¿Cuántas Personas Puede Apoyar La Tierra?

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La mayoría de los expertos en población piensan que el planeta tierra puede soportar unos 10 mil millones de personas, y que cuando nuestra población llegue a ese número, comenzará a disminuir. Esto probablemente sucederá para el año 2100.

"El poder de la población es tan superior al poder de la Tierra para producir subsistencia para el hombre, que la muerte prematura debe, de alguna forma u otra, visitar a la raza humana".

El filósofo de finales del siglo XVIII, Thomas Malthus, escribió estas siniestras palabras en un ensayo sobre lo que vio como el terrible futuro de la humanidad. Malthus sostenía que la insaciable necesidad humana de reproducirse, en última instancia, nos llevaría a sobrepoblar el planeta, a consumir todos sus recursos y morir en una hambruna masiva.

Pero, ¿cuál es el máximo "poder de la Tierra para producir subsistencia" y cuándo nuestros números llevarán al planeta a su límite? Más importante aún, ¿fue correcta la visión de futuro de Malthus?

Capacidad de la tierra

Muchos científicos piensan que la Tierra tiene una capacidad de carga máxima de 9 mil millones a 10 mil millones de personas. [¿Cómo se cuentan 7 mil millones de personas?]

Uno de esos científicos, el eminente sociobiólogo de la Universidad de Harvard Edward O. Wilson, basa su estimación en cálculos de los recursos disponibles de la Tierra. Como Wilson señaló en su libro "El futuro de la vida" (Knopf, 2002), "Las restricciones de la biosfera son fijas".

Aparte de la limitada disponibilidad de agua dulce, de hecho, existen limitaciones en la cantidad de alimentos que la Tierra puede producir, tal como Malthus argumentó hace más de 200 años. Incluso en el caso de la máxima eficiencia, en la que todos los granos cultivados se dedican a alimentar a los humanos (en lugar de al ganado, que es una forma ineficiente de convertir la energía vegetal en energía alimentaria), todavía hay un límite en cuanto a la cantidad disponible.. "Si todos estuvieran de acuerdo en volverse vegetarianos, dejando poco o nada para el ganado, las 1,4 mil millones de hectáreas actuales de tierra cultivable (3,5 mil millones de acres) sustentarían a unos 10 mil millones de personas", escribió Wilson.

Los 3.5 billones de acres producirían aproximadamente 2 billones de toneladas de granos al año, explicó. Eso es suficiente para alimentar a 10 billones de vegetarianos, pero solo alimentaría a 2,5 billones de omnívoros de los Estados Unidos, debido a que tanta vegetación se dedica al ganado y las aves de corral en los Estados Unidos.

Por lo tanto, 10 mil millones de personas es el límite máximo de población en lo que respecta a los alimentos. Debido a que es extremadamente improbable que todos estén de acuerdo en dejar de comer carne, Wilson piensa que la capacidad de carga máxima de la Tierra basada en recursos alimenticios probablemente no llegue a los 10 mil millones. [¿Cuándo se quedará sin comida la Tierra?]

Según el biólogo de población Joel Cohen de la Universidad de Columbia, otros factores ambientales que limitan la capacidad de carga de la Tierra son el ciclo del nitrógeno, las cantidades disponibles de fósforo y las concentraciones de carbono en la atmósfera, pero existe una gran incertidumbre en el impacto de todos estos factores.. "En verdad, nadie sabe cuándo ni a qué nivel se alcanzará la población máxima", dijo Cohen a Little's Mysteries de Life.

Crecimiento lento

Afortunadamente, se nos puede evitar entrar en la fase de los últimos tiempos de la sobrepoblación y el hambre previsto por Malthus. Según la División de Población de las Naciones Unidas, la población humana alcanzará los 7 mil millones aproximadamente el 31 de octubre o alrededor de esa fecha y, si sus proyecciones son correctas, estamos en camino a una población de 9 mil millones para 2050 y 10 mil millones para 2100. Sin embargo, en algún lugar del camino entre esos hitos, los científicos creen que haremos un cambio de sentido.

Las estimaciones de las Naciones Unidas sobre las tendencias de la población mundial muestran que las familias se están reduciendo. "Los datos empíricos de 230 países desde 1950 muestran que la gran mayoría tiene disminuciones de fertilidad", dijo Gerhard Heilig, jefe de la sección de estimaciones y proyecciones de población de la ONU.

A nivel mundial, la tasa de fertilidad está cayendo al "nivel de reemplazo": 2,1 hijos por mujer, la tasa a la que los niños reemplazan a sus padres (y compensan a los que mueren jóvenes). Si la tasa global de fertilidad alcanza el nivel de reemplazo para fines de siglo, la población humana se estabilizará entre 9 mil y 10 mil millones. En lo que respecta a la capacidad de la Tierra, habremos llegado tan lejos como podamos, pero no más lejos.

Esta historia fue proporcionada por Life's Little Mysteries, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Sigue a Natalie Wolchover en Twitter @nattyover. Sigue los pequeños misterios de la vida en Twitter @llmysteries, luego únete a nosotros en Facebook.


Suplemento De Vídeo: ¿Nos quedaremos algún día sin agua?.




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