Cómo Funcionan Los Hoyos De Alquitrán De La Brea

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Las excavaciones de los hoyos de alquitrán de la brea han producido algunos de los especímenes arqueológicos más impresionantes hasta la fecha. Aprender sobre los hoyos de alquitrán de la brea.

Las excavaciones científicas serias no comenzaron en La Brea Tar Pits hasta principios del siglo 20, pero la historia de los pozos se remonta mucho antes. Todo comenzó hace millones de años cuando el área que conocemos hoy en día como Los Ángeles se sumergió bajo el agua. La vida marina y los sedimentos se acumularon en el fondo del océano y, finalmente, la presión convirtió los restos de los organismos en combustibles fósiles. Una vez que el océano retrocedió, el petróleo comenzó a filtrarse hacia la superficie, todo comenzó hace unos 40,000 años.

El alquitrán en los hoyos, que se conoce más correctamente como asfalto, es lo que queda después de que los componentes más livianos del petróleo se evaporan. Increíblemente pegajoso, especialmente en clima cálido, el asfalto tiene el poder adhesivo para atrapar incluso a animales grandes. De los restos fosilizados de mamíferos que han sido extraídos de las fosas, alrededor del 90 por ciento son carnívoros [fuente: El Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles]. Esto ha llevado a los paleontólogos residentes a sospechar que los eventos en Rancho La Brea a menudo se desarrollan de esta manera: los animales de presa, especialmente los debilitados o heridos, quedarían atrapados en las fosas. Esto atraería a un gran número de depredadores a la escena, donde a menudo también se quedarían atrapados.

El último censo de la colección de La Brea tuvo lugar en 1992, y los resultados fueron impresionantes. En ese momento, el museo albergaba más de 3.5 millones de especímenes que representan más de 600 especies de plantas y animales [fuente: El Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles]. Las excavaciones han continuado a buen ritmo desde entonces, y los expertos en el museo sospechan que el trabajo en algo llamado Proyecto 23 podría potencialmente duplicar el número de especímenes en la colección.

Hablaremos más sobre el Proyecto 23 en una página posterior, pero por ahora, veamos la historia de los pozos de alquitrán.

La historia de los hoyos de alquitrán

Los combustibles fósiles fueron utilizados por las poblaciones humanas mucho antes de la Revolución Industrial, y eso incluye el asfalto que se encuentra en La Brea Tar Pits. Por ejemplo, las tribus nativas americanas usaban asfalto de los pozos para impermeabilizar todo, desde canoas hasta canastas.

Cuando los españoles más tarde ocuparon el área, usaron la tierra para la cría de ganado. Finalmente, se vendió a la familia Hancock en 1870 y se perforó para obtener petróleo. Siguieron algunos estudios y excavaciones a pequeña escala, pero no fue hasta después del cambio de siglo que las cosas realmente empezaron a calentarse. En 1913, al Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles (conocido por un nombre ligeramente diferente en ese momento) se le otorgó acceso a las tierras, e inició una intensa investigación de dos años que descubrió una gran parte de los especímenes en la colección de hoy.. Se cavaron noventa y seis pozos durante el curso de esas excavaciones, pero las condiciones de trabajo no eran seguras y los esfuerzos fueron azarosos. Por ejemplo, solo los huesos pertenecientes a animales más grandes recibieron mucha atención, mientras que los fósiles más pequeños, como los de plantas e invertebrados, a menudo se pasaron por alto.

Un hombre llamado L. E. Wyman dirigió esas primeras excavaciones importantes, pero fue el paleontólogo Chester Stock del Instituto de Tecnología de California quien realizaría la mayor parte del trabajo de investigación inicial sobre los restos recuperados. Algunos de los pozos demostraron ser más abundantes y provocativos que otros, y algunos de los hallazgos más cautivadores provinieron de los pozos 3, 4, 9, 61 y 67. Pero fue el hoyo 91 el que demostró ser la verdadera estrella del espectáculo a lo largo de los años. y ha sido excavado de vez en cuando. Más sobre eso en la página siguiente.

Una familia de museos

El Museo Page en La Brea Tar Pits es parte de un trío de instituciones que también incluye el Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles y el Parque y Museo William S. Hart. El Museo Page está ubicado en Hancock Park, que lleva el nombre de George Allan Hancock, el hombre que donó los 23 acres donde reside el parque.

Hoyo 91

De esos 96 pozos que discutimos en la última página, el más famoso y el más disecado activamente tiene que ser el Pozo 91. De hecho, durante casi 40 años, fue el único pozo que se excavó en La Brea. A fines de la década de 1960, los investigadores en las fosas optaron por mejorar su técnica de excavación mediante la recolección de todos los fósiles disponibles en el foso, no solo los que pertenecían a los grandes vertebrados. Tener un registro fósil más amplio ofrecería una imagen más completa del final de la Época del Pleistoceno.

Y así, el 13 de junio de 1969, un día conocido cariñosamente como "Viernes de Asfalto", se reanudaron las excavaciones, solo que esta vez los restos de anfibios, reptiles, insectos, aves pequeñas, conchas y plantas estaban entre los especímenes recolectados meticulosamente por excavadores. Y junto con esos fósiles importantes, aunque menos llamativos, Pit 91 también ha ofrecido a una gran cantidad de jugadores más conocidos del Pleistoceno. Estos incluyen huesos de lobos terribles, gatos con dientes de sable, caballos occidentales, perezosos terrestres y mamuts, ¡y el pozo tiene una profundidad de solo 15 pies (4.5 metros)!

La gran mayoría de estos restos han sido radiocarburados con una antigüedad de entre 10.000 y 40.000 años, y el hoyo 91, como la mayoría de las fosas, contiene fósiles de un amplio período de tiempo. Treinta mil años es un largo período de tiempo para que los animales queden atrapados, pero las figuras fósiles de millones aún pueden ser un poco sorprendentes. Sin embargo, los investigadores dicen que los números tienen sentido; según lo que han encontrado en las fosas, solo habrían tomado alrededor de 10 animales grandes cada 30 años para proporcionar la riqueza de restos fosilizados encontrados hasta la fecha.Si un evento de atrapamiento como ese ocurriera una vez cada década, eso significaría que la cantidad de especímenes encontrados hasta ahora es más que explicada.

Sin embargo, el trabajo en el hoyo 91 se encuentra actualmente en pausa, y eso es todo debido al descubrimiento accidental de lo que se ha bautizado como Proyecto 23.

El museo propiamente dicho

El Museo George C. Page de Los Descubrimientos de La Brea, o el Museo Page como la mayoría de la gente lo conoce, fue concebido y planeado en gran parte por su homónimo. George Page, un prolífico filántropo, donó dinero para financiar la construcción de varios edificios alineados con instituciones tales como universidades y hospitales infantiles, pero ningún proyecto captó su corazón como el establecimiento de un museo dedicado a honrar y preservar los artefactos de los pozos de alquitrán. El museo tardó tres años en construirse y se inauguró oficialmente el 15 de abril de 1977.

Proyecto 23

El supervisor de laboratorio asistente Trevor Valle trabaja en Zed, sacando un yeso de uno de sus colmillos.

El supervisor de laboratorio asistente Trevor Valle trabaja en Zed, sacando un yeso de uno de sus colmillos.

En 2006, el Proyecto 23 comenzó con todo el glamour de una plataforma de estacionamiento. El Museo de Arte del Condado de Los Ángeles (LACMA, por sus siglas en inglés) tenía la intención de construir un nuevo estacionamiento subterráneo en un terreno adyacente a los pozos de alquitrán, pero como es un área tan importante desde el punto de vista histórico, ese tipo de trabajo no podría llevarse a cabo sin un arqueólogo de rescate. Y eso fue algo bueno, también, porque durante el curso de la construcción, se desenterraron 16 depósitos repletos de artefactos.

No queriendo demorar indebidamente la construcción (se necesitarían aproximadamente 20 años en el lugar para excavar a fondo todos los depósitos, y la gente de LACMA no estaba entusiasmada con la idea de una larga espera), el arqueólogo de salvamento Robin Turner diseñó una solución. Tres meses y medio más tarde, 23 cajas de madera que contenían los depósitos se sacaron de la tierra con grúas y se entregaron intactas al Museo de Page. Con una fuerte envoltura de plástico y un peso aproximado de 125,000 libras (55,000 kilogramos), los depósitos en caja fueron transportados al principal centro de investigación del museo Page, apodado "pecera", donde el público puede observar a través de las paredes de vidrio mientras los investigadores examinan cuidadosamente a través de ellos.

Probablemente el hallazgo más emocionante del proyecto hasta el momento es "Zed", un 80 por ciento de mamut colombiano con colmillos. Cuando se descubrieron la mayoría de los mamuts en las fosas de alquitrán, sus huesos se mezclaron y se volvieron a juntar al azar; El proceso fue algo así como unir las piezas de 30 rompecabezas diferentes y luego volver a armarlos sin tener en cuenta cuál se originó en cada caja. Ahora, los curadores pueden profundizar en la vida de un mamut del Pleistoceno como nunca antes lo han hecho. Los microfósiles abundan en la matriz que contiene los fósiles de Zed, análogamente a la cantidad de misterios que aún están por desentrañar en uno de los legados más enigmáticos de la Época del Pleistoceno, La Brea Tar Pits.


Suplemento De Vídeo: reparación en cubierta o tejado, con alquitrán o ¨ petroleo ¨.




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