nuevo estudio del esqueleto de un niño neandertal ahora sugiere que esto se debe a que sus cerebros pasaron más tiempo creciendo.

Los neandertales tenían cerebros más grandes que los humanos modernos, y un nuevo estudio del esqueleto de un niño neandertal ahora sugiere que esto se debe a que sus cerebros pasaron más tiempo creciendo.

Los humanos modernos son conocidos por tener cerebros inusualmente grandes para su tamaño. Se necesita mucha energía para desarrollar cerebros tan grandes, y una investigación previa sugirió que el alto costo del desarrollo moderno del cerebro humano era una razón clave por la que el crecimiento humano en general es lento en comparación con el de otros primates.

"Si observan primates anteriores, tienen un desarrollo mucho más rápido", dijo el autor coautor del estudio, Antonio Rosas, presidente del grupo de paleoantropología del Museo Nacional de Ciencias Naturales de España, en Madrid. [En fotos: entierros neandertales descubiertos]

Los investigadores sabían que los neandertales tenían cerebros aún más grandes que los humanos modernos, pero no estaba claro si el patrón de crecimiento de los neandertales era tan lento como en los humanos modernos o si era más rápido, como en otros primates.

Para obtener más información sobre el desarrollo del Neanderthal, los científicos investigaron un esqueleto casi completo, excepcionalmente bien conservado, de un joven Neanderthal macho desenterrado en el sitio de 49.000 años de El Sidrón en España. Un estudio realizado en marzo encontró que los neandertales en El Sidrón alguna vez comieron rinocerontes lanudos y ovejas salvajes, e incluso se automedicaron con analgésicos y antibióticos.

Investigadores que trabajan dentro de la cueva El Sidrón en España, donde se encontró el esqueleto de un niño neandertal.

Investigadores que trabajan dentro de la cueva El Sidrón en España, donde se encontró el esqueleto de un niño neandertal.

Crédito: Paleoanthropology Group MNCN-CSIC

Para averiguar qué edad tenía el neandertal cuando murió, los científicos cortaron los dientes del esqueleto y contaron el número de capas de crecimiento, de manera muy parecida a la edad de un árbol al contar el número de anillos en su tronco. Estimaron que el niño tenía alrededor de 7,7 años cuando murió. La causa de su muerte no estaba clara, pero no parecía ser una enfermedad o un trauma.

El cráneo del neandertal todavía estaba madurando en el momento de la muerte, y su cerebro tenía solo un 87,5 por ciento del tamaño del cerebro adulto promedio de los neandertales. "Creemos que el cerebro de este niño neandertal todavía estaba creciendo en volumen", dijo Rosas a WordsSideKick.com. En contraste, "a la misma edad, el cerebro humano moderno habría alcanzado casi el 95 por ciento de su volumen", agregó.

Estos hallazgos sugieren que "el cerebro tardó un poco más en crecer en los neandertales que en los humanos modernos", dijo Rosas. De manera similar, varias vértebras del neandertal aún no se habían fusionado, aunque esas vértebras tienden a fusionarse en los humanos modernos en aproximadamente las edades de 4 a 6.

El esqueleto de un niño neandertal recuperado de la cueva de El Sidrón en España ha revelado que los cerebros neandertales pasaron mucho tiempo creciendo.

El esqueleto de un niño neandertal recuperado de la cueva de El Sidrón en España ha revelado que los cerebros neandertales pasaron mucho tiempo creciendo.

Crédito: Paleoanthropology Group MNCN-CSIC

Aún así, los investigadores notaron que la maduración de la mayoría de las otras características de la anatomía del niño neandertal coincidía con la maduración de las de un humano moderno de la misma edad. "Nuestra principal conclusión es que los neandertales compartían un patrón de crecimiento [general] común con los humanos modernos, y este patrón común posiblemente se heredó de un ancestro común", dijo Rosas.

"Pensamos que nuestra lenta manera de crecer era muy específica, muy particular, muy única para nuestra especie", dijo Rosas. "Lo que nos damos cuenta ahora es que este patrón de crecimiento lento que nos permite tener este gran cerebro y madurar lentamente, con todas las ventajas involucradas, también fue compartido por diferentes especies humanas".

Los investigadores agregaron que aún no se sabe qué consecuencias, si las hubiera, esta tasa diferente de desarrollo cerebral podría haber tenido en la forma en que los neandertales pensaron o se comportaron.

Los científicos detallaron sus hallazgos en la edición del 22 de septiembre de la revista Science.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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