Cómo Los Ratones Consiguieron Sus Abrigos De Arena: Vida En La Playa

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Los ratones ciervos de florida desarrollaron abrigos de colores más claros para camuflarse en la playa. Los cambios en la proteína agutí detienen el desarrollo de células productoras de pigmento.

En los últimos miles de años, los ratones venados de Florida evolucionaron con pelaje más claro y diferentes camuflados para sobrevivir en las playas, según sugiere un estudio reciente.

El color bronceado más claro está controlado por una proteína, llamada agouti, dijeron los investigadores, y agregaron que la misma proteína podría ser la culpable de las manchas de un leopardo y los patrones de pelaje de otros grandes felinos.

"Estábamos interesados ​​en comprender cómo se forman los patrones de color y cómo cambian entre las especies", dijo el investigador líder del estudio Hopi Hoekstra, de la Universidad de Harvard. "Estos pueden ser realmente importantes para la supervivencia y la reproducción de los organismos en la naturaleza".

La alteración de la coloración en los ratones de playa evolucionó con el tiempo a partir de los ratones de bosque más viejos y oscuros. Los cambios fueron causados ​​por cambios en la proteína agutí, que se encuentran en todos los vertebrados, que controlan las células creadoras de pigmento llamadas melanocitos. La investigación mostró que sin aguti, estos ratones serían negro azabache.

Evolución en acción

En el laboratorio se han identificado varios genes relacionados con el color y los patrones en las capas de los animales, pero esta es la primera vez que se observa el mecanismo en la naturaleza.

"Una de las preguntas más interesantes sobre la evolución es: '¿Cómo funciona en el mundo real?'", Dijo Greg Barsh, de la Universidad de Stanford, quien no participó en el estudio. "Esa es una pregunta importante en genética y biología en este momento. Gran parte de nuestra comprensión de las bases moleculares del desarrollo se basa en organismos modelo de laboratorio".

Las subespecies de ratones de playa y continentales muestran patrones de color de pelaje únicos, que proporcionan camuflaje en sus respectivos hábitats

Las subespecies de ratones de playa y continentales muestran patrones de color de pelaje únicos, que proporcionan camuflaje en sus respectivos hábitats

Crédito: Hopi Hoekstra

Hoekstra descubrió que los niveles más altos de proteína agutí, particularmente en el área del vientre blanco de un ratón en desarrollo en el útero, llevaron al color de la capa más clara. El área del límite entre el vientre blanco y la parte posterior más oscura del ratón también se movió hacia arriba, encogiendo el parche más oscuro.

"Si cambias la expresión de este gen en el embrión, obtienes un patrón totalmente nuevo", dijo Hoekstra a WordsSideKick.com. "Han evolucionado un nuevo patrón de color para mezclarse con el hábitat de arena clara".

Melanocitos confusos

Agouti cambia la coloración del ratón al evitar que las células creadoras de color, llamadas melanocitos, maduren. El equipo encontró que los melanocitos inmaduros no llegan a los folículos pilosos y no pueden producir los pigmentos que colorean el pelaje del ratón. También vieron que al cambiar la cantidad de agutí que se fabrica y dónde se hizo, podrían cambiar artificialmente el patrón de coloración.

Patrón típico de pigmento de un ratón Peromyscus: camuflaje dorsal en contraste con una barriga de color claro

Patrón típico de pigmento de un ratón Peromyscus: camuflaje dorsal en contraste con una barriga de color claro

Crédito: Shawn P. Carey (Migration Productions)

Cambiar la expresión de esta proteína no cambia nada más que la pigmentación, dijo Hoekstra. "Es bastante específico de la ruta de la pigmentación, si la cambias no ensucias muchas otras cosas", dijo. "Es bueno modificar si solo quieres cambiar la pigmentación".

Los investigadores están trabajando actualmente en la comprensión de patrones de coloración más complejos como las rayas en las ardillas y los ratones cebra.

"Creo que es un hermoso trabajo", dijo Barsh a WordsSideKick.com. "Uno de los desafíos que se encuentran a menudo en este tipo de trabajo es tomar un conjunto de herramientas que originalmente se desarrolló en animales de laboratorio y adaptarlas a una población salvaje".

El estudio se publicará en el número de mañana (25 de febrero) de la revista Science.

Puede seguir a la escritora del personal de WordsSideKick.com, Jennifer Welsh en Twitter @microbelover


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