Cómo Un Meteorito Marciano Sacudió El Mundo

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Una bola de fuego en el cielo sobre el remoto desierto marroquí marcó la llegada del tissint. Meses después, los meteoritos fueron descubiertos y se han extendido alrededor de la tierra. Así es como sucedió.

El 18 de julio de 2011, a las 2 a.m. hora local, los nómadas que vivían en un valle desértico en el sur de Marruecos, cerca de la frontera con Argelia, reportaron haber visto una bola de fuego iluminando el cielo seguida de dos explosiones sónicas.

Este fue un evento verdaderamente raro, no solo la llegada de un meteorito marciano, sino también una caída de meteorito que tuvo testigos.

Desde que este meteorito, más tarde denominado Tissint, aterrizó, incluso los fragmentos más pequeños han sido recogidos y distribuidos entre coleccionistas, museos e instituciones de investigación de todo el mundo. Los investigadores han comenzado a examinarlos en busca de pistas sobre su planeta de origen. Y las ventas de las rocas de Marte continúan, con dos piezas de Tissint a la venta el domingo (14 de octubre) durante una subasta pública en Manhattan.

Pero después de que Tissint aterrizó, no pasó nada por un tiempo. El calor del verano en el desierto es intenso, y Ramadán, un mes sagrado durante el cual los musulmanes observadores ayunan durante el día, duró hasta agosto. [Space Rocks! Fotos de meteoritos en venta]

Una cosecha del desierto

La frontera entre Marruecos y Argelia está cerrada, y el ejército marroquí permite solo a los nómadas que pastan sus rebaños en la zona. Estas son las personas que impulsan el negocio de los meteoritos en Marruecos, que despegó a fines de la década de 1990, al escanear el suelo del desierto a su alrededor.

"Tienen tiempo para hacerlo", dijo Adam Aaronson, un comerciante de meteoritos con sede en Rabat, la capital de Marruecos. "Si lo hiciera yo mismo, con mi tiempo, nunca podría venderlos, los precios serían tan altos que nadie podría pagarlos".

El tissint descubierto

Meses después de la caída, Aaronson recibió una llamada de uno de sus proveedores, quien tenía una muestra que quería enviar.

"Lo miré y de inmediato, me quedé boquiabierto", dijo Aaronson. No estaba seguro de que viniera de Marte, pero sospechaba que provenía de algo valioso. El 9 de noviembre de 2011, envió la muestra misteriosa a Tony Irving, un meteoritista de la Universidad de Washington, para averiguar qué era.

Aquí es donde la industria de los meteoritos comerciales se cruza con la academia. Para que un hallazgo se dé cuenta de su valor, los distribuidores de meteoritos deben tener la piedra clasificada como un tipo particular de meteorito y recibir un nombre (según la ubicación), o, si se desconoce la ubicación exacta del hallazgo, una designación y un número regionales. La Sociedad Meteorítica, una organización científica internacional, debe aceptarlos formalmente.

"Nadie te lo comprará si no tiene un nombre", dijo Aaronson. "No puedo pedir $ 800 por gramo por un meteorito marciano y decir: 'Oye, confía en mí, es marciano'".

En Washington, Irving recuerda haber recibido una colección de bolsas Ziploc, incluida la posible roca de Marte y otros meteoritos, por parte de FedEx.

"Uno tenía solo una pequeña pieza de este tipo de roca brillante", dijo Irving. Reconoció que el cristal chispeante en la muestra era una máscara formada por la colisión que expulsó a la roca, que se convirtió en meteorito, en el espacio.

"Después de que lo veas, no hay nada más como [eso]", dijo Irving. "En la luz del sol, es como los diamantes".

Era una señal fuerte que esta muestra pertenecía a un meteorito marciano, que luego se confirmó mediante pruebas.

Convertirse en oficial

Irving y Aaronson intentaron ocultar la noticia del descubrimiento.

"La gente comenzó a sospechar que algo estaba sucediendo debido a los precios que estábamos pagando", dijo Aaronson. Finalmente, él y un proveedor con el que estaba trabajando tomaron la noticia pública. "Si le dices a una persona, casi 100 personas lo saben", dijo.

A principios de enero, la Sociedad Meteorítica se contactó con Hasnaa Chennaoui Aoudjehane, una meteorita marroquí en la Universidad Hassan II en Casablanca, para investigar la caída. [Galería: lugares únicos en la Tierra]

Cuando llegó a la parte remota de Marruecos, donde había caído el meteorito, el sitio estaba casi limpio, y Aoudjehane solo encontró pequeños fragmentos que pesaban mucho menos de 0.04 onzas (1 gramo). Sin embargo, vio piedras encontradas por otros cazadores de meteoritos y los lugares donde fueron descubiertos.

"Nunca he visto nada tan bueno en mi vida, la corteza de fusión", que se forma alrededor del meteorito a medida que viaja a través de la atmósfera, "es tan brillante y muy negro".

Ella confirmó la caída, y el 17 de enero de 2012, la Sociedad Meteorítica reconoció formalmente la caída observada de un meteorito marciano llamado Tissint después de una aldea a 48 kilómetros (30 millas) del lugar de la caída.

La masa principal

Aaronson tuvo la oportunidad de comprar lo que era, en ese momento, la pieza más grande de Tissint. El 12 de enero, después de un mes de negociaciones, se reunió con los distribuidores en Marruecos, donde llegó a un acuerdo con uno de ellos. Sin embargo, uno de los vendedores había roto la piedra antes porque se impacientaba cuando los dos no podían ponerse de acuerdo sobre el precio de venta. Pero, dijeron, todavía podía comprar las piezas.

Aaronson se negó. "En ese momento, estaba furioso y les dije que no lo tomaría gratis ahora". Le dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

El Museo de Historia Natural de Londres luego compró la mayor de las dos piezas, y el fragmento más pequeño se subastará el domingo en Manhattan. Pero ahora separados, estos fragmentos perdieron la distinción de "masa principal", la pieza más grande conocida de un meteorito.La masa principal es ahora un espécimen más pequeño de 2,8 libras (1,282 gramos).

Las muestras de Tissint ahora están diseminadas por todo el mundo, en colecciones de museos y en universidades de Europa, América del Norte y Japón. Tres pequeñas piezas son parte de la colección privada en Marrakech.

La investigación sobre Tissint está en marcha. El primer artículo de análisis se publicó en la edición del 12 de octubre de la revista Science, en la que los investigadores informan sobre evidencias que sugieren que el fluido, probablemente agua, en Marte pudo haber erosionado una vez la roca que se convirtió en el Tissint.

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