¿Cuánto Tiempo Viven Los Tardigrados?

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¿qué hace que estos microorganismos blandos sean tan resistentes?

Los tardigrados son probablemente los animales más paradójicos del planeta. Por un lado, estos organismos microscópicos son increíblemente lindos, parecen diminutos dirigibles que revolotean sin causar daño en sus patas rechonchas. Pero también disfrutan de una reputación legendaria como las criaturas más duras e indestructibles de la Tierra.

Con solo 0,04 pulgadas (1 milímetro) de largo (o menos), sus pequeños cuerpos contienen superpoderes biológicos que les ayudan a soportar condiciones que podrían significar una muerte segura para otros organismos. Teniendo en cuenta su resistencia, ¿cuánto tiempo pueden vivir estas criaturas?

Eso depende de donde se encuentren. Los tardígrados ocurren en casi todas partes del planeta, pero la mayoría son los más felices que se divierten en hábitats húmedos, como el musgo que adorna las piedras de los ríos. Cuando los tardígrados tienen suficiente comida y agua para mantener sus funciones corporales, viven el curso natural de sus vidas, y rara vez duran más de 2,5 años, según Animal Diversity Web, una base de datos administrada por la Universidad de Michigan. [¿Cómo surgió la vida en la Tierra?]

Y, sin embargo, los tardígrados pueden sobrevivir por mucho más tiempo si entran en un estado llamado criptobiosis, que se activa cuando las condiciones ambientales se vuelven insoportables.

"Los tardígrados son pequeñas bestias fascinantes", dijo Sandra McInnes, investigadora tardía de la British Antarctic Survey, que ha estado estudiando las especies que se producen en los paisajes nevados congelados de la Antártida desde 1980. "Los tardigrados tienen esta capacidad para hacer frente a los entornos extremos mediante el cierre su metabolismo. Esta capacidad de lidiar con el secado o la congelación es lo que les da su durabilidad en la Antártida ".

La criptobiosis pone a los tardígrados en un estado de "afinación", frenando su metabolismo, reduciendo su necesidad de oxígeno y liberando a sus células de agua casi por completo, según la Enciclopedia Británica. En este estado reducido, los tardígrados imitan a la muerte tan de cerca que pueden sobrevivir en lugares sin agua, a temperaturas tan bajas como menos 328 grados Fahrenheit y tan altas como 304 grados F (menos 200 grados Celsius y 151 grados C). Cuando estos tardígrados parecidos a las momias se exponen nuevamente al agua, simplemente se reaniman y vuelven a la vida normal en cuestión de horas.

"Mientras el tardígrado pueda entrar en el tun, podrá hacer frente a cualquier cosa que le arrojes", dijo McInnes a WordsSideKick.com.

McInnes descongeó una muestra de musgo de un experimento anterior y descubrió que contenía tardígrados vivos. Dedujo que los organismos habían sobrevivido, congelados, durante al menos ocho años. En 2016, un artículo publicado en la revista Cryobiology hizo olas cuando mostró que un puñado de tardígrados, congelados en otra muestra de musgo de la Antártida en 1983, habían sobrevivido en este estado helado durante 30 años hasta que se restablecieron en 2014. Se cree que El talento del tardigrado para la autoconservación se debe, en parte, a su producción de proteínas únicas que pueden bloquear componentes celulares frágiles en su posición. De acuerdo con un estudio realizado en 2017 en la revista Molecular Cell, las membranas, las proteínas y el ADN se rompen, se perforan y se rompen cuando las células se desecan.

Pero el rango de escenarios riesgosos en los que los tardígrados pueden sobrevivir ha dejado a los científicos desconcertados por cómo estas pequeñas bestias lo logran. "Literalmente estamos arañando la superficie de la bioquímica, las vías moleculares por las que estos animales se enfrentan a estos entornos", dijo McInnes. Por ejemplo, además de estar congelado, hervido y secado, se sabe que los tardígrados pueden soportar presiones de hasta 87,000 libras por pulgada cuadrada (600 megapascales), seis veces lo que experimentaría en el fondo del mar. Solo la mitad de esta presión mataría a la mayoría de los otros organismos en la Tierra. [¿Cuál es el organismo vivo más antiguo?]

Muchos investigadores han hecho todo lo posible para probar la capacidad de recuperación de los tardíos, lanzándolos (en su estado de sintonía) al espacio. En muchos de estos estudios, los tardígrados que viajaban por el espacio fueron expuestos a radiación solar directa y rayos gamma. Pero cuando fueron colocados en un plato de petri lleno de agua en la Tierra, "básicamente se alejaron y dijeron 'bien, ¿dónde está la cena?'", Dijo McInnes. Los tardígrados parecen ser capaces de resistir la radiación e incluso reparar su ADN, lo que puede explicar por qué son tan resistentes a los efectos extremos de la radiación, informó un estudio de 2013 PLOS ONE.

"Si tienen esta capacidad para durar en el tiempo, ¿cuánto tiempo viven? Bueno, ¿cuánto tiempo es un trozo de cuerda?" Dijo McInnes. Pero advirtió contra la creencia predominante de que los tardígrados son invencibles: "No pueden vivir para siempre", dijo. La noción ampliamente difundida de que los tardígrados pueden sobrevivir en un estado sintonizado durante 100 años o más es una exageración, por ejemplo. Y la vida de alto estrés hace mella en su fisiología. Solo algunos tardígrados sobreviven a los tormentos de congelación experimental, ebullición y radiación a los que los humanos los sometemos.

Pero hay otra manera de apreciar su resistencia: a nivel de especie. No solo han existido tardígrados desde el período Cámbrico hace 541 millones de años, sino que pueden seguir sobreviviéndonos, y probablemente toda la vida en la Tierra, según un artículo publicado en la revista Scientific Reports en 2017. Encontró que si un evento cataclísmico como un impacto de asteroide cayera sobre la Tierra y destruyera la vida, un grupo de tardígrados que habitan en la fosa de Mariana del océano perduraría.

Además de ser increíblemente lindo, por lo tanto, parece que los tardígrados son nuestra esperanza más segura para mantener la vida en este planeta.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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